Une photo de la NASA montre des dunes bleues sur Mars

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Une photo publiée par la NASA jeudi dernier (8) montre quelque chose d’intrigant: une mer de « dunes » bleues sur le paysage martien, près de la calotte polaire dans l’hémisphère nord de la planète.

Bien qu’elle ait été publiée récemment, l’image est beaucoup plus ancienne. Il s’agit d’un composite d’images multiples obtenues avec un instrument appelé Themis (Thermal Emission Imaging System) à bord du satellite Mars Odyssey.

Une photo de la NASA montre des dunes bleues sur
Les « Blue Dunes » photographiées par Themis à bord de Mars Odyssey sont en fait des régions plus fraîches en surface. Image: Nasa / JPL-Caltech / ASU

Malheureusement, bien que belles, les dunes de l’image n’existent pas dans la réalité. Du moins pas comme le montre la photo. Il s’agit d’une image en «fausses couleurs», c’est-à-dire colorée artificiellement pour faciliter l’identification des différentes caractéristiques du terrain.

Dans ce cas, les zones les plus froides de l’image sont colorées dans des tons bleus et les zones les plus chaudes, éclairées par le soleil, dans des tons jaunes et dorés. Il s’agit de la même technique utilisée dans les caméras thermiques, qui attribuent des couleurs différentes aux différentes températures de l’objet photographié.

20 ans sur Mars

Le satellite Mars Odyssey a récemment terminé 20 ans en orbite autour de la planète. Lancé en avril 2001, il était crucial pour les scientifiques de découvrir où se trouve de l’eau sur Mars.

«Avant Odyssey, nous ne savions pas où cette eau était stockée», a déclaré Jeffrey Plaut, chef de la mission Odyssey et scientifique au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie. «Nous l’avons détecté pour la première fois depuis l’orbite, puis avons confirmé sa localisation à l’aide de Phoenix», une sonde qui a atterri sur la planète en 2008.

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Le satellite était également crucial pour la production de cartes plus précises de Mars. Ces cartes ont aidé à choisir des sites d’atterrissage plus sûrs pour les futures missions, y compris le rover Perseverance.

Et une fois qu’un rover est au sol, l’Odyssey peut être utilisé pour relayer ses données sur Terre. En effet, un satellite en orbite peut transporter des antennes et des émetteurs plus puissants qu’un mobile terrestre, où la taille, le poids et la consommation d’énergie sont des points critiques.

L’utilisation de relais comme l’Odyssey a permis aux scientifiques de recevoir plus de données plus rapidement et au public d’avoir plus d’images de Mars pour s’émerveiller, comme celle illustrée ci-dessus.

La source: NASA / JPL-Caltech / ASU

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