Sonde d’exploration solaire Powdered Bones Line

Sonde d'exploration solaire Powdered Bones Line

La sonde Solar Orbiter, projet d’exploration solaire commun entre l’Agence spatiale européenne (ESA) et la NASA, a rencontré un problème avant d’effectuer son premier tour du Soleil: comment résister aux radiations et à la chaleur?

Pour résister au voyage, le vaisseau spatial, également connu sous le nom de SolO, a dû être recouvert d’une couche d’un type de matériau appelé SolarBlack, qui a une formule inhabituelle: des os carbonisés en poudre.

L’un des objectifs était de garantir un bouclier puissant contre les forts rayonnements cosmiques, car ces voyages autour du Soleil exposent l’appareil à 13 fois la quantité de rayonnement qui atteint la Terre.

Il convient également de mentionner les températures extrêmement élevées, qui pourraient provoquer la fusion des métaux. C’est pourquoi Solar Orbiter avait besoin d’une protection supplémentaire.

Première image du Soleil capturée par Solar Orbiter.  Image: ESA
Première image du Soleil capturée par Solar Orbiter. Image: ESA

Solution lancée par une startup irlandaise

L’idée d’utiliser SolarBlack est venue de la startup irlandaise de biotechnologie ENBIO – qui avait précédemment développé des revêtements osseux synthétiques pour les implants médicaux et dentaires. Pour résoudre le problème du rayonnement et de la chaleur, la société a suggéré que l’os pourrait protéger la sonde spatiale en titane.

Cependant, l’os synthétique était de couleur claire et des tests ont montré qu’il s’assombrissait après une exposition prolongée à la lumière du soleil, modifiant la quantité de chaleur absorbée et réfléchie. En revanche, une couche noire pourrait garantir que ses propriétés seraient stables tout au long de la mission.

La première tentative a été d’assombrir l’os synthétique, mais cela n’a pas très bien fonctionné. C’est à ce moment-là qu’il est arrivé à la conclusion que le matériau devait également être carbonisé à l’avance. La mesure aiderait à contrôler ses propriétés d’absorption de chaleur et à éviter les dommages pendant le voyage. Ceci, cependant, ne pouvait pas être fait avec des os artificiels.

ENBIO l’a testé avec une petite quantité de poudre d’os animal brûlé et l’ESA a trouvé que c’était le matériau idéal pour la mission solaire. En effet, en plus d’être noir, il ne laisse pas de résidus combustibles. Ainsi, lorsqu’il est chauffé, il ne dégage pas de gaz qui pourraient endommager l’engin spatial.

Dans les années à venir, le Solar Orbiter, recouvert d’os, se rapprochera de plus en plus du Soleil, ce qui signifie que si tout se passe bien, nous pourrions voir des os écrasés devenir une partie importante de l’exploration spatiale à l’avenir.

Solar Orbiter a été lancé en 2020

Assemblé au Royaume-Uni par Airbus, SolO a été lancé le 10 février 2020. Quelques mois plus tard, en juin, le vaisseau spatial a atteint la distance la plus courte du Soleil, environ 77 millions de km. Cela l’a placé entre les orbites de Mercure et de Vénus. C’est un peu plus de la moitié de la distance entre la Terre et notre étoile, soit 149 millions de km en moyenne.

À ce jour, seuls cinq vaisseaux spatiaux se sont rapprochés du Soleil: Mariner 10 (lancé en 1973), Helios 1 et 2 (en 1974 et 1976), Messenger (en 2004) et la sonde solaire Parker (en 2018). Mais avec le temps, SolO se rapprochera encore plus, avec une distance de seulement 43 millions de km à la fois.

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