Le gisement de terres rares de la Suède pourrait devenir un problème : « Il n’y a pas de moyen durable de les extraire »

Le gisement de terres rares de la Suède pourrait devenir un problème : "Il n'y a pas de moyen durable de les extraire"

Nécessaires à la construction de smartphones, de systèmes photovoltaïques et de voitures électriques, les terres rares sont des minéraux cruciaux pour un avenir technologique et vert. Pour le moment, cependant, on ne sait pas encore comment les extraire sans causer trop de dommages à l’environnement.

Ce sont les briques de l’avenir, la raison pour laquelle nous détruirons la terre au nom de l’économie verte, mais aussi une arme de pression géopolitique, et l’une des raisons pour lesquelles l’Europe n’a jamais eu l’autarcie souhaitée. Les terres rares ne sont pas que des éléments chimiques.

Or, dans le nord profond de la Laponie suédoise, au-delà du cercle polaire arctique, « le plus grand gisement de terres rares d’Europe » a été découvert, comme l’a expliqué le groupe minier KLAB. Pour mieux comprendre l’étendue de la découverte, nous avons interrogé Maurizio Masi, professeur titulaire de chimie physique appliquée à l’École polytechnique de Milan.

Commençons par les bases, que sont les terres rares ?

Les terres rares ne sont pas rares du tout, on les appelait simplement ainsi car elles se trouvaient en petite quantité dans les minerais. Ils sont en fait assez répandus dans le monde entier, mais étant à des concentrations aussi faibles, il est difficile et coûteux de les extraire, c’est donc un problème de localisation. Il faut chercher aux bons endroits.

Comment sont-ils utilisés ?

Les voitures électriques, les éoliennes, sont utilisées dans le dopage des lampes LED, puis dans les smartphones, dans les condensateurs des appareils. Même dans la fibre optique, ou dans le diagnostic médical. Bref, ils sont indispensables.

Maintenant qu’un gisement a été découvert en Suède, qu’est-ce que cela indique pour l’Europe ?

Pour l’instant rien. Pour qu’il soit opérationnel il faudra encore beaucoup de temps, ils doivent d’abord obtenir tous les permis et ensuite faire une meilleure qualification des types de terres rares présentes. Pour maintenant qu’ils ont trouvé le minéral, il faut comprendre quelle terre rare il contient, car ils n’ont pas tous la même valeur, et cela pourrait changer la portée de la découverte.

Comment?

Aujourd’hui, les plus convoités sont le néodyme, le lanthane, le praséodyme, qui sont les super aimants, indispensables dans le secteur éolien, et pour produire de nouveaux moteurs électriques de grande puissance et de faible poids, la transition des voitures les rendra indispensables, donc ils sont plus précieux. Ensuite, il y a aussi les terres rares qui serviront à traiter les semi-conducteurs, importantes oui, mais elles seront moins utilisées.

Et au lieu de ça l’Italie, ça bouge comment ?

Rien n’est fait ici, l’Italie vaut zéro dans les charts mondiaux. Ensuite, par exemple, il y aurait aussi un important gisement de lithium en Tuscia, dans la région de Viterbo. Il n’est pas utilisé.

Pouquoi?

Parce que personne ne veut de mine là-bas. Cela a un impact visuel très fort et puis étant donné que pour extraire un kilo de terres rares il faut creuser plusieurs tonnes de roche, c’est aussi un procédé qui laisse son empreinte sur le milieu environnant.

Mais en fait les terres rares sont au centre d’un paradoxe écologique.

Il y a un Tweet de John Lee Pettimore, un expert minier qui est spectaculaire, il dit : « Nous détruirons la terre au nom de l’énergie verte. Et ensuite expliquer avec des données et des chiffres chaque coût environnemental lié à la transition écologique. Ce n’est pas une équation facile à résoudre, donnons un exemple, je me sens vert parce que j’utilise un panneau photovoltaïque, mais ce panneau photovoltaïque est composé de terres rares qui proviennent d’une mine énergivore, qui consomme beaucoup d’eau, utilise composés chimiques et exploite la main-d’œuvre sous-payée.

Existe-t-il un moyen durable de les extraire ?

Pas pour le moment. Habituellement, l’extraction fonctionne comme ceci : je pulvérise les roches puis je les plonge dans des bassins avec de l’eau et des composés chimiques. Maintenant, quelqu’un essaie d’utiliser des bactéries pour reproduire ce processus d’extraction. Mais, outre les délais très longs, non compatibles avec une production industrielle, se pose un autre problème. Que se passe-t-il si j’utilise des micro-organismes génétiquement modifiés dans un environnement ouvert et non surveillé ? Quel risque ai-je d’un point de vue microbiologique ?

Donc toute solution n’est pas une solution.

Exactement. Le problème c’est qu’en 1932 on a créé des engrais avec la synthèse de l’ammoniac, on a abandonné la rotation des cultures et donc quadruplé les denrées. Avant nous étions deux milliards maintenant nous sommes huit. Les taux de natalité devront être contrôlés, et la meilleure façon d’y parvenir est d’éduquer les femmes des pays en développement.

POLYTECHNIQUE DE MILAN | Maurizio Masi professeur titulaire de chimie physique appliquée

POLYTECHNIQUE DE MILAN | Maurizio Masi professeur titulaire de chimie physique appliquée

Les terres rares sont également un outil important pour la géopolitique.

Bien sûr, la Chine les a utilisées comme une véritable arme stratégique. Aujourd’hui la situation n’est pas si critique car il y a aussi des mines en Australie, au Canada ou aux USA. Mais le rôle géopolitique des terres rares se reflète dans leur valeur marchande. Par exemple, vers 2008, une menace de réouverture d’une mine en Californie a suffi à faire chuter le prix par dix.

Pour cette raison même, le fait que l’Europe reste à l’écart pourrait-il être un problème ?

L’Europe dépend de tout, elle manque de phosphore, elle manque de cuivre, nous n’avons pas de matière première, peut-être un peu de charbon. Nous sommes un continent qui doit importer des matières premières, il est donc utopique que l’Europe puisse parvenir à l’autarcie. On essaie d’utiliser l’économie circulaire, le recyclage, ça pourrait marcher sur le long terme, mais ça prend du temps.

Poutine n’a pas attaqué l’Ukraine pour les terres rares, mais pourraient-elles être une bonne raison d’y rester ?

Eh bien, c’est le dixième pays au monde pour le titane, donc pour tous les alliages légers, le deuxième pour le manganèse, les aciers inoxydables. C’est certes une terre riche d’un point de vue minier, mais des technologies d’extraction sont nécessaires.

La mine nouvellement découverte en Suède pourrait-elle être un premier pas vers l’indépendance européenne ?

La mine sera probablement ouverte en Suède, aussi parce que c’est un pays plus favorable à l’extraction, et puis la densité de population est faible donc il y a des zones où il n’y a rien et c’est donc plus facile de travailler. Le problème est qu’ils ont estimé un temps très long, dix ans, pour le processus d’autorisation et pour la définition de la mine.

Et dans dix ans, qu’est-ce que cela pouvait signifier d’avoir trouvé cette mine en Europe ?

Maintenant, nous ne pouvons pas savoir avec certitude, cela changera beaucoup combien vous pourrez extraire, et surtout quoi.