Des scientifiques réveillent un virus « zombie » gelé dans le pergélisol depuis 50 000 ans

Des Scientifiques Réveillent Un Virus "zombie" Gelé Dans Le Pergélisol

La fonte du pergélisol causée par le changement climatique expose des virus enfouis depuis des dizaines de milliers d’années. Parmi eux, un ancien s’est réveillé.

A gauche un Pandovirus, à droite le pergélisol.  Crédit : wikipédia/pixabay

A gauche un Pandovirus, à droite le pergélisol. Crédit : wikipédia/pixabay

Les scientifiques ont découvert et réveillé 13 virus piégés dans la glace pendant des dizaines de milliers d’années. Ce sont toutes de nouvelles espèces, avec un patrimoine génétique jamais vu auparavant. Le plus ancien de ceux trouvés, appelé Yédome de Pandoravirus, aurait environ 50 000 ans. Ce sont de véritables virus « zombies » qui représentent une menace potentielle pour la santé publique, ayant conservé leurs capacités infectieuses malgré la très longue période de quiescence passée dans un sol gelé. Nous ne parlons pas spécifiquement des virus réveillés par les scientifiques, mais de la multitude qui se cache dans la fonte du pergélisol en raison du changement climatique. Selon des recherches récentes menées par les universités d’Aarhus et d’Aberystwyth, la fonte des glaciers pourrait libérer jusqu’à 100 000 tonnes de microbes dans l’environnement d’ici la fin du siècle.

Les 13 nouvelles espèces de virus « zombies » ont été découvertes et réveillées par une équipe de recherche internationale dirigée par des scientifiques français de l’Institut Microbiologie, Bioénergies et Biotechnologie, et de l’Institut Origines – CNRS de l’Université d’Aix Marseille, qui ont collaboré étroitement avec des collègues de le Département de microbiologie moléculaire de l’Université de Saint-Pétersbourg (Russie), le Centre Helmholtz de recherche polaire et marine de Potsdam (Allemagne), l’Institut zoologique de l’Académie russe des sciences et d’autres instituts. Les scientifiques, coordonnés par le professeur Jean-Michel Claverie, professeur de microbiologie à l’Université de Marseille, sont parvenus à leurs conclusions après avoir analysé des échantillons biologiques extraits de la fonte du pergélisol de certaines régions de Sibérie, de la rivière Lena et du Kamtchatka.

Les 13 virus appartiennent à cinq clades distincts capables d’infecter les amibes (Acanthamoeba spp.), à savoir Pandoravirus, Cedratvirus, Megavirus, Pacmanvirus et Pithovirus, ce dernier étant une souche totalement nouvelle. Aucun des virus n’était auparavant connu des scientifiques. Comme indiqué, le plus ancien a un âge estimé à environ 50 mille ans, tandis que les autres ont quelques dizaines de milliers. Les pandovirus tels que P. yedoma sont connus pour être parmi les plus gros virus connus, avec un diamètre allant jusqu’à 1 micromètre et sont donc visibles au microscope optique. Le virus géant a été trouvé sous un lac, tandis que les autres ont été trouvés dans des échantillons biologiques d’animaux préhistoriques déterrés du pergélisol fondu, comme des loups et des mammouths laineux.

Comme l’ont précisé le professeur Claverie et ses collègues, un quart de l’hémisphère nord est recouvert de pergélisol qui, en raison du réchauffement climatique, fond, exposant de la matière organique gelée depuis jusqu’à 1 million d’années. Une grande partie est rejetée dans l’atmosphère sous forme de méthane et de dioxyde de carbone – des composés qui catalysent le changement climatique – tandis qu’une partie est préservée et est très riche en micro-organismes, tels que les procaryotes, les eucaryotes unicellulaires et les virus. Les chercheurs ont testé les virus éveillés sur des amibes unicellulaires et ont découvert qu’ils étaient encore capables de les infecter. Nous ne savons pas ce qu’il adviendra de l’énorme quantité d’agents pathogènes qui seront libérés par le changement climatique, il est donc essentiel de les étudier et de comprendre leur menace potentielle, par exemple comprendre s’ils resteront infectieux une fois exposés à l’oxygène et à la lumière du soleil. Les détails de la recherche « Une mise à jour sur les virus eucaryotes ravivés du pergélisol ancien » ont été téléchargés dans la base de données BiorXiv en attente de publication dans une revue scientifique.