Des milliards de tyrannosaures vivaient sur Terre, affirment des paléontologues

Des milliards de tyrannosaures vivaient sur Terre, affirment des paléontologues

Les paléontologues ont publié dans la revue Science une étude qui affirme que 2,5 milliards de tyrannosaures vivaient sur Terre à l’ère des dinosaures.

«Le projet a commencé comme une blague, d’une certaine manière. Quand je tiens un fossile dans mes mains, je ne peux m’empêcher de m’interroger sur l’improbabilité que cette même bête soit vivante depuis des millions d’années, et ici je tiens une partie de son squelette – cela semble si improbable. La question ne cessait de surgir dans ma tête: «Est-ce peu probable? Est-ce un sur mille, un sur un million, un sur un milliard? Et puis j’ai commencé à réaliser que nous pouvons peut-être vraiment estimer combien étaient vivants et, par conséquent, que je pourrais répondre à cette question », a déclaré Charles Marshall, directeur du musée de paléontologie de l’Université de Californie, chaire de paléontologie Philip Sandford Boone et professeur de biologie intégrative et de science terrestre et planétaire à l’UC Berkeley.

George Gaylord Simpson, l’un des paléontologues les plus influents du siècle dernier, a affirmé qu’il n’était pas possible de calculer la population animale éteinte. «Comme l’a noté Simpson, il est très difficile de faire des estimations quantitatives avec les archives fossiles. Dans notre étude, nous nous sommes concentrés sur le développement de contraintes robustes sur les variables dont nous avions besoin pour faire nos calculs, au lieu de nous concentrer sur la réalisation des meilleures estimations par elles-mêmes », a expliqué Marshall.

Un moule d'un squelette de T-Rex exposé à l'extérieur du Musée de paléontologie de l'Université de Californie, Berkeley. L'original, un squelette presque complet fouillé en 1990 dans les terres arides de l'est du Montana, se trouve au Rockies Museum de Bozeman, Montana
Un moule d’un squelette de T-Rex exposé à l’extérieur du Musée de paléontologie de l’Université de Californie, Berkeley. L’original, un squelette presque complet fouillé en 1990 dans les terres arides de l’est du Montana, se trouve au Rockies Museum à Bozeman, Montana. Crédits: Keegan Houser, UC Berkeley
La chaleur du T-Rex, par exemple, influence ces chiffres. C’est pourquoi Marshall et son équipe ont utilisé la simulation informatique de Monte Carlo dans l’étude basée sur des données publiées par John Damuth, de l’Université de Californie à Santa Barbara, qui relie la masse corporelle à la densité de population d’animaux vivants, une relation connue comme loi de Damuth.

Bien que la relation soit forte, prévient Charles Marshall, les différences écologiques se traduisent par de fortes variations de densité de population pour des animaux de même physiologie et niche écologique: «Nos calculs dépendent de cette relation pour les animaux vivants entre leur masse corporelle et leur densité de population, mais le l’incertitude dans la relation s’étend d’environ deux ordres de grandeur. Etonnamment, l’incertitude de nos estimations est dominée par cette variabilité écologique et non par l’incertitude des données paléontologiques que nous utilisons ».

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Un Tyrannosaure pour 100 kilomètres carrés

Selon les scientifiques de l’UC Berkeley, chaque génération de T-Rex a duré environ 19 ans et la densité moyenne de la population était d’environ un Tyrannosaurus pour 100 kilomètres carrés. Autrement dit, sur un total d’environ 127 mille générations que l’espèce a vécu, en moyenne avec une population de 20 mille individus, 2,5 milliards de tyrannosaures habitaient la planète Terre.

«Il y a environ 32 T-Rex post-juvéniles relativement bien conservés dans les musées publics aujourd’hui. De tous les adultes post-juvéniles qui ont déjà vécu, cela signifie que nous en avons environ un sur 80 millions », a conclu Marshall.

Source: PHYS