Nous sommes plus proches de ramener le mammouth laineux à la vie d’ici 2028

Immagine

Les scientifiques qui souhaitent ramener à la vie le mammouth laineux ont fait un énorme pas en avant dans leurs recherches. Voici leur objectif et pourquoi nous sommes plus proches de la « résurrection » de ces majestueux pachydermes préhistoriques d’ici 2028.

Immagine

La société britannique Colossal Biosciences, spécialisée dans la dé-extinction d’espèces disparues à cause de l’homme, a fait un pas significatif vers la résurrection du mammouth laineux (Mammuthus primigenius). Plus précisément, il s’agit d’un éléphant asiatique (Elephas maximus) génétiquement modifié pour exprimer les caractéristiques de l’espèce éteinte au Pléistocène, très probablement à cause de la chasse impitoyable menée par nos ancêtres. Cet animal « ressuscité » aurait en effet de longues défenses incurvées, une épaisse couche de graisse et un épais pelage pour le protéger des climats glaciaux, d’où son nom commun. Le rêve de la société de Ben Lamm, cofondateur et PDG de Colossal Biosciences, est de ramener à la vie les mammouths laineux d’ici 2028, et comme indiqué, un autre pas a été franchi vers la réalisation de cet objectif vertueux (mais controversé) que tous les scientifiques n’approuvent pas. Mais qu’a-t-il été réalisé concrètement ?

Les chercheurs de Colossal Biosciences ont réussi à reprogrammer les cellules de l’éléphant asiatique – qui partage 99,6 % du patrimoine génétique du mammouth laineux – pour obtenir des cellules souches pluripotentes induites (iPSC), qui ont valu le prix Nobel au scientifique japonais Shinya Yamanaka. Celles de l’éléphant étaient considérées comme particulièrement difficiles à obtenir. Plus précisément, l’équipe de l’entreprise britannique a développé des cellules appelées emiPSC. Il s’agit de cellules à un stade similaire à l’embryon qui peuvent être transformées en n’importe quelle autre cellule d’un être vivant. L’objectif est de créer des cellules germinales d’éléphant asiatique pouvant être génétiquement modifiées (sans passer par celles d’animaux vivants) pour obtenir les résultats / caractéristiques souhaités, jusqu’à ramener à la vie le mammouth laineux à travers les premiers bébés hybrides.

Reprogrammer les cellules de l’éléphant asiatique a été un processus extrêmement complexe ; les chercheurs les ont obtenues grâce à un processus en deux étapes, « en utilisant d’abord des inducteurs chimiques, suivis de l’ajout des facteurs de transcription Oct4, Sox2, Klf4, Myc +/- Nanog et Lin28 et de la suppression de la voie p53 », ont-ils expliqué dans un communiqué de presse. « L’approche – soulignent les chercheurs – diffère des autres protocoles de reprogrammation plus standard pour d’autres espèces, en partie en raison de la complexité de la voie TP53 chez les éléphants car leur génome contient jusqu’à 19 copies de gènes rétro du TP53. TP53 est un gène central utilisé par la cellule pour réguler attentivement sa croissance afin de ne pas devenir cancéreuse. » Malgré les difficultés, ils ont réussi à reprogrammer la plupart des cellules et à obtenir la pluripotence qui peut donner lieu à des cellules de tous les tissus de l’éléphant asiatique, la « brique » avec laquelle faire revivre le mammouth laineux.

Un groupe de recherche international dirigé par des scientifiques de Colossal Biosciences, en collaboration étroite avec des collègues de plusieurs instituts, a réalisé cette réalisation extraordinaire. Parmi eux, l’École de médecine de l’Université Harvard ; le Fox Chase Cancer Center ; Weill Cornell Medicine et d’autres. Les scientifiques, coordonnés par le Dr Evan Appleton, soulignent que l’obtention de ces cellules pluripotentes, en plus d’avoir un impact sur la dé-extinction du mammouth laineux, peut avoir de multiples autres applications ; du développement de thérapies mobiles au criblage pharmacologique, en passant par l’utilisation d’iPSC dans d’autres espèces et domaines du développement biologique.

« Nous sommes très enthousiastes à l’idée d’utiliser les cellules que nous avons développées pour faire pousser des gamètes d’éléphant dans une plaque. Bien que les éléphants soient une espèce exigeante, cela a été une opportunité incroyablement unique avec tant de choses à apprendre et à partager maintenant et dans un avenir proche », a déclaré le Dr Appleton. « Il s’agit d’une étape révolutionnaire, avec de nombreuses applications, que nous sommes fiers de partager avec la communauté scientifique. Chaque étape nous rapproche de nos objectifs à long terme de ramener à la vie cette espèce emblématique », a ajouté le Dr Lamm. Les scientifiques sont sceptiques quant au fait de ramener ces animaux à la vie, mais selon Colossal Biosciences, ils pourraient être réintroduits dans les régions arctiques (d’où ils ont été arrachés) pour restaurer les écosystèmes d’origine, offrant ainsi une aide dans la crise climatique. La végétation modifiée par la présence des mammouths serait en effet plus efficace pour absorber le carbone. Les détails de la recherche « Derivation of elephant induced pluripotent stem cells » ont été publiés sur le serveur de préimpression BiorXiv, en attente de publication dans une revue scientifique.