Qu’est-ce qu’un tsunami, comment se forme-t-il et pourquoi le Japon est-il si exposé au danger

Cos’è uno tsunami, come si forma e perché il Giappone è così esposto al pericolo

Le 1er janvier 2024, à l’occasion du Nouvel An, les côtes occidentales du Japon ont été frappées par un séisme de magnitude 7,5 suivi d’un tsunami. Quelles sont les causes de ce phénomène naturel et pourquoi le Japon est-il si vulnérable ?

Le tsunami qui a frappé le Japon en 2011
À 8h10, heure italienne (16h10, heure locale), un violent séisme de magnitude 7,5, suivi d’une secousse de magnitude 6,2, a frappé les côtes occidentales du Japon, dans la préfecture d’Ishikawa, sur l’île de Honshu. Il s’agit du séisme le plus puissant dans la région depuis le XIXe siècle. Les autorités japonaises ont immédiatement émis une alerte au tsunami, étendue également aux localités côtières de l’Extrême-Orient russe par le ministère russe des Situations d’urgence. Des évacuations ont été ordonnées en raison de l’arrivée imminente de vagues atteignant jusqu’à 5 mètres de hauteur, avec un risque étendu pendant 24 heures.

Les premières vagues de 1,20 mètre ont atteint la ville de Wajima environ 10 minutes après le séisme principal, tandis qu’une vague d’environ 50 centimètres a touché la Corée du Sud. À ce stade, le bilan des dégâts et des victimes causés par ces événements n’est pas encore clair, mais les images montrent des bâtiments effondrés et des infrastructures endommagées. Des dizaines de milliers de foyers sont privés d’électricité et de graves incendies se sont déclarés. Des personnes sont piégées sous les décombres à Noto. Mais qu’est-ce qu’un tsunami exactement et pourquoi le Japon est-il l’un des pays les plus touchés par ce phénomène ?

Qu’est-ce qu’un tsunami

Comme l’explique l’Institut National de Géologie et de Vulcanologie (INGV), un tsunami est un phénomène caractérisé par la génération d’ondes anormales « causées par le brusque déplacement de grandes masses de roches ou de sédiments ». La principale cause des tsunamis sont les séismes, responsables d’environ 80% des cas. Cependant, les éruptions volcaniques, les glissements de terrain et l’impact de corps célestes tels que les astéroïdes et les comètes peuvent provoquer des tsunamis plus ou moins intenses. Par exemple, une étude menée par l’Université du Michigan a montré que l’astéroïde Chicxulub, d’environ 10 kilomètres, ayant provoqué l’extinction des dinosaures il y a 66 millions d’années, a généré une onde principale de tsunami haute de 1 500 mètres, se propageant à une vitesse de plus de 140 kilomètres par heure. Ces phénomènes sont extrêmement rares, mais ils soulignent l’ampleur apocalyptique des tsunamis. Il a également été démontré que des marets se produisent également sur Mars, avec des vagues atteignant plus de 200 mètres.

Comment se forme un tsunami

Un tsunami se caractérise par des vagues anormalement hautes qui se propagent sur la terre ferme, principalement en raison des séismes. Lorsqu’un séisme d’une magnitude supérieure à 5,5 se produit, une déformation du fond marin peut se produire et être transmise à la colonne d’eau située au-dessus. Cela est dû au mouvement soudain des failles. Si l’un des blocs de faille se soulève ou s’abaisse par rapport à l’autre, l’eau au-dessus se soulèvera d’un côté de la ligne de rupture et s’abaissera de l’autre côté. Cette descente rapide de l’une des failles peut générer une onde négative, qui fait reculer la mer sur des centaines de mètres avant de générer une série d’ondes anormales s’abattant sur la côte. Il est important de noter que même si les vagues semblent petites en pleine mer, elles peuvent se comprimer et monter brusquement lorsqu’elles approchent de la côte, en fonction des caractéristiques du fond marin. La première vague à arriver peut ne pas être la plus haute ni la plus destructrice, et le phénomène dans son ensemble peut durer plusieurs heures. Les courants générés peuvent être extrêmement dangereux même avec des vagues de quelques centimètres.
L'élévation d'une vague de tsunami. Crédit : INGV

Pourquoi le Japon est-il touché par autant de séismes

Le Japon est l’un des pays les plus touchés par les tsunamis car il se trouve dans la ceinture de feu, la zone sismique la plus active de la planète avec environ 400 volcans actifs, représentant 75% du total. De plus, le Japon se situe au point de rencontre de quatre plaques tectoniques (nord-américaine, eurasiatique, philippine et pacifique), ce qui rend le pays fortement exposé aux risques sismiques en raison des interactions entre elles. Les caractéristiques côtières du Japon favorisent également la hauteur des vagues de tsunami, les rendant particulièrement destructrices. Certains des tsunamis les plus dévastateurs ayant frappé le Japon incluent l’événement de 2011, lié à l’accident nucléaire de Fukushima, et celui de 1896 ayant causé plus de 22 000 décès. Le Japon est donc particulièrement vulnérable à ces événements en raison de sa position géographique et des caractéristiques de son territoire.

Le risque de tsunami en Italie

L’Italie est également exposée au risque de tsunami, surtout dans le sud du pays. En décembre 2008, un séisme de magnitude 7,1 dans le détroit de Messine a généré un puissant raz-de-marée qui a frappé Messine et Reggio de Calabre, causant plus de 80 000 victimes. D’autres événements significatifs, bien que de moindre ampleur, incluent le tsunami ayant touché les Pouilles en 1627, causant environ 5 000 décès suite à un glissement de terrain sous-marin au large du Gargano. En décembre 2022, un tsunami de 1,5 mètre a frappé l’île de Stromboli en raison d’un glissement de terrain depuis la Sciara del Fuoco, lié à l’activité du volcan éponyme.