La Chine veut un gigantesque canon pour lancer des avions hypersoniques dans l’espace

Illustration d'un vaisseau envoyé dans l'espace grâce à un canon électromagnétique fabriqué par la Chine

Les plans de la Chine sont audacieux, probablement révolutionnaires pour notre époque ! Le pays veut fabriquer un canon électromagnétique, ou railgun, qui sera utilisé pour lancer des avions spatiaux de la taille d’un Boeing747 dans l’espace à une vitesse deux fois supérieure à celle du son.

Illustration d'un vaisseau envoyé dans l'espace grâce à un canon électromagnétique fabriqué par la Chine

Les scientifiques chinois sont apparemment en train de développer un géant canon électromagnétique pour lancer des avions hypersoniques dans l’espace. Le vaisseau spatial serait plus grand qu’un Boeing 747 et la technologie pourrait contribuer à réduire les coûts de lancement.

Selon le South China Morning Post (SCMP), une fois opérationnel, le gigantesque avion spatial de 50 tonnes sera lancé à deux fois la vitesse du son. Les scientifiques chinois travaillent sur le projet (appelé Tengyun) depuis 2016, mais ils estiment qu’ils sont très proches d’une avancée majeure.

Le railgun est une piste de lancement électromagnétique utilisée pour accélérer un avion hypersonique jusqu’à Mach 1,6, ce qui est presque deux fois la vitesse du son (Mach 2). On dit que les énormes avions spatiaux mesureront plus de 39,3 mètres de longueur et pèseront 50 tonnes métriques. S’ils sont vrais, ils seront plus longs qu’un Boeing 737.

Après le lancement, le vaisseau spatial suivra une trajectoire et entrera dans l’espace après l’allumage de son moteur. Si cela réussit, cette nouvelle technologie pourrait considérablement réduire les coûts de lancement. Ce qui la rend attrayante pour des entreprises telles que la NASA et SpaceX, qui n’ont pas encore réussi à développer un lancement électromagnétique à cette échelle.

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Avions spatiaux lancés par des canons électromagnétiques

Dépendre uniquement de l’énergie de l’avion lui-même pour décoller nécessiterait une quantité significative de carburant et l’équipe a également eu du mal à trouver un moyen de lutter contre les dangers d’un décollage à basse vitesse.

Pour surmonter ce problème, les ingénieurs chinois ont dû faire des compromis sur la conception aérodynamique et la disposition des moteurs, ce qui a affecté l’efficacité de vol à haute vitesse des machines. Les scientifiques travaillant sur le projet Tengyun sont confiants qu’ils peuvent résoudre les problèmes actuels.

La technologie de lancement électromagnétique offre une solution prometteuse pour surmonter ces défis et a émergé comme une technologie frontière stratégique recherchée par les principales nations du monde.

A écrit le scientifique Li Shaowei, chef de l’équipe, dans un article publié dans la revue Acta Aeronautica le 6 février dernier.

Pour tester une théorie, la China Aerospace Science and Industry Corporation (CASIC) utilisera les installations d’essai Maglev à grande vitesse de 1,93 km de long avec une voie à bas vide à Datong.

L’objectif initial du laboratoire était de fournir une plate-forme d’essai fondamentale pour la technologie de train à lévitation magnétique à tube bas vide, actuellement utilisée pour les tests aérospatiaux en raison de sa capacité à propulser des objets lourds à une vitesse allant jusqu’à 1000 km/h.

L’installation d’essai de Datong sera étendue à 60 km de longueur afin d’atteindre une vitesse de fonctionnement maximale de 5000 km/h à l’avenir.

Un projet ambitieux

Selon le SCMP, le laboratoire est considéré comme l’une des « installations de propulsion électromagnétique les plus ambitieuses de la planète », ce qui explique pourquoi il sera maintenant utilisé pour recueillir des données scientifiques cruciales pour le projet de lancement spatial électromagnétique.

La NASA et la Marine américaine ont également expérimenté des systèmes de lancement spatial électromagnétique et des avions hypersoniques, tout comme la Chine.

Dans les années 1990, la NASA a tenté de construire une mini piste d’essai de 14,9 mètres, mais elle n’a réussi à en terminer que près de 9,8 mètres en raison de difficultés techniques et de manque de fonds. Les responsables militaires ont décidé d’abandonner leur projet ambitieux et se sont plutôt concentrés sur le développement de la technologie de catapulte électromagnétique à basse vitesse.