Mars Odyssey: le satellite de la NASA complète 20 ans de cartographie de Mars

Mars Odyssey: le satellite de la NASA complète 20 ans de cartographie de Mars

Le 7 avril 2001, la NASA a lancé le 2001 Mars Odyssey, un satellite d’exploration conçu pour détecter la présence de glace et étudier la géologie de Mars. Depuis, il utilise son spectromètre et sa caméra thermique pour cartographier la planète, obtenant des données qui ont servi de base à de nombreuses découvertes et servant de station relais pour les données obtenues par des missions ultérieures, comme les rovers Curiosity et Opportunity.

Odyssey était crucial pour les scientifiques pour découvrir où il y a de l’eau sur Mars. «Avant Odyssey, nous ne savions pas où cette eau était stockée», a déclaré Jeffrey Plaut, chef de la mission Odyssey et scientifique au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie. «Nous l’avons détecté pour la première fois depuis l’orbite, puis avons confirmé sa localisation à l’aide de Phoenix», une sonde qui a atterri sur la planète en 2008.

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Le satellite était également crucial pour la production de cartes plus précises de Mars. La caméra THEMIS (Thermal Emission Imaging System) mesure la température de la surface de la planète jour et nuit.

Différents matériaux émettent de la chaleur de différentes manières, ce qui a permis aux scientifiques déterministes locaux de grès, de roches riches en fer, de sels et d’autres minéraux, des découvertes qui ont approfondi notre connaissance de l’histoire martienne.

Ces cartes ont également aidé à choisir des sites d’atterrissage plus sûrs pour les futures missions, y compris le rover Perseverance. Et une fois qu’un rover est au sol, l’Odyssey peut être utilisé pour relayer ses données sur Terre. En effet, un satellite en orbite peut transporter des antennes et des émetteurs plus puissants qu’un rover au sol, où la taille, le poids et la consommation d’énergie sont des points critiques.

Les gens regardent le lancement du Mars Odyssey, qui a décollé à bord d'une fusée Delta II le 7 avril 2001
Les gens regardent le lancement du Mars Odyssey, qui a décollé à bord d’une fusée Delta II le 7 avril 2001. Image: Nasa

L’utilisation de relais comme l’Odyssey a permis aux scientifiques de recevoir plus de données plus rapidement et au public d’avoir plus d’images de Mars pour s’émerveiller.

Odyssey a soutenu plus de 18000 sessions de retransmission et partage actuellement cette responsabilité avec d’autres satellites tels que Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) et MAVEN, tous deux de la NASA et Trace Gas Orbiter (TGO), de l’Agence spatiale européenne (ESA).

A 19 ans, 5 mois et 14 jours en orbite autour de Mars, Mars Odyssey détient le record d’opération sur une autre planète, loin devant son «collègue» Mars Express (en opération depuis 17 ans) et le Pioneer Venus Orbiter (qui a travaillé pour 14 ans). Et il a encore du souffle pendant un certain temps: son carburant est suffisant pour fonctionner au moins jusqu’en 2025.

La source: Phys.org