Deux enfants américains tués par une « amibe mangeuse de cerveau » : elle est mortelle dans 90 % des cas

Deux Enfants Américains Tués Par Une "amibe Mangeuse De Cerveau"

Les eaux douces et très chaudes peuvent être contaminées par un microorganisme unicellulaire très dangereux, responsable d’une (rare) infection mortelle dans 90 % des cas. Il s’agit du protiste Naegleria fowleri, également connu sous le nom d’« amibe mangeuse de cerveau », précisément parce qu’il se nourrit du tissu cérébral de l’hôte. Deux enfants américains sont morts en août après l’avoir contractée dans un étang et un étang.

Infection PAM. Crédit : CDC / Dr Govinda S. Visvesvara

Deux enfants américains ont été tués à quelques jours d’intervalle d’une infection causée par un organisme unicellulaire appelé Naegleria fowleri ; c’est un protiste communément appelé « amibe mangeuse de cerveau ». La raison de ce nom inquiétant vient du fait que, une fois qu’il pénètre dans l’hôte par les voies nasales, il commence à se répliquer rapidement et à dévorer les neurones et autres cellules du tissu cérébral. La pathologie qu’elle provoque est connue sous le nom de méningo-encéphalite amibienne primitive (PAM) ou néglériasis ; l’infection est si grave qu’elle est mortelle dans 90 pour cent des cas. Seuls les patients traités très tôt peuvent survivre à l’attaque de ce pathogène.

Le ministère de la Santé et des Services sociaux de Caroline du Nord (NCDHHS) a annoncé le décès de l’un des deux enfants dans un communiqué de presse ; le bébé est tombé malade début août après avoir nagé dans un étang privé et est décédé quelques jours plus tard. Le même sort s’était abattu sur un autre garçon de 7 ans résidant dans le comté de Tehama, en Californie ; le 30 juillet, il a été transporté d’urgence à l’hôpital, mais est décédé une semaine plus tard en raison de l’aggravation de son état. Lui aussi, enfant, avait nagé dans l’étang.

L’amibe Naegleria fowleri préfère les eaux douces et très chaudes, où on la trouve souvent sous sa forme libre, nageant librement à travers les flagelles. Les baigneurs qui plongent la tête dans de l’eau contaminée courent le risque d’inhaler le micro-organisme, qui du nez peut remonter jusqu’au cerveau via le nerf olfactif et les bulbes olfactifs. Ici, trouvant une condition idéale, il commence à se multiplier rapidement et à dévorer le tissu cérébral, provoquant la pathologie dévastatrice. « La méningo-encéphalite amibienne primaire peut évoluer rapidement depuis des changements d’odeur ou de goût, des maux de tête, une raideur de la nuque, des nausées et des vomissements jusqu’à la confusion et la mort », expliquent les manuels MSD pour les professionnels de la santé faisant autorité. Les symptômes peuvent apparaître entre 1 et 2 semaines après l’exposition au parasite.

Malgré des millions de personnes se baignant dans des eaux chaudes et potentiellement à risque, il n’y a qu’entre 0 et 8 cas d’infection par an aux États-Unis, selon la statistique 1962 – 2019 citée par le NCDHHS. Cependant, pour éviter tout risque, les experts recommandent d’éviter d’agiter les sédiments lorsqu’ils se trouvent dans des eaux potentiellement contaminées ; éviter les activités dans l’eau avec des températures particulièrement élevées; ne pas plonger la tête et fermer le nez. Le micro-organisme responsable du PAM se trouve partout dans le monde, mais il ne se trouve pas dans l’eau salée et les piscines qui ont été correctement désinfectées au chlore.

En raison de la mortalité très élevée, il n’existe pas de véritable traitement de choix pour lutter contre l’amibe mangeuse de cerveau. Comme indiqué par les manuels MSD, une fois le diagnostic d’infection à Naegleria fowleri diagnostiqué, les médecins utilisent une combinaison de médicaments, y compris la Miltefosine et un ou plusieurs des antibiotiques/antifongiques suivants : Amphotéricine B ; Rifampicine; Fluconazole (voriconazole, kétoconazole ou itraconazole) et azithromycine.