Des scientifiques veulent redonner vie à des mammouths disparus : « Premiers oursons hybrides d’ici 6 ans »

Des Scientifiques Veulent Redonner Vie à Des Mammouths Disparus :

Une nouvelle entreprise de biotechnologie et de génétique fondée par un entrepreneur et un éminent professeur de l’Université Harvard veut faire revivre le mammouth, un parent laineux de l’éléphant éteint il y a 4 000 ans. La société, appelée Colossal, a reçu une subvention de 15 millions de dollars. Voici comment il va s’y prendre pour créer les premiers hybrides avec l’éléphant indien.

On a parlé pendant des années de vouloir faire revivre les gigantesques mammouths, animaux disparus à cause de l’homme il y a environ quatre mille ans, mais maintenant ce projet controversé – qui fait clairement un clin d’œil à Jurassic Park – se rapproche de plus en plus du concret, à moins sur papier. Le riche entrepreneur Ben Lamm, actif dans les logiciels et les nouvelles technologies, vient en effet de fonder une nouvelle société de biotechnologie et de génétique appelée « Colossal » qui a parmi ses principaux objectifs la désextinction des magnifiques parents laineux des éléphants, exterminés (comme beaucoup d’autres animaux) de la chasse impitoyable perpétrée par notre espèce. Co-fondateur également de la nouvelle société, qui a reçu une subvention de 15 millions de dollars pour ses recherches, est un éminent conférencier en génétique à la Harvard University School of Medicine, le professeur George Church, dont les études ont été fondamentales pour le développement de techniques récentes d’édition génétique, le « couper-coller » de l’ADN.

De plus, la génétique sera fondamentale pour faire revivre les mammouths, qui dominaient autrefois la toundra glacée de l’hémisphère nord, en Amérique du Nord, en Europe et en Russie. Les scientifiques ne visent pas à donner naissance directement à un vrai mammouth, mais plutôt à un hybride éléphant-mammouth indien, obtenu en laboratoire en travaillant sur des cellules. En termes simples, après avoir prélevé des échantillons de peau d’éléphants d’Asie, les chercheurs reprogrammeront les cellules obtenues en cellules souches, à l’intérieur desquelles, grâce à la technique CRISPR, seront insérées des informations génétiques relatives aux caractéristiques du mammouth, telles que celles permettant de survivre au froid (l’épaisse fourrure hérissée et les dépôts de graisse sous-cutanée), mais aussi les petites oreilles et les très longs crocs emblématiques. L’éléphant indien (qui est menacé d’extinction) et le mammouth, après tout, partagent 99,6% du patrimoine génétique, comme l’a déclaré Colossal, ils sont donc l’animal vivant le plus approprié pour créer un hybride. Les profils génétiques des deux espèces impliquées ont été longuement comparés en laboratoire, afin d’identifier les gènes liés aux caractéristiques des mammouths, également détectés grâce aux carcasses parfaitement conservées au cœur du pergélisol (et dont de précieux Les séquences d’ADN ont été extraites. ). Selon les prédictions de Colossal, si tous les obstacles à la recherche sont surmontés, les premiers bébés hybrides éléphant-mammouth indiens pourraient naître dans six ans.

Un petit mammouth récupéré du pergélisol Crédit : Cyclonaut

La société de biotechnologie souhaite redonner vie aux mammouths pour restaurer les anciens écosystèmes de la toundra arctique, où des centaines de milliers de ces animaux ont transformé le sol lors de la migration, broyant la glace, coupant des arbres et semant les graines d’espèces végétales. Cela permettrait de restaurer les anciennes prairies arctiques. Selon les créateurs du projet, cette opération de repeuplement pourrait même lutter contre les effets du changement climatique. « Jamais auparavant l’humanité n’avait pu exploiter la puissance de cette technologie pour reconstruire des écosystèmes, guérir notre Terre et préserver son avenir grâce au repeuplement d’animaux disparus », a déclaré Ben Lamm, directeur général de Colossal. « En plus de faire revivre d’anciennes espèces éteintes telles que le mammouth laineux, nous pourrons tirer parti de nos technologies pour aider à préserver les espèces en voie de disparition qui sont au bord de l’extinction et restaurer les animaux où l’humanité a contribué à leur disparition », a ajouté le PDG de Colossal. .

Malgré les prémisses apparemment vertueuses, de nombreux scientifiques sont sceptiques quant au succès et aux objectifs du projet. Non seulement parce qu’il sera très difficile de donner naissance à un hybride éléphant-mammouth indien (l’embryon modifié doit être implanté dans une éléphante ou dans un utérus artificiel), mais aussi en raison du nombre de spécimens nécessaires pour obtenir la transformation souhaitée. .de la toundra arctique. En effet, la très longue gestation des éléphants ainsi que l’intervalle de temps pour atteindre la maturité sexuelle doivent être pris en compte. Les questions éthiques ne doivent pas non plus être sous-estimées. « Il y a beaucoup de questions soulevées par ce projet. Les points clés éthiques sont les aspects de l’expérimentation animale et de l’élevage : quelle est cette créature ? Est-ce une nouvelle espèce ? De combien en avez-vous besoin? », A déclaré le Dr Victoria Herridge, chercheuse sur les éléphants anciens. « S’ils réussissent – poursuit le scientifique – quels seront les besoins d’une créature sociale et intelligente ? Et quelles sont nos obligations envers lui ? ». Autant de questions auxquelles il sera essentiel de répondre, aussi parce que certains pensent que des projets comme celui-ci seront exploités (aussi) pour créer des parcs à thème à l’image du tristement célèbre Jurassic Park, où des animaux préhistoriques ressuscités pourront être enfermés pour les moqueries du public.