L’étoile la plus lointaine jamais vue est capturée par le télescope Hubble

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Le vieil homme a encore beaucoup de force : selon un communiqué publié aujourd’hui (30) par la NASA, le télescope spatial Hubble a réussi à capturer l’image de l’étoile la plus éloignée jamais vue, battant ainsi un record qui appartenait… à Hubble lui-même.

Dans le communiqué, la NASA explique que l’étoile observée provient des quatre premiers milliards d’années de l’univers après l’explosion du Big Bangle classant effectivement comme un vestige de l’univers primitif, ce qui ajoute encore plus de poids à l’occasion.

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Le spectre lumineux de cette étoile est désigné par les scientifiques comme « redshift 6.2”. Le terme «décalage vers le rouge» est appliqué car, selon le principe de l’expansion continue de l’univers, la lumière de divers objets est «décalée» et vers des fréquences d’ondes plus longues et rougeâtres lorsqu’elle se déplace vers nous. Plus la déviation est importante, plus la lumière voyage longtemps.

L’étoile en question est si éloignée que sa lumière a mis 12,9 milliards d’années pour atteindre notre position – en effet, elle est partie alors que l’univers n’avait que 7 % de son âge actuel (environ 13,8 milliards d’années).

«Nous n’y croyions pas nous-mêmes au début. [A estrela] est beaucoup plus éloignée que la « vieille » étoile la plus éloignée », a déclaré l’astronome Brian Welch de l’Université Johns Hopkins, qui est le principal auteur de la papier décrivant la découverte et publié par la revue nature.

« Typiquement, à ces distances, des galaxies entières ressemblent à de minuscules points, avec la lumière de millions d’étoiles se mélangeant », a déclaré Welch. « La galaxie où vivait autrefois cette étoile a été agrandie et déformée par l’effet de lentille gravitationnelle, prenant une longue forme de croissant que nous avons décidé d’appeler » l’arc du lever du soleil « . »

La nouvelle star a été nommée « Eendel», qui signifie « Morning Star » en vieil anglais. Selon Welch, cela devrait ouvrir la voie à une nouvelle vague d’observation spatiale dans la recherche d’objets plus proches de la naissance de l’univers.

« Earendel existe depuis si longtemps qu’il n’a peut-être même pas les mêmes matières premières que les stars qui nous entourent aujourd’hui », a expliqué Welch. « L’étude Earendel sera une fenêtre sur une nouvelle ère de l’univers avec laquelle nous ne sommes pas du tout familiers, mais qui a conduit à tout ce que nous savons déjà. C’est comme si nous lisions un très bon livre, mais nous avons commencé à lire à partir du deuxième chapitre, et maintenant nous avons une chance de voir comment tout a commencé.

En termes numériques, Earendel est estimé être 50 fois plus massif que le Soleil et des millions de fois plus brillant. En pratique, elle rivalise avec les étoiles les plus massives que nous ayons jamais découvertes, étant beaucoup, beaucoup plus anciennes. Cependant, même quelque chose de cette taille ne serait normalement pas visible par nous sans le grossissement naturel d’une lentille gravitationnelle.

Earendel, l'étoile la plus éloignée observée par le télescope spatial Hubble, est vue ici en détail : sa découverte n'a été possible que grâce à l'effet de lentille gravitationnelle.
Earendel, l’étoile la plus éloignée observée par le télescope spatial Hubble, est vue ici en détail : sa découverte n’a été possible que grâce à l’effet de lentille gravitationnelle (Image : NASA/Handout)

Nous en avons déjà parlé ici, mais l’occasion appelle une explication : la « lentille gravitationnelle » est, en somme, une perturbation dans le tissu du temps et de l’espace, dont l’effet immédiat est de grossir un objet comme s’il était vu à travers une loupe. Imaginez que vous jetez une pierre dans une piscine pleine d’eau par une journée très ensoleillée : les vagues provoquées par l’impact de la pierre concentrent la lumière du soleil pour maximiser la lueur provenant du fond de la piscine, ce qui vous permet de la voir plus facilement. plus en détail, même en dehors de celui-ci.

En l’occurrence, Earendel n’a pu être observé que grâce à un amas de galaxies (WHL0137-08) placé entre l’étoile et nous. La distorsion causée par celle-ci a créé cet effet de loupe, amplifiant considérablement la luminosité de l’objet derrière elle – l’étoile la plus éloignée vue par Hubble. Cette luminosité est augmentée « au moins » mille fois, sinon plus, selon Welch.

Ce qui reste à déterminer, c’est si Earendel a des étoiles compagnes : nous ne pouvons toujours pas voir aussi loin, mais il est courant qu’une étoile massive comme celle-ci soit constituée d’un système binaire.

Fait intéressant, alors que l’étoile la plus éloignée que nous ayons jamais vue a été observée par Hubble, sa présence donne au nouveau télescope spatial James Webb une mission de plus. Grâce à l’alignement avec WHL0137-08, il est probable qu’Earendel poursuive encore quelques années sa luminosité accrue, permettant au successeur spirituel de Hubble, avec sa technologie plus avancée, de pouvoir l’observer et de collecter des données encore plus pertinentes. .

« Avec Webb, nous espérons confirmer qu’Earendel est bien une star, en plus de pouvoir mesurer sa luminosité et sa température. Ces détails réduiront l’éventail des possibilités concernant le type d’étoile dont il s’agit et son stade dans le cycle de vie stellaire. Nous espérons également découvrir que la galaxie que nous avons surnommée « Sunrise Arc » a un déficit d’éléments chimiques lourds qui se sont formés dans les générations d’étoiles ultérieures. Cela suggère qu’Earendel était une étoile rare, massive et pauvre en métal », a déclaré Dan Coe, co-auteur de l’étude et astronome au Scientific Space Telescope Institute (STScI) à Baltimore.

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