New Shepard: Blue Origin termine son essai de mission habitée

New Shepard: Blue Origin termine son essai de mission habitée

Blue Origin, société aérospatiale créée par Jeff Bezos, fondateur d’Amazon, a réalisé ce mercredi (14) son 15e vol d’essai de la fusée New Shepard, simulant cette fois diverses procédures d’une mission habitée. Le test a eu lieu à 13 h 50 (heure de Brasilia) à la base de l’entreprise, Launch Site One, dans l’ouest du Texas, aux États-Unis.

Deux employés de l’entreprise sont entrés dans la capsule pour pratiquer les procédures que les futurs astronautes suivront avant un lancement. Ils ont quitté la capsule avant le décollage et sont revenus après l’atterrissage pour s’exercer aux procédures après l’atterrissage.

Blue Origin prévoit d’utiliser le New Shepard pour les vols touristiques suborbitaux, mais il n’y a toujours pas de date pour le début de l’exploitation commerciale. Dans le même temps, la société développe une fusée plus puissante, la New Glenn, qui sera utilisée dans des missions orbitales. Lorsqu’il sera prêt, le New Glenn pourra placer une charge de 45 tonnes en orbite basse autour de la Terre, soit le double des 22 tonnes d’un Falcon 9 «Full Thrust», mais moins que les 65 tonnes d’un Falcon Heavy.

La mission de ce mercredi, NS-15, était le premier vol d’un nouveau modèle New Shepard appelé NS-4 et nommé RSS First Step (RSS «First Step»), RSS étant l’acronyme de Reusable Space Ship. Réutilisable). Parmi les nouveautés figurent le contrôle acoustique et de température dans la capsule, des écrans d’information et un système d’interphone.

La fusée et la capsule sont réutilisables: elles sont toujours séparées en montant, avant d’atteindre l’altitude de vol maximale, et reviennent séparément. La fusée atterrit verticalement, comme elle le fait avec les SpaceX Falcon 9, et la capsule atterrit à l’aide de trois parachutes et de roquettes rétro qui tirent à quelques mètres du sol pour amortir l’impact.

Le vol NS-15 a duré 10 minutes, entre le lancement de la fusée et l’atterrissage de la capsule. Pendant le vol, il a atteint une altitude d’environ 106 km au-dessus du sol. Cela le place au-dessus de la «ligne Karmán», la frontière spatiale, définie internationalement comme 100 km d’altitude. Cela rendra les futurs membres de l’équipage de New Shepard des astronautes reconnus conformément aux normes internationales.

Mais il convient de rappeler que les vols de New Shepard sont suborbitaux. Autrement dit, contrairement à Yuri Gagarin, ou à la capsule SpaceX Crew Dragon, la capsule Blue Origin n’entre pas en orbite autour de la planète. Il suit une trajectoire parabolique, atteignant une altitude maximale et entamant la descente peu de temps après. Pourtant, pendant quelques minutes, l’équipage aura le sentiment d’être en apesanteur.

En plus de tester les procédures d’une mission habitée, le vol de mercredi a pris un mannequin d’essai appelé «Mannequin Skywalker» et 25 000 cartes postales envoyées par des étudiants au «Club for the Future» exploité par Blue Origin. Après le vol, ils sont renvoyés aux expéditeurs.

Le mannequin et le siège de la capsule New Shepard seront donnés au US Space and Rocket Center à Hunstville, Alabama. «Avec le mannequin et un siège, je pense que nous pouvons raconter une belle histoire sur le chemin des vols habités», a déclaré Patrick Zeitouni, commentateur sur les lancements de Blue Origin.

La source: Space.com