Le navire qui atterrira sur l’astéroïde Psyché commence à être assemblé par la NASA

Ilustração do Asteroide Psyche. Créditos. Nasa.JPL.Caltech.ASU

Le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA situé dans le sud de la Californie, aux États-Unis, a entamé la phase d’assemblage, de test et de lancement du vaisseau spatial dont la mission est d’atterrir sur l’astéroïde Psyche.

Le lancement est prévu pour août 2022 depuis Cap Canaveral, en Floride, à destination de roches spatiales riches en métal et en orbite autour du Soleil dans la ceinture principale située entre Mars et Jupiter.

Le vaisseau spatial survolera Mars pour obtenir de l’aide de la gravité en mai 2023 et, au début de 2026, il entrera en orbite autour de l’astéroïde Psyche, où il passera 21 mois à collecter des données scientifiques.

Illustration du navire Psyché.  Crédits.  NASA / JPL-Caltech / ASU
Illustration du navire Psyché. Crédits. NASA / JPL-Caltech / ASU

Le châssis de propulsion électrique solaire (SEP) a été fabriqué par Maxar Technologies à Palo Alto, en Californie, et a la taille d’une camionnette. Il représente plus de 80% du matériel qui composera l’engin spatial. «Voir ce grand châssis de vaisseau spatial arriver au JPL de Maxar est l’une des étapes les plus passionnantes que nous ayons vécues au cours de ce qui a déjà été un voyage de 10 ans. Construire cette pièce complexe d’ingénierie de précision pendant l’année de Covid est absolument un triomphe de la détermination et de l’excellence humaines », a déclaré Lindy Elkins-Tanton de l’Arizona State University, qui dirige la mission.

«Nous avons pu concevoir et construire un vaisseau spatial SEP pour un voyage d’un milliard de kilomètres dans un environnement à faible consommation d’énergie, tout en donnant la priorité à la santé et à la sécurité de notre personnel lors d’une pandémie mondiale. La collaboration entre Maxar, l’Arizona State University et le JPL de la NASA est un modèle réussi et nous sommes honorés de faire partie de la mission Psyche », a ajouté Steven Scott, responsable du programme Psarche chez Maxar.

Illustration d'astéroïde Psyché.  Crédits.  Nasa.JPL.Caltech.ASU
Illustration d’astéroïde Psyché. Crédits. NASA / JPL-Caltech / ASU

Course contre le temps

Maintenant, l’équipe du projet doit courir contre la montre pour respecter les délais avant le lancement, comme l’a souligné Henry Stone, responsable de la mission Psyche au Jet Propulsion Laboratory de la NASA: «C’est une phase très intense. C’est une chorégraphie complexe et, si une activité pose un problème, elle peut avoir un impact sur l’ensemble du processus. Il est absolument essentiel de respecter le calendrier à ce stade de la mission ».

Après l’assemblage complet, l’orbiteur se rendra dans la grande chambre thermique sous vide du JPL pour simuler l’environnement hostile de l’espace lointain. Ici, les ingénieurs commenceront des tests intensifs pour s’assurer que le vaisseau spatial peut survivre dans l’espace lointain, être propulsé par le système de propulsion électrique, effectuer des mesures scientifiques et communiquer avec la Terre.

Source: PHYS