Des scientifiques révèlent un fossile de « basilosaurus », une baleine préhistorique vieille de 36 millions d’années

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Le paléontologue Mario Urbina, chef d’une équipe d’experts en préhistoire au Pérou, a révélé le fossile d’un basilosaure – une ancienne espèce de baleine, datant de 36 millions d’années. L’animal a été surnommé « Le prédateur d’Ocucaje », en l’honneur du désert où ses restes ont été retrouvés.

Le désert qui a donné son nom au basilosaurus n’est aujourd’hui qu’un paysage de sable plein de dunes à perte de vue. Dans un passé lointain, cependant, la région était dotée d’une mer peu profonde – pour cette raison, sous ces sables, plusieurs fossiles d’animaux marins sont cachés.

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Le crâne fossile d’un basilosaure, découvert en 2021 : l’animal préhistorique mesurait environ 17 mètres et avait des dents pointues pour pénétrer la chair et la déchirer (Image : Université nationale de San Marcos/Reproduction)

« Cette découverte est très importante car il n’existe aucun spécimen semblable à celui-ci dans le monde entier », a déclaré à l’AFP Urbina, chercheuse à l’Université nationale de San Marcos.

Selon son collègue Rodolfo Salas-Gismondi, le basilosaurus était probablement un « superprédateur » – un nom donné aux animaux carnivores qui sont au sommet de leurs chaînes alimentaires respectives et n’ont pas d’ennemis naturels directs, comme le dragon de Komodo, les jaguars ou les aigles. . Il se nourrissait probablement de thon, de quelques requins et de bancs de sardines, mais malgré le suffixe de son nom, ce n’était pas un dinosaure.

« C’est extraordinaire en raison de son excellent état de conservation », a déclaré l’expert. « Cet animal était l’un des plus grands prédateurs de son temps. En saison [em que ele era vivo] la mer péruvienne était plus chaude. Grâce à ce type de fossile, nous pouvons reconstituer l’histoire de la mer qui a inondé notre pays.

En fait, selon les estimations, le désert d’Ocucaje compte à lui seul environ 42 millions d’années de fossiles sous ses sables.

Selon des études antérieures, les premiers cétacés (espèces qui correspondent aujourd’hui aux orques et aux dauphins) seraient issus d’animaux terrestres, évoluant à partir d’eux il y a 55 millions d’années. À la fin de la période éocène, ils étaient tous adaptés à la vie sous l’eau. Les baleines modernes n’existaient cependant pas encore, ce qui indique que tous les cétacés de l’époque étaient de grands prédateurs.

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