International Dark Sky Week: la pollution lumineuse nous sépare des étoiles

International Dark Sky Week: la pollution lumineuse nous sépare des étoiles

Pour la première fois dans l’histoire, l’administration du parc national d’Iguaçu a autorisé une expédition d’une nuit aux chutes d’Iguaçu. Le résultat est des photos spectaculaires qui montrent le ciel étoilé sur l’une des principales cartes postales du pays, et considérée comme l’une des 7 merveilles naturelles du monde.

Voie lactée sur les chutes d'Iguaçu - Photo: Victor Lima /Trilhadeestrelas.com

Voie lactée sur les chutes d’Iguaçu – Photo: Victor Lima / Trilhadeestrelas.com

L’une des choses qui attire le plus l’attention lorsque l’on voit ce type de photographie est la quantité d’étoiles dans le ciel. Nous ne pouvons pas les voir tous les soirs quand nous regardons le ciel depuis l’arrière-cour de notre maison. Mais pourquoi?

Premièrement, il y a un problème technologique. De telles photos sont prises en exposition longue, avec le capteur de la caméra exposé à une faible lumière pendant plusieurs secondes, accumulant chaque photon de lumière pour former l’image à la fin de l’exposition. Mais la principale raison pour laquelle la plupart d’entre nous ne voyons pas un ciel aussi étoilé est la pollution lumineuse.

Pollution lumineuse

La pollution lumineuse est le type de pollution causée par les lumières artificielles, typique des grands centres urbains. Il interfère avec différents écosystèmes et entraîne des effets négatifs sur la santé humaine et animale. De plus, il obscurcit le ciel nocturne, réduisant la visibilité des étoiles et rendant difficile la pratique de l’observation astronomique dans les grands centres.

Pollution lumineuse à Mexico.  Crédits: Fernando Tomás

Pollution lumineuse à Mexico. Crédits: Fernando Tomás

Depuis que l’homme a dominé le feu il y a au moins 1 million d’années, l’humanité a également dominé la nuit. Aux temps primitifs, nous passions les premières heures de la nuit à de longues conversations autour d’un feu de camp, au cours desquelles nos ancêtres racontaient leurs aventures quotidiennes, transmettaient leurs connaissances et leurs légendes. Lorsque les dernières braises s’éteignirent, un ciel étoilé se projetait avant tout.

C’est ainsi que fonctionne notre vision: lorsque la luminosité est élevée, nos pupilles se contractent, réduisant la quantité de lumière qui atteint les rétines, au fond de nos yeux. Au fur et à mesure que la lumière diminue, les pupilles se dilatent, permettant aux rétines de recevoir plus de lumière. On voit donc bien, même dans des environnements peu éclairés. Lorsque les dernières braises du feu s’éteignirent, la seule lumière qui existait encore dans la nuit de ce monde sans civilisation, était la lumière des étoiles. Ses pupilles, en dilatation maximale, nous ont permis de voir une énorme quantité d’étoiles faibles, qui auparavant ne semblaient pas avoir existé auparavant.

Ce ciel étoilé a inspiré des légendes, nous a guidés dans nos migrations à travers le monde et a donné naissance à la plus ancienne des Sciences, l’Astronomie. Cependant, à l’heure actuelle, seule une petite partie de la population mondiale a encore le privilège de voir un tel ciel.

La pollution lumineuse nous sépare des étoiles

En 1994, un tremblement de terre de magnitude 6,7 a secoué Los Angeles et provoqué une panne d’électricité dans la ville et ses environs. Il était quatre heures et demie du matin, mais les gens, pour des raisons de sécurité, ont quitté leurs maisons et sont descendus dans la rue pour attendre que les secousses cessent.

Sans éclairage public, et sans éclairage de voiture en raison de l’heure tardive, beaucoup se sont retrouvés pour la première fois devant un ciel vraiment étoilé. Le service d’urgence, qui reçoit normalement de nombreux appels lors d’un tremblement de terre, a commencé à recevoir des rapports d’habitants qui voyaient «une étrange fumée argentée traverser le ciel au-dessus de la ville». C’était la Voie lactée, qu’ils n’avaient jamais vue auparavant.

Pollution lumineuse de Los Angeles en 1908 (à gauche) et 2017 (à droite).  Crédits: UCLA

Pollution lumineuse de Los Angeles en 1908 (à gauche) et 2017 (à droite). Crédits: UCLA

La plupart des lecteurs de ce texte n’ont probablement jamais eu cette opportunité non plus. Les deux tiers de la population brésilienne vivent dans des endroits où la pollution lumineuse empêche la visualisation de ce nuage blanchâtre dans le ciel, formé par des gaz de milliards d’étoiles dans les bras de notre galaxie. Et, alors que la pollution lumineuse nous éloigne de plus en plus des étoiles, des initiatives émergent pour tenter de sauver l’obscurité du ciel nocturne.

Semaine internationale du ciel sombre

Chaque année, l’International Dark Sky Association (ISDA) fait la promotion de la Semaine internationale du ciel sombre (IDSW) pour sensibiliser aux différents effets négatifs de la pollution lumineuse. Cette semaine se produit toujours lorsque le ciel est plus sombre (près de la Nouvelle Lune) et que les étoiles sont plus visibles. Cet événement annuel a été créé en 2003 par Jennifer Barlow, alors élève du secondaire. Depuis lors, la Semaine internationale du ciel sombre est devenue un événement mondial et un élément clé du Mois mondial de l’astronomie. Au cours de la semaine, les défenseurs du ciel sombre du monde entier se connectent à l’objectif commun de protéger la nuit.

En 2021, la Semaine internationale du ciel sombre se déroule du 5 au 12 avril et l’ISDA invite tout le monde à découvrir la beauté et l’importance d’un ciel sombre. C’est la meilleure semaine pour discuter des moyens de lutter contre la pollution lumineuse et aussi une excellente occasion, pour ceux qui le peuvent, d’observer un ciel sombre et étoilé.

Voie lactée et ciel étoilé vus de la zone rurale de Maturéia, PB.  Crédits: Marcelo Zurita

Voie lactée et ciel étoilé vus de la zone rurale de Maturéia, PB. Crédits: Marcelo Zurita

Malheureusement, en raison de la pandémie du COVID-19, nous devons éviter les déplacements et les trajets quotidiens nécessaires. Mais pour ceux qui sont dans des endroits plus éloignés des grands centres urbains, nous recommandons de profiter d’une nuit sans nuages, d’éteindre les lumières et de contempler toute la beauté du ciel, tout comme nos ancêtres l’ont fait autour des dernières braises des incendies.

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