Satellite européen en chute incontrôlée sur Terre : quand et où il va tomber

Satellite europeo in caduta incontrollata sulla Terra: quando e dove precipiterà

Le satellite European Remote Sensing 2 (ERS-2), lancé par l’Agence spatiale européenne (ESA) en 1995 pour collecter des données sur les terres émergées, les océans et les calottes polaires, a été désactivé il y a plus de dix ans. Il est maintenant sur le point de s’écraser sur Terre dans quelques jours.

Illustration du satellite ERS-2 de l'ESA en orbite terrestre. Il devrait s'écraser sur Terre à la mi-février / Crédit : ESA

Illustration du satellite ERS-2 de l’ESA en orbite terrestre. Il devrait s’écraser sur Terre à la mi-février / Crédit : ESA

Un satellite européen désactivé il y a plus de dix ans est sur le point de s’écraser sur Terre dans quelques jours. Il s’agit du European Remote Sensing 2 (ERS-2), le satellite de l’Agence spatiale européenne (ESA) lancé en orbite terrestre en avril 1995 pour collecter des données sur les terres émergées, les océans et les calottes polaires, et qui a servi à surveiller les catastrophes naturelles comme les inondations graves et les tremblements de terre même dans les régions les plus reculées de la planète. Depuis lors, il « flotte » au-dessus de nos têtes et, peu avant la fin de sa mission en septembre 2011, il a effectué 66 allumages du moteur qui ont réduit son altitude moyenne, accélérant ainsi sa dégradation orbitale.

Quand et où le satellite ERS-2 s’écrasera-t-il sur Terre

Le satellite European Remote Sensing 2 (ERS-2) rentrera dans l’atmosphère terrestre à la mi-février, probablement le 20 février 2024, bien que pour le moment l’incertitude de cette prévision soit encore d’un peu plus de deux jours – « en raison principalement de l’influence de l’activité solaire imprévisible, qui affecte la densité de l’atmosphère terrestre et donc la résistance subie par le satellite », a précisé l’ESA.

Estimation mise à jour de la date de retour dans l'atmosphère terrestre d'ERS-2, le satellite de l'ESA tombant librement sur Terre / Crédit : ESA Space Debris Office

Estimation mise à jour de la date de retour dans l’atmosphère terrestre d’ERS-2, le satellite de l’ESA tombant librement sur Terre / Crédit : ESA Space Debris Office

Il est donc actuellement impossible de dire exactement le jour et l’endroit où le retour d’ERS-2 se produira, sa chute sur Terre restant incontrolée (comme mentionné, le satellite a épuisé son carburant, donc il ne peut plus allumer ses moteurs pour contrôler sa descente sur Terre), bien qu’il soit prévu que le satellite commence à brûler dans l’atmosphère une fois que son altitude aura atteint environ 80 km.

« Cela se produit presque après les manœuvres de désorbitation et bien dans les délais prévus », a ajouté l’Agence spatiale européenne qui surveille attentivement l’altitude orbitale pendant que le satellite se dégrade. Cependant, étant donné qu’il s’agit d’un retour incontrolé, l’ESA a souligné que « il est impossible de prévoir exactement quand et où le satellite commencera à brûler », précisant que « la fenêtre d’incertitude pendant laquelle le retour est possible continuera à se réduire jusqu’au moment du retour lui-même ».

Quels sont les risques d’un retour incontrolé d’ERS-2

L’ESA prévoit que le satellite, qui a une masse estimée à environ 2 294 kg sans carburant, « se fragmentera à environ 80 km au-dessus de la surface terrestre » et que « la grande majorité de ces fragments brûlera dans l’atmosphère ». Cependant, certains fragments pourraient atteindre la surface terrestre, où ils retomberont très probablement dans l’océan », ajoute l’agence, rappelant que environ 70% de la surface de notre planète est couverte par l’eau, et soulignant que le risque d’être touché par un débris spatial est inférieur à 1 sur 100 milliards.

« En comparaison, il s’agit d’une probabilité 1,5 million de fois inférieure au risque de mourir dans un accident domestique, de 65 000 fois inférieure au risque d’être frappé par la foudre et de trois fois inférieure au risque d’être frappé par une météorite ».