Un nouveau virus découvert chez un dauphin échoué pourrait faire des ravages chez les cétacés

Un Nouveau Virus Découvert Chez Un Dauphin échoué Pourrait Faire

En analysant les tissus d’un jeune dauphin mâle échoué en 2018, une équipe de recherche de l’Université d’Hawaï a découvert un tout nouveau virus appartenant au genre Morbillivirus, responsable de la rougeole chez l’homme et de maladies mortelles chez plusieurs animaux. Chez les cétacés, ces virus provoquent des infections graves et des événements de mortalité massive ; les chercheurs craignent qu’une épidémie ne se déclare parmi les 20 espèces vivant autour d’Hawaï.

La lagenodelphine est morte du virus. Crédit : Scientif Reports / Université d’Hawaï

Un virus jamais documenté auparavant a été isolé des tissus d’un dauphin échoué sur les îles Hawaï en 2018. Le nouveau pathogène fait partie du grand genre des Morbillivirus (famille des Paramyxoviridae), dont les exposants sont responsables de multiples maladies chez l’homme et chez l’animal. . Chez notre espèce, par exemple, ils sont responsables de la rougeole, tandis que chez les chiens et les chats, ils provoquent la maladie de Carré. Le morbillivirus des cétacés (CeMV) est connu pour provoquer des épidémies dévastatrices dans les populations de mammifères marins, tuant des centaines d’entre eux. Plusieurs dauphins striés, grands dauphins et autres cétacés en Italie ont également été causés par ce pathogène. La découverte de la souche virale alarme les experts car si elle devait se propager, elle pourrait même mettre en péril la survie de certaines populations.

L’identification du nouveau morbillivirus des cétacés a été menée par une équipe de recherche américaine dirigée par des scientifiques de l’Université d’Hawaï à Manoa, qui ont collaboré étroitement avec des collègues du Département des maladies infectieuses et d’immunologie – Collège de médecine vétérinaire de l’Université de Floride, Marine Mammal Pathology Services, Département de pathologie de l’Université du Texas – Branche médicale et autres instituts. Des scientifiques, coordonnés par le Dr Kristi L. West, chercheuse à l’Institut de biologie marine d’Hawaï, ont découvert le virus après avoir analysé les tissus d’un jeune mâle lagenodelphine (Lagenodelphis hosei), une espèce également connue sous le nom anglo-saxon de Fraser’s dauphin. Ce cétacé, mesurant jusqu’à 2,8 mètres de long pour un poids maximum de 200 kilogrammes, mène normalement une vie pélagique dans les eaux profondes des océans, mais peut également s’approcher des côtes des îles.

Apparemment, l’état de santé général du dauphin échoué en 2018 semblait bon, mais l’analyse des tissus a identifié une infection généralisée causée par la souche inconnue de morbillivirus. « L’échouage du dauphin du Fraser en 2018 a révélé que nous avons une nouvelle souche de morbillivirus, très différente de celles connues dans les eaux hawaïennes et dont nous n’avions pas connaissance auparavant », a déclaré le professeur West dans un communiqué. Les chercheurs sont très inquiets car ces agents pathogènes sont très virulents et agressifs chez les cétacés, réussissant à décimer des populations entières. Bien qu’il n’ait été identifié que dans un spécimen, des chercheurs d’Hawaï ont indiqué qu’ils ne pouvaient récupérer que 5% des carcasses de cétacés qui meurent autour des îles, ils ne savent donc pas combien d’animaux peuvent avoir été touchés par l’infection.

L’un des principaux problèmes réside dans le fait que le dauphin mène une vie très sociale et aussi en contact étroit avec d’autres espèces ; en cas d’épidémie, des événements de mortalité massive pourraient survenir chez plusieurs espèces. La plus grande préoccupation concerne les pseudorcas insulaires vivant près d’Hawaï, dont il ne reste que 167. Si le virus devait se propager, non seulement les efforts pour protéger sa récupération seraient contrecarrés, mais il y aurait même un risque d’extinction. Les scientifiques continueront de surveiller de près la situation pour détecter la présence du nouveau pathogène. Les détails de la recherche « Novel cetacean morbillivirus in a rare Fraser’s dolphin (Lagenodelphis hosei) échouant de Maui, Hawai’i » ont été publiés dans Scientific Reports.