Découverte d’une monstrueuse comète de 150 kilomètres de diamètre : en 2031 le passage « proche »

Découverte D'une Monstrueuse Comète De 150 Kilomètres De Diamètre :

La plus grosse comète jamais identifiée a été découverte dans l’espace, la « monstrueuse » C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), un colosse d’un diamètre de 150 kilomètres qui en 2031 fera son passage proche du Soleil. de certitude absolue d’environ 11 unités astronomiques (plus ou moins celle qui nous sépare de Saturne) ; vous commencez déjà à penser à envoyer des missions pour l’explorer.

En analysant les images capturées par le « chasseur de planètes » de la NASA TESS et le télescope Victor M. Blanco du projet Dark Energy Survey (DES), les deux astronomes Pedro Bernardinelli et Gary Bernstein ont découvert la plus grosse comète jamais identifiée. C’est un objet si majestueux que les scientifiques ont pensé qu’il pourrait même s’agir d’une planète naine avec une orbite étrange. Il s’agit du périodique « méga comète » C / 2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein), dont les détails ont été divulgués pour la première fois en juin de cette année.

Quelques mois après son identification, une nombreuse équipe de recherche dirigée par des scientifiques du Département de physique et d’astronomie de l’Université de Pennsylvanie à Philadelphie a pu mieux déterminer ses caractéristiques dimensionnelles et orbitales, qui montrent le caractère unique de cet extraordinaire objet céleste. Il s’agit en fait d’un colosse d’un diamètre estimé à 150 kilomètres, soit la distance à vol d’oiseau entre Rome et Pérouse. Pour se rendre compte à quel point elle est énorme, il suffit de penser qu’elle est des milliers de fois plus impressionnante que les comètes ordinaires et au moins dix fois plus grosse que la majestueuse C/1995 O1 (Hale-Bopp), l’une des comètes les plus étudiées de l’histoire.

Pour rendre C/2014 UN271 encore plus extraordinaire, le fait qu’il s’agisse de la comète la plus éloignée jamais observée appartenant au groupe des nuages ​​d’Oort, un nuage d’objets glacés dont la limite extérieure est à 1,5 années-lumière du Soleil ou cent mille unités astronomiques (une unité astronomique correspond à la distance entre le Soleil et la Terre, environ 150 millions de kilomètres). Le colosse spatial a été identifié alors qu’il se trouvait à 29 unités astronomiques du Soleil. En étudiant son orbite, les scientifiques ont déterminé que la comète effectuera son prochain passage le plus proche du Soleil en 2031, lorsqu’elle sera à une distance d’environ 11 unités astronomiques. , juste au-delà de l’orbite de Saturne. Son précédent passage « proche » remonte à il y a 3,5 millions d’années, lorsqu’il est passé à environ 18 unités astronomiques du Soleil, à peu près à la distance d’Uranus.

D’une part, il est heureux qu’un tel objet orbite très loin de la Terre. Le crash d’un monstre de 150 kilomètres de diamètre aurait des conséquences si catastrophiques qu’il est même difficile d’imaginer ; il suffit de dire que l’extinction des dinosaures et de nombreux autres groupes d’animaux, survenue il y a 66 millions d’années à la fin du Crétacé, a été causée par l’astéroïde chixulub qui avait un diamètre estimé à environ 10 kilomètres (il a pu déclencher une vague de tsunami de 1,5 kilomètre de haut se déplaçant à des centaines de kilomètres par heure). Les scientifiques regrettent cependant la distance particulièrement élevée, puisqu’un passage plus rapproché aurait permis d’étudier beaucoup plus facilement cet objet spatial extraordinaire.

Mais tout n’est pas perdu, puisqu’on pense déjà à une mission d’exploration ad hoc à envoyer en 2028 (que la NASA n’hésitera probablement pas à approuver). L’idée est d’envoyer une sonde similaire à Rosetta, qui s’est posée sur la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko en 2014 grâce à l’atterrisseur Philae. A ce jour, il n’est pas encore possible d’étudier en détail la queue et la coma de la grande comète, mais au fil des années, l’approche et la collecte de nouveaux indices seront plus faciles à caractériser. En 2031, cependant, il ne sera pas visible à l’œil nu ; selon les experts, un petit télescope amateur et un ciel exempt de pollution lumineuse seront nécessaires. La comète a été décrite dans la recherche « C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) : la vache presque sphérique des comètes », en attente de publication dans la revue scientifique spécialisée Astrophysical Journal Letters.