Quelle est la différence entre cancer et tumeur

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Le cancer peut donner lieu à des tumeurs mais toutes les tumeurs ne sont pas des cancers. Quelles sont les différences substantielles entre les deux termes et pourquoi il ne faut pas les confondre.

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Quand on parle de cancer et de tumeurs, on se trompe souvent, car bien que les deux termes soient parfois « superposables », ils ne sont absolument pas la même chose. Comme le souligne le National Cancer Institute (NIH) des États-Unis, une tumeur est un « amas anormal de tissu qui se forme lorsque les cellules se multiplient et se divisent plus que nécessaire ou ne meurent pas lorsque c’est le cas ». Les tumeurs peuvent à leur tour être de deux types principaux, à savoir bénignes et malveillantes. Les premières sont définies par le NIH comme « non cancéreuses », tandis que les secondes sont le véritable cancer. Mais il faut aussi noter que tous les types de cancer ne conduisent pas à la formation de tumeurs, c’est-à-dire de masses de tissu plus ou moins grandes. Pensez simplement aux myélomes, aux leucémies et aux lymphomes, communément appelés « tumeurs du sang », même s’ils ne donnent pas toujours naissance à ces masses solides de cellules qui se reproduisent de manière atypique, restant « confiées » dans le flux sanguin après leur origine dans la moelle osseuse.

Résumé, les mots cancer et tumeur ne sont pas synonymes et doivent être utilisés avec discernement, car les différences sont extrêmement significatives. Fondamentalement, en raison de multiples facteurs, les cellules qui se multiplient normalement dans notre organisme peuvent subir un processus anormal de division mobile et de croissance, ou celles qui sont endommagées peuvent continuer à se multiplier lorsque elles devraient être éliminées. Cela entraîne leur accumulation et crée ce que les experts appellent des néoplasies, des masses de tissu (tumeurs solides) qui peuvent être soit bénignes, donc non cancéreuses, soit cancéreuses, donc un véritable cancer. Les différences entre les tumeurs bénignes et le cancer, comme précisé, sont substantielles.

Le Cancer Center souligne que les tumeurs bénignes, bien qu’elles puissent parfois être douloureuses et potentiellement dangereuses, ne représentent pas la même menace que les tumeurs malignes. La raison en est que les tumeurs bénignes ne « envahissent pas et ne se propagent pas » dans le reste de l’organisme, tandis que les cellules d’une tumeur cancéreuse peuvent donner lieu à des métastases, se propageant ainsi dans les tissus environnants et se déplaçant à l’intérieur de l’organisme pour attaquer des organes éloignés du site d’origine. Un cancer du sein, par exemple, peut donner naissance à des tumeurs secondaires au poumon ou au cerveau, pour donner un exemple. Une autre différence significative indiquée par le Cancer Center est la croissance, rapide dans les tumeurs malignes et lente dans les tumeurs bénignes.

Le fait que les néoplasies bénignes restent confinées à la zone où elles se développent (comme un polype dans le côlon) rend le traitement éventuel, s’il est nécessaire, généralement plus facile, et une fois chirurgicalement enlevé, il a tendance à « ne pas réapparaître », comme indiqué par le Cancer Center. En pratique, le risque de récidive est réduit, contrairement à une tumeur maligne (cancer) qui a plus de chances de réapparaître. Le cancer en général nécessite un traitement systémique, c’est-à-dire pour tout le corps, comme la chimiothérapie, précisément à la lumière de sa capacité à se propager depuis le site d’origine, comme l’indique le Dr Peter Baik, chirurgien thoracique à la clinique City of Hope de Phoenix et de Chicago. Il est clair que toutes les tumeurs bénignes ne sont pas « bonnes » ; les experts citent l’exemple d’une masse tumorale en croissance qui appuie sur le cerveau, la moelle épinière ou d’autres organes, donnant lieu à des symptômes significatifs qui, dans certains cas, peuvent mettre en danger la vie des patients. Dans d’autres cas, les tumeurs bénignes peuvent rester sous surveillance par l’oncologue qui peut également décider de ne pas intervenir. D’autre part, le cancer peut être agressif, se propager rapidement et être potentiellement fatal.

Si une tumeur est cancéreuse, elle est généralement déterminée par une biopsie, c’est-à-dire le prélèvement d’un tissu (ou d’un exemplaire liquide) analysé en laboratoire, grâce auquel les oncologues peuvent déterminer sa malignité ou non. Parmi les principaux cancers malins, comme indiqué par le Cancer Center, il y a les carcinomes, qui se développent dans les cellules épithéliales qui tapissent la surface interne du corps; les sarcomes, qui touchent les os, les muscles, la graisse, les tendons et autres tissus mous et fibreux; et les blastomes, qui se forment dans les tissus embryonnaires et développent des cellules dans les yeux, le cerveau ou le système nerveux. Les NIH signalent également les leucémies, des tumeurs qui commencent dans les tissus hématopoïétiques de la moelle osseuse et qui ne forment pas de tumeurs solides; les lymphomes concernant les lymphocytes (globules blancs); les myélomes affectant les plasmocytes du système immunitaire; le mélanome, un cancer de la peau agressif (toujours cancéreux); les tumeurs des cellules germinales, relatives aux cellules qui produisent les ovules et les spermatozoïdes; et les tumeurs neuroendocrines, y compris les carcinoides. Parmi les tumeurs bénignes courantes indiquées par le Cancer Center se trouvent les adénomes du tractus gastro-intestinal, les fibromes, les hamartomes, les myomes, les papillomes, les hémangiomes et autres.

Il existe plus de cent types de cancer, une famille vaste et variée de maladies dont le nom est généralement dérivé des organes et des tissus où elles se développent. Les traitements sont également multiples et les oncologues proposent aux patients une série de procédures (chirurgie, immunothérapie, radiothérapie, chimiothérapie) en fonction des conditions et du stade de la néoplasie. Il est essentiel de toujours s’adresser aux professionnels de la santé pour toute information ou doute, compte tenu des risques potentiels de ces maladies.