Pourquoi la rougeole chez les adultes est dangereuse et comment se manifeste la maladie : symptômes, vaccin et traitements

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La rougeole chez les adultes est une maladie infectieuse qui expose à un risque élevé de complications, y compris graves, telles que la pneumonie et l’inflammation du cerveau (encéphalite) : l’infection se manifeste par des symptômes incluant une forte fièvre, une toux sèche, un nez qui coule, une conjonctivite et des éruptions cutanées (exanthème). Que faire en cas de suspicion d’infection et quelles sont les personnes ayant le plus de chances d’attraper la rougeole.

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La rougeole chez les adultes, comme chez les enfants, est une maladie infectieuse hautement contagieuse et surtout dangereuse, car elle expose à un risque élevé de complications, y compris graves. Chez les adultes, ce risque peut concerner un cas sur quatre, comme l’explique le professeur Matteo Bassetti du Policlinico San Martino de Gênes, où cinq cas de rougeole ont été enregistrés en une semaine, dont deux chez des adultes d’environ 50 ans. Le problème, souligne Bassetti, est indicatif d’une couverture vaccinale inférieure à 95% en Italie (le seuil de sécurité recommandé par l’Organisation mondiale de la santé) et du fait qu’en Italie « il existe de nombreuses communautés d’Europe de l’Est où la couverture vaccinale atteint à peine 50% de la population ». Cela augmente la probabilité d’épidémies de rougeole qui peuvent se propager rapidement.

Tout comme la rougeole chez les enfants, la rougeole chez les adultes est également une maladie causée par un virus du genre Morbillivirus (famille des Paramixovidae) qui se transmet principalement par voie aérienne : l’infection se manifeste par des symptômes tels que la fièvre élevée, la toux, le nez qui coule et la conjonctivite, suivis d’une phase éruptive caractérisée par l’apparition du typique exanthème maculopapulaire, une éruption cutanée qui apparaît d’abord sur le visage, derrière les oreilles et sur les côtés du cou, et qui s’étend ensuite au tronc et aux extrémités en quelques jours. Les complications peuvent toucher jusqu’à 30% des cas, notamment chez les adultes de plus de 20 ans, les femmes enceintes et les personnes immunodéprimées.

Pourquoi la rougeole est-elle une maladie dangereuse chez les adultes

La rougeole est l’une des maladies infectieuses les plus contagieuses chez les personnes non immunisées (non vaccinées et n’ayant pas eu la maladie) : chez les adultes, elle expose à un risque élevé de complications, dont certaines sont particulièrement graves, telles que la pneumonie, qui peut toucher jusqu’à 1 cas sur 4, et l’encéphalite, qui se produit lorsque le virus de la rougeole infecte directement le cerveau.

Les complications de la rougeole comprennent :

  • la pneumonie, causée par l’infection de la rougeole au niveau pulmonaire ou par des bactéries suite à l’infection virale (surinfection bactérienne)
  • l’infection cérébrale (encéphalite), qui se manifeste par une forte fièvre, des maux de tête, des convulsions et un coma
  • des ecchymoses et des saignements, conséquence de la diminution des plaquettes sanguines (thrombocytopénie)
  • une inflammation du foie (hépatite transitoire)
  • la panencéphalite sclérosante subaiguë (PESS), une maladie cérébrale progressive qui peut se manifester des mois ou des années après l’infection.

Les adultes de plus de 20 ans, les enfants de moins de 5 ans, les femmes enceintes et les personnes dont le système immunitaire est affaibli sont les sujets les plus à risque de complications : leur apparition, en particulier des complications respiratoires et neurologiques, peut entraîner respectivement des lésions pulmonaires ou des conséquences permanentes au niveau neurologique. Une évolution grave et le développement de pneumonies ou d’encéphalites peuvent donc causer une morbidité et, dans certains cas, être mortels. Dans le monde, aujourd’hui encore, le virus infecte environ 10 millions de personnes, entraînant 100 000 à 200 000 passage chaque année, principalement en raison des complications de la maladie.

Quels sont les symptômes de la rougeole chez les adultes

Les symptômes de la rougeole chez les adultes sont similaires à ceux de la rougeole chez les enfants et se manifestent selon un tableau clinique qui peut généralement être divisé en trois phases. La première phase est appelée phase prodromique et est caractérisée par des symptômes initiaux très similaires à ceux d’un rhume, qui apparaissent de 7 à 14 jours après l’infection. Ils comprennent une forte fièvre, une toux sèche, un nez qui coule et une conjonctivite, auxquels peuvent s’ajouter les caractéristiques taches de Koplik, des lésions de la muqueuse buccale qui apparaissent 2 à 3 jours avant l’éruption cutanée (exanthème).

L’apparition de l’exanthème est en effet spécifique de la deuxième phase de la maladie, appelée phase éruptive, caractérisée par un exanthème maculopapuleux, qui apparaît d’abord sur le visage, derrière les oreilles et sur les côtés du cou, sous la forme de taches irrégulières, mêlées de papules, et qui s’étend au tronc et aux extrémités (y compris les paumes des mains et les plantes des pieds) en 24 à 48 heures. La troisième phase de la maladie (convalescence) survient dans les jours qui suivent la disparition de l’éruption cutanée, qui se produit dans le même ordre d’apparition. La fièvre (pouvant dépasser 40 °C dans les pics de gravité de la maladie) se résout généralement deux ou trois jours après le début de l’éruption cutanée.

Soins et prévention

À l’heure actuelle, il n’existe pas de traitement antiviral spécifique pour la rougeole : le traitement est symptomatique et comprend généralement la prise de paracétamol, d’ibuprofène et de liquides. En cas de complications, des antibiotiques ou d’autres médicaments peuvent être prescrits.

Le moyen le plus efficace de lutter contre la rougeole est la vaccination, qui confère une protection à vie, que ce soit dans la formulation trivalente du vaccin contre la rougeole, la rubéole et les oreillons (RRO), ou dans sa formulation tetravalente, avec le virus de la varicelle-zona (RORV). Dans la formulation RRO, le vaccin anti-rougeole est obligatoire en Italie pour les enfants de 0 à 16 ans et comprend deux doses, dont la première est recommandée avant le 24ème mois (de préférence entre le 12ème et le 15ème mois) avec un rappel vers 5-6 ans ou 11-12 ans.

Les enfants non vaccinés et les adultes peuvent être protégés par la vaccination même en cas d’exposition au virus, dans les 3 jours (72 heures) suivant l’infection : on parle alors de prophylaxie post-exposition. Les femmes enceintes et les personnes qui ne peuvent pas être vaccinées (comme les personnes atteintes de certains cancers ou de tuberculose non traitée et souffrant de maladies graves ou d’un système immunitaire affaibli) peuvent recevoir des immunoglobulines jusqu’au sixième jour après l’exposition.