Le destin de l’Antarctique n’est pas inévitable : « La fonte des glaces peut encore être arrêtée »

Le destin de l'Antarctique n'est pas inévitable : "La fonte des glaces peut encore être arrêtée"

La perte de toute la calotte glaciaire occidentale ferait monter le niveau mondial de la mer de 3,3 mètres, mais les experts affirment que l’effondrement pourrait ne pas être irréversible.

Les images Landsat 9 montrent le front fracturé de la plate-forme de glace Crosson dans le secteur de la mer d'Amundsen en Antarctique occidental.  Dans cette région, le rythme de retrait des glaces a ralenti dans cette région de 2003 à 2015. Crédit : NASA/USGS et Frazer Christie/Université de Cambridge

Les images Landsat 9 montrent le front fracturé de la plate-forme de glace Crosson dans le secteur de la mer d’Amundsen en Antarctique occidental. Dans cette région, le rythme de retrait des glaces a ralenti dans cette région de 2003 à 2015. Crédit : NASA/USGS et Frazer Christie/Université de Cambridge

L’effondrement de la calotte glaciaire de l’Antarctique n’est pas inévitable. Au contraire. Une équipe de recherche internationale, qui a combiné des données satellitaires avec des enregistrements climatiques et océaniques, a découvert que la perte de glace le long de la côte de l’Antarctique occidental n’est pas inexorablement liée à son effondrement, mais varie en réponse aux différences climatiques régionales. . En d’autres termes, les changements glaciologiques affectant ces régions seraient bien plus sensibles aux influences océaniques et atmosphériques qu’on ne le croyait jusqu’ici, comme le montrent les résultats de l’étude, tout juste publiée dans la revue Communication Nature, qui montrent que si certaines parties de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental continuent de reculer, l’instabilité des glaciers s’est néanmoins ralentie dans une région vulnérable de la côte. Ce ralentissement, expliquent les experts, a été déterminé par les variations de température des eaux océaniques environnantes, elles-mêmes dues aux variations d’intensité des vents.

L’équipe, qui impliquait des chercheurs de l’université de Cambridge, de l’université d’Edimbourg et de l’université de Washington, remet donc en cause une hypothèse largement répandue, selon laquelle le passage d’un certain point de non-retour d’une partie de la calotte glaciaire marine provoquer un effondrement irréversible, quelles que soient les autres influences climatiques. « Des questions subsistent quant à la mesure dans laquelle le changement climatique en cours régule encore les pertes de glace le long de toute la côte ouest de l’Antarctiquea déclaré le Dr Franzen Christie du Scott Polar Research Institute de Cambridge, l’auteur principal de l’article.

La calotte glaciaire de l’Antarctique occidental, qui abrite les vastes et instables glaciers Pine Island et Thwaites, se trouve au sommet d’une masse continentale située jusqu’à 2 500 mètres sous la surface de l’océan. Depuis le début des années 1990, les scientifiques ont observé une forte accélération de la fonte et du recul des glaces dans cette zone, attribuée en partie au changement climatique induit par l’homme au cours du siècle dernier, estimant que la perte totale augmenterait globalement de 3,3 mètres au-dessus du niveau de la mer. .

L’effondrement de l’Antarctique n’est pas inéluctable

En analysant les données satellitaires, la nouvelle étude a révélé des différences significatives dans l’évolution de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental depuis 2003, observant à la fois un ralentissement du rythme de recul dans le secteur marin d’Amundsen, une zone de l’Antarctique occidental surplombant l’océan Pacifique, et une accélération dans le secteur marin voisin de Bellingshausen, plus proche de la péninsule antarctique.

La région de l'Antarctique occidental, qui comprend le secteur de la mer d'Amundsen (en bleu), où le rythme de retrait des glaciers a ralenti, et le secteur de la mer de Bellingshausen (en rouge), où le rythme de retrait s'est accéléré, à la fois entre 2003 et 2015. Crédit : Frazer Christie/Université de Cambridge

La région de l’Antarctique occidental, qui comprend le secteur de la mer d’Amundsen (en bleu), où le rythme de retrait des glaciers a ralenti, et le secteur de la mer de Bellingshausen (en rouge), où le rythme de retrait s’est accéléré, à la fois entre 2003 et 2015. Crédit : Frazer Christie/Université de Cambridge

En examinant les enregistrements climatiques et océaniques, les chercheurs ont lié ces différences régionales aux changements de force et de direction des vents de surface au large.
« Lorsque les vents dominants d’ouest sont plus forts, une plus grande partie de l’eau océanique plus profonde et plus chaude atteint la surface et augmente le taux de fonte des glaces – précisent Christie et ses collègues -. Mais entre 2003 et 2015, au large du secteur marin d’Amundsen, l’intensité des vents dominants d’ouest a diminué, limitant l’intrusion d’eau plus profonde et plus chaude, avec un changement notable dans le comportement correspondant des glaciers le long de la région : une forte réduction de la vitesse de fonte et perte de masse de glace”.

Mais qu’est-ce qui a déterminé l’affaiblissement de ces vents et, par conséquent, réduit la fonte des glaces ? Selon les spécialistes, la cause principale se trouve dans l’intensification inhabituelle du système de basse pression sur la mer d’Amundsen. « Ce système est le modèle de circulation atmosphérique clé dans la région, et son emplacement dans le centre de basse pression, près duquel les changements d’intensité du vent sont les plus importants, se trouve généralement au large de la côte du même nom pendant la majeure partie de l’année.”.

Plus loin de ce centre de pression, les chercheurs ont plutôt constaté la réponse accélérée des glaciers du secteur marin de Bellingshausen, qui s’explique par des vents relativement moins affectés, qui en comparaison ont entraîné une fonte océanique plus persistante.

La complexité des interactions entre la glace, l’océan et l’atmosphère, qui entraîne des changements à court terme dans l’ouest de l’Antarctique, soulève donc des questions importantes sur la rapidité avec laquelle le continent gelé évoluera avec le réchauffement climatique. « Les mécanismes océaniques et atmosphériques sont toujours très importants en Antarctique occidental – a déclaré Eric Steig, co-auteur de l’étude, et professeur de sciences de la terre et de l’espace à l’Université de Washington à Seattle -. Cela indique que l’effondrement de la calotte glaciaire n’est pas inévitable. Tout dépendra de l’évolution du climat dans les prochaines décennies, sur laquelle nous pourrons avoir une influence positive en réduisant les émissions de gaz à effet de serre”.

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