Uranus est un «vomissement» de rayons X; l’origine des tirs est inconnue

Uranus est un «vomissement» de rayons X;  l'origine des tirs est inconnue

L’observatoire de rayons X Chandra de la NASA a détecté pour la première fois les rayons X émis par Uranus. La confirmation a été faite par des observations faites sur le géant des glaces en 2002 et à nouveau en 2017. Dans le premier épisode, il y a eu moins de détection et, 15 ans plus tard, une éventuelle épidémie de rayons X.

La principale explication du phénomène, selon une étude d’un groupe d’astronomes publiée dans le dernier numéro du Journal of Geophysical Research, est le Soleil.Jupiter et Saturne diffusent la lumière des rayons X émise par le Soleil, de la même manière que l’atmosphère terrestre répand la lumière du soleil. Bien que les auteurs de la nouvelle étude s’attendaient initialement à ce que la plupart des rayons X détectés dans Uranus soient également dispersés, il existe des preuves tentantes qu’au moins une autre source de rayons X est présente. C’est là que la partie intrigante entre en jeu.

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L’observation faite en 2017 montre des radiographies d’Uranus «vomissant» (crédits: NASA / CXO / University College London / W. Dunn et al; WM Keck Observatory)

Étant donné qu’Uranus est entouré de particules chargées, telles que des électrons et des protons, dans son environnement proche de l’espace, il est possible que les anneaux d’Uranus produisent des rayons X tout comme les anneaux de Saturne. En effet, les particules énergétiques peuvent entrer en collision avec les anneaux et ainsi faire briller les anneaux dans les rayons X. Une autre possibilité est qu’au moins certains des rayons X proviennent d’aurores sur Uranus, un phénomène qui a été observé sur cette planète à d’autres longueurs d’onde.

Les auteurs de l’étude sont William Dunn (University College London, Royaume-Uni), Jan-Uwe Ness (Université de Marseille, France), Laurent Lamy (Observatoire de Paris, France), Grant Tremblay (Centre d’astrophysique | Harvard & Smithsonian), Graziella Branduardi – Raymont (University College London), Bradford Snios (CfA), Ralph Kraft (CfA), Z. Yao (Académie chinoise des sciences, Pékin) et Affelia Wibisono (University College London).

L’illustration montre le phénomène. Regarder:

Uranus a un axe de rotation et un champ magnétique différents

«Alors que l’axe de rotation et le champ magnétique des autres planètes du système solaire sont presque perpendiculaires au plan de son orbite, l’axe de rotation d’Uranus est presque parallèle à sa trajectoire autour du soleil. De plus, alors que le géant de glace est incliné latéralement, son champ magnétique est incliné dans une quantité différente et déplacé du centre de la planète. Cela peut rendre vos aurores extrêmement complexes et variables. Déterminer les sources des rayons X d’Uranus peut aider les astronomes à mieux comprendre comment des objets plus exotiques dans l’espace, comme la croissance des trous noirs et des étoiles à neutrons, émettent des rayons X », décrit le site Web du programme Chandra, géré par le centre de vol de la NASA Marshall Space.