Le rover Perseverance confirme que le cratère Jezero était un lac sur Mars : « Maintenant, nous allons chercher des fossiles »

Le Rover Perseverance Confirme Que Le Cratère Jezero était Un

En analysant les images prises par le rover Perseverance au cours de ses trois premiers mois sur Mars, les scientifiques de la NASA ont déterminé que le cratère Jezero – où il s’est « amergé » le 18 février – était en effet un lac très ancien. En fait, les roches ont des couches similaires à celles des deltas des rivières sur Terre. La chasse aux fossiles potentiels est désormais officiellement ouverte.

Le 18 février, le rover Perseverance de la NASA est arrivé dans le cratère Jezero sur Mars, avec pour objectif principal de rechercher d’éventuelles traces biologiques dans le passé et, pourquoi pas, également présentes. La décision d’envoyer le robot très avancé et le petit hélicoptère Ingenuity directement dans ce cratère découle des enquêtes orbitales précédemment menées par les sondes, sur la base desquelles il avait été déterminé qu’il y avait autrefois un ancien lac martien. Après tout, il n’y a pas de meilleur endroit que le lit d’un bassin d’eau (vide ou plein) pour chercher des preuves de l’existence de la vie, même sous la forme de résidus fossiles et de signatures biologiques. Maintenant, quelques mois après le « fossé » de Persévérance, nous avons la confirmation que le cratère Jezero abritait en fait un lac dans un passé lointain (3,7 milliards d’années). En effet, les images prises par le rover montrent que les couches de roches qui émergent du sol ont des caractéristiques similaires à celles des deltas des rivières sur Terre, façonnées par l’avancée constante de l’eau.

Décrivant cette similitude entre les formations rocheuses de la planète rouge et celles de la Terre, une équipe de recherche internationale dirigée par des scientifiques de l’Université de Floride et du Jet Propulsion Laboratory de la NASA au California Institute of Technology (CALTECH), qui ont collaboré étroitement avec collègues de l’équipe d’exploration spatiale et planétaire du Laboratoire national de Los Alamos, du Planetary Science Institute, de l’Université de Copenhague, de l’Université de Nantes et de nombreux autres centres de recherche. Les scientifiques, dirigés par l’astrobiologie Amy Williams, professeur au Département des sciences géologiques de l’Université de Floride, sont arrivés à leurs conclusions après avoir analysé en profondeur les images prises par les caméras du rover (Mastcam-Z et SuperCam Remote Micro-Imager – RMI) dans les trois mois suivant son arrivée. Des affleurements stratifiés ont été observés dans le cratère qui étaient invisibles depuis l’orbite et qui montrent l’évolution hydrologique du cratère Jezero. À partir de l’analyse de la pente, de l’épaisseur et d’autres détails, les scientifiques ont déterminé que ces couches étaient essentiellement la rive du lac, façonnée par le passage de l’eau.

Les groupes de blocs d’environ 1 mètre de diamètre placés dans la partie supérieure seraient plutôt liés à des crues épisodiques à haute énergie et très violentes, comme celles suggérées par une autre étude récente menée sur Mars. Selon les calculs des experts, certaines de ces roches ont été déplacées par une inondation qui a atteint 9 mètres par seconde et était capable de déplacer jusqu’à 3 000 mètres cubes d’eau dans le même intervalle de temps. « Cette succession sédimentaire indique une transition d’une activité hydrologique soutenue dans un environnement lacustre persistant à des débits fluviaux de courte durée très énergétiques », ont souligné les experts dans le résumé de l’étude.

« La chose la plus surprenante qui a émergé de ces images est l’opportunité potentielle de capturer le moment où ce cratère est passé d’un environnement habitable semblable à la Terre à ce paysage désolé que nous voyons maintenant », a déclaré le co-auteur dans un communiqué de presse de Benjamin. Atelier de Weiss. La confirmation que Jezero était bien un lac ouvre officiellement la chasse aux fossiles, comme l’a déclaré le professeur Tanja Bosak du Massachusetts Institute of Technology (MIT). En plus de mener des analyses in situ en pulvérisant des roches et en recherchant la signature moléculaire de la vie, lors de sa mission le rover Persévérance collectera plusieurs échantillons et les laissera dans des tubes spéciaux qui seront récupérés et restitués sur Terre lors de missions prévues dans les années 1930. Les détails de la recherche « Le rover Perseverance révèle un ancien système delta-lac et des dépôts d’inondation au cratère Jezero, Mars » ont été publiés dans la revue scientifique faisant autorité Science.

Crédit photo : NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / CNRS / ASU / MSSS