Ascenseur spatial flottant? « Sur le plan technique, il est presque prêt », déclare le professeur

Ascenseur spatial flottant?  "Sur le plan technique, il est presque prêt", déclare le professeur

Et ce qui n’était qu’une idée lointaine et de science-fiction de construire un ascenseur spatial n’est plus aussi impossible, du moins selon le professeur de génie mécanique de l’Université York, George Zhu. Il dit que le concept n’est pas si difficile et que nous avons déjà assez de technologie pour cela.

« En termes techniques, c’est presque terminé », a déclaré Zhu dans une interview accordée à The Academic Times. « Il n’a que des ajustements techniques mineurs, et il n’y a pas de difficulté fondamentale à le faire. »

Le but de la construction d’un ascenseur spatial est de transporter des marchandises (ou des personnes) de la surface d’une planète vers l’espace rapidement et en toute sécurité. Les projections visent à consolider le projet uniquement en 2050 en raison de sa complexité, ce avec quoi le professeur Zhu n’est pas d’accord.

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L’idée de base est d’atteindre l’espace en utilisant un câble qui est lié à la Terre à une extrémité et un contrepoids, en orbite autour de la Terre à l’autre. Mais les scientifiques avancent la possibilité d’un autre aspect du projet. Plutôt que d’avoir une extrémité cimentée sur notre planète, ce serait de faire flotter les deux extrémités de la corde entièrement dans l’espace, ce qui rendrait le transport des charges utiles d’une orbite à l’autre beaucoup plus facile.

Publié le mois dernier dans la revue Acta Astronáutica, l’article du professeur Zhu soutient qu’un «ascenseur spatial partiel» qui envoie des charges utiles d’une orbite terrestre inférieure à une orbite supérieure est déjà mécaniquement viable aujourd’hui. Il pense qu’il est possible d’envoyer des charges utiles dans les parties inférieures de l’espace au moyen de fusées, de les attacher à l’extrémité inférieure de la corde et de les faire transporter vers les parties les plus éloignées de l’orbite terrestre au moyen de l’ascenseur. Et pour le maintenir stable, l’ascenseur pourrait utiliser deux, au lieu d’un, des attaches sur le câble.

Illustration de l'ascenseur spatial.  Image: Acta Astronautics
Illustration de l’ascenseur spatial. Image: Acta Astronautics

« Notre idée est que lorsque nous mettons deux amarres ensemble, une charge montera et l’autre charge descendra pour que les forces s’annulent l’une l’autre », a déclaré le professeur, expliquant que cela sert à interrompre la force de rotation de la Terre, l’effet Coriolis, déplaçant le câble d’avant en arrière, un phénomène connu par Zhu sous le nom de «libation».

Toujours selon le chercheur, l’envoi d’une seule fusée dans les parties les plus basses de l’espace entraînerait des économies de carburant importantes. Avec cela, les fusées d’aujourd’hui pourraient envoyer jusqu’à dix fois plus de charge utile en poids dans l’espace.

Cependant, l’ingénieur admet qu’une très grosse corde serait un facteur de complication puisque les objets en orbite terrestre, tels que les débris spatiaux et les satellites, pourraient heurter l’ascenseur et provoquer des débris.

Le projet n’existe qu’en théorie et n’a pas encore quitté le papier. Mais malgré les regrets, la stratégie de contrôle peut raccourcir considérablement le trajet requis, ce qui entraînerait de grandes économies de carburant dans le processus, ce qui doit être pris en compte, car la grande intention des agences spatiales est l’utilisation d’ascenseurs pour l’expédition de charges.

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