La Terre «avale» des milliers de tonnes de poussière spatiale chaque année

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Une étude menée par des chercheurs de l’Université de la Sorbonne à Paris a déterminé que notre planète «prend du poids» de manière surprenante: avec des milliers de tonnes de poussière spatiale tombant sur nous chaque année.

Le cosmo-chimiste Jean Duprat et ses collègues ont creusé trois tranchées dans la neige antarctique à la recherche de micrométéorites. L’emplacement choisi était le «Dôme C», l’un des «sommets» du plateau antarctique, à environ 1 100 km de la côte du continent.

Le matériel a été récolté à deux mètres de profondeur, c’est-à-dire de la neige accumulée avant 1995, lorsque la base française du site a été établie. Ainsi, les scientifiques pouvaient être sûrs que le matériel trouvé ne serait pas le résultat d’une contamination par l’activité humaine sur le site.

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À l’aide d’outils ultra-propres, ils ont collecté des centaines de livres de neige, ont fait fondre le matériau et filtré l’eau. En conséquence, ils ont trouvé près de 2000 micrométéorites.

Leur taille varie de 30 à 350 micromètres et, ensemble, ils ne pèsent pas plus d’une fraction de gramme. Sur ce total, 808 sphères ont été partiellement fondues lors de l’entrée dans notre atmosphère et 1 280 n’ont montré aucun dommage.

Quelques-unes des micrométéorites trouvées par Jean Duprat et son équipe
Quelques-unes des micrométéorites trouvées par Jean Duprat et son équipe. Images gauche et droite de J. Duprat et C. Engrand / CNRS. Images centrales de C. Engrand et L. Delaunche / CNRS.

Toutes ces micrométéorites ont été trouvées dans une zone de quelques mètres carrés. En supposant que des particules de poussière spatiale tombent sur l’Antarctique au même rythme que sur le reste de la planète, l’équipe a pu estimer la quantité de poussière spatiale tombant sur la planète en un an: environ 5 200 tonnes.

Les chercheurs estiment qu’environ 80% des micrométéorites proviennent de comètes qui passent la plupart de leurs orbites plus près du Soleil que Jupiter. Le reste proviendrait de collisions avec des objets de la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter.

Duprat et ses collègues suggèrent que ces minuscules particules fournissent ensemble entre 20 et 100 tonnes de carbone à la Terre chaque année et auraient pu être une source importante de composés riches en carbone, tels que les acides aminés, au cours des débuts de l’histoire de notre planète.

La source: Actualités scientifiques