Une météorite de plus de 100 mètres pourrait avoir frappé l’Antarctique il y a 430000 ans

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Un groupe de cosmochimistes de l’Université du Kent, en Angleterre, a trouvé de petits morceaux de nickel, de magnésium et d’autres sédiments détachés au sommet de Walnumfjellet, en Antarctique. Les particules suggèrent qu’une météorite est peut-être tombée dans la région et s’est brisée sur le continent glacé il y a au moins 430 000 ans.

Cette combinaison chimique n’existe pas dans les roches terrestres. Cependant, il correspond à la proportion trouvée dans les éléments observés dans un type spécifique de météorite connue sous le nom de chondrite carbonée. Les résultats ont été publiés dans le numéro du 31 mars de la revue scientifique La science.

La plupart de ces particules varient entre 0,1 et 0,3 millimètre de diamètre, cependant, les chercheurs ont trouvé des morceaux de roche suffisants pour, après avoir été tamisés et séparés de la glace, ajouter 6 kilos de sédiments.

La forme de la plupart des éléments est constituée de sphères fusionnées en globes et leurs mélanges élémentaires sont très similaires à ceux trouvés dans deux autres sites antarctiques, dont l’un est à plus de 2700 kilomètres. Cela suggère que les matériaux proviennent du même événement.

Comment la datation a été faite

Les sédiments trouvés en Antarctique totalisaient environ 6 kilogrammes. Crédit: Scott Peterson / Micro Meteorites

Afin de pouvoir définir l’âge des particules, les scientifiques ont dû faire la datation au carbone des carottes de glace dans lesquelles ils se trouvaient. En cela, ils sont arrivés à la conclusion que cette glace avait 430 000 ans, ce qui suppose que les roches nouvellement découvertes sont tombées dans une période similaire.

Grâce à des simulations, les chercheurs ont conclu que le météore faisait entre 100 et 150 mètres de diamètre et devait avoir explosé à basse altitude. L’impact de l’explosion peut avoir atteint une superficie de 100 000 km², mais sans laisser de cratères. Bien qu’elle soit considérée comme une collision à faible impact, si elle se produisait aujourd’hui dans une zone peuplée, l’explosion provoquerait une tragédie de plusieurs millions de morts.

Avec des informations de Actualités scientifiques