Un vaisseau spatial de la NASA survolera l’astéroïde Bennu pour voir les dommages causés après l’atterrissage

Nasa divulgou imagem do asteroide Bennu

Le vaisseau spatial Osiris-Rex de la NASA, qui a atterri sur l’astéroïde Bennu le 20 octobre 2020 après avoir orbité autour de la roche spatiale pendant deux ans, survolera le site d’atterrissage mercredi prochain (7) pour enregistrer les dégâts causés.

«L’équipe d’Osiris-Rex a décidé d’ajouter ce dernier survol après que la surface de Bennu ait été considérablement perturbée par l’événement de prélèvement d’échantillons. Lors de l’atterrissage, la tête d’échantillonnage de l’engin spatial a coulé de 1,6 pieds (48,8 centimètres) à la surface de l’astéroïde et a simultanément tiré une charge pressurisée d’azote gazeux », a expliqué la NASA.

Regardez la vidéo qui montre le moment de l’atterrissage:

Il faut voir « l’ampleur du désordre que le vaisseau spatial a fait », a ajouté l’agence spatiale des Etats-Unis, qui a rappelé que les propulseurs tirés pour maintenir Osiris-Rex à part perturbaient également la surface de Bennu.

Le survol sera à 3,7 km du site d’atterrissage. Par la suite, Osiris-Rex continuera à orbiter l’astéroïde jusqu’au 10 mai, date à laquelle il entamera un voyage de retour de deux ans sur Terre avec un atterrissage prévu le 24 septembre 2023.

L'illustration de la NASA montre à quoi ressemblera le survol d'Osiris-REx sur le site d'atterrissage de l'astéroïde Bennu.  Crédits: Nasa
L’illustration montre à quoi ressemblera le survol d’Osiris-REx sur le site d’atterrissage de l’astéroïde Bennu. Crédits: Nasa

Le choix de May n’était pas aléatoire. Selon Michael Moreau, assistant chef de projet chez Osiris-REx, cette date favorise la manœuvre de retour car elle consommera le moins de carburant.

Les morceaux de Bennu atteindront les scientifiques grâce à une capsule de retour d’échantillons lancée par le vaisseau spatial. Pendant le voyage, la NASA comparera les images d’avant et d’après le site d’atterrissage.

La Nasa a montré une photo du site avant que l'Osiris-REx n'atterrisse sur l'astéroïde Bennu.  Crédits: Nasa
La Nasa a montré une photo du site avant que l’Osiris-REx n’atterrisse sur l’astéroïde Bennu.
Crédits: Nasa

L’astéroïde Bennu est une «capsule temporelle»

Selon la NASA, l’astéroïde contient du matériel du début du système solaire, et peut représenter une véritable «capsule temporelle» pour comprendre les précurseurs moléculaires de la vie et des océans de la Terre.

L’attraction principale de Bennu est que son histoire remonte au début de la formation de notre voisinage cosmique, avant même la formation du Soleil.On pense même qu’il était autrefois une grande protoplanète avant d’entrer en collision avec un autre astéroïde. On s’attend à ce que les roches collectées apportent plus de preuves sur le début du système solaire. Les échantillons seront prélevés au Johnson Space Center à Houston et distribués aux laboratoires du monde entier.

La NASA a publié une image de l'astéroïde Bennu
La NASA a publié une image de l’astéroïde Bennu. Crédits: Nasa

La NASA travaille pour protéger les échantillons de l’astéroïde Bennu

Le plan initial était de prendre environ 60 grammes de matériel, mais on en a collecté davantage. Pour cette raison, des roches plus grosses peuvent avoir gardé l’espace réservé un peu ouvert et, par conséquent, des pièces plus petites ont été vues s’échapper du vaisseau spatial.

Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la NASA, a déclaré que « si nous devrons peut-être agir rapidement pour stocker l’échantillon, ce n’est pas un problème grave ». En outre, il a ajouté que l’équipe est ravie de voir « ce qui semble être un échantillon abondant qui inspirera la science pendant des décennies au-delà de ce moment historique ».

D’autre part, Dante Lauretta, chef de l’équipe scientifique de l’agence spatiale, a déclaré que la perte d’échantillons était en effet une préoccupation. «Par conséquent, j’encourage fortement l’équipe à stocker ce précieux échantillon le plus rapidement possible», a-t-il déclaré.

Sur la base des données, la NASA estime avoir « beaucoup plus de 60 grammes de régolithe » et a ajusté ses plans pour protéger le matériau le plus rapidement possible. La première de ces mesures était l’annulation d’une mesure d’échantillon. Dans celui-ci, le bras mécanique du vaisseau spatial serait déplacé. De plus, une brûlure au freinage était également prévue et a été annulée.

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« Astéroïde au bout du monde »

Bennu traverse l’orbite de la Terre tous les six ans et, selon les calculs des astronomes, l’astéroïde a 1 chance sur 2 500 d’entrer en collision avec la Terre en 2135. Malgré cela, il a été surnommé «l’astéroïde apocalyptique» et est surveillé par la NASA depuis son découverte le 11 septembre 1999.

Il fait un peu plus de 490 mètres de diamètre, fait de matériaux meubles, groupés par gravité, et a une surface couverte de pierres et de roches de la taille des voitures et des maisons.

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