Pourquoi découvrons-nous de plus en plus d’astéroïdes et enregistrons-nous plus de météores?

Pourquoi découvrons-nous de plus en plus d'astéroïdes et enregistrons-nous plus de météores?

Après l’approche de deux astéroïdes avec des centaines de mètres et plusieurs météores traversant notre atmosphère ces dernières semaines, beaucoup de gens se demandent si nous assistons à une augmentation de la détection des astéroïdes et des météores. La réponse est oui, mais ce n’est pas un signe de la fin des temps.

Impression artistique de l'approche de l'astéroïde Apophis, à moins de 40000 km de la Terre en 2029 - Crédits: Detlev van Ravensway / SPL
Impression artistique de l’approche de l’astéroïde Apophis, à moins de 40000 km de la Terre en 2029 – Crédits: Detlev van Ravensway / SPL

Tout d’abord, rappelons qu’un astéroïde est un morceau de roche spatiale en orbite autour du Soleil, qui peut mesurer d’un mètre à des centaines de kilomètres. Les météoroïdes sont plus petits qu’un mètre. Lorsqu’ils atteignent l’atmosphère terrestre, les astéroïdes et les météoroïdes génèrent un phénomène lumineux appelé météore. La différence entre eux est subtile. Les astéroïdes et les météoroïdes sont des objets physiques, tandis que le météore est le phénomène lumineux généré par l’interaction de ces objets avec l’atmosphère. Et les deux ont été de plus en plus détectés, par des télescopes qui recherchent des astéroïdes proches de la Terre, et par des caméras qui enregistrent le passage de météores dans l’atmosphère.

Un article publié ce mois-ci dans Nature, attire l’attention sur le record d’astéroïdes découverts l’année dernière. Depuis 1998, lorsque la NASA a commencé la plus grande recherche d’astéroïdes proches de la Terre, les scientifiques en ont détecté plus de 25 000. Et 2020 a fini par être une année record de découvertes. Bien que la pandémie COVID-19 ait interrompu une grande partie des recherches, les astronomes ont enregistré la découverte de 2958 astéroïdes proches de la Terre.

Nombre d'astéroïdes proches de la Terre découverts depuis 1995 - Source: Nasa / CNEOS
Nombre d’astéroïdes proches de la Terre découverts depuis 1995 – Source: Nasa / CNEOS

Mais cela ne signifie pas que de nouveaux astéroïdes apparaissent ou qu’ils sont lancés vers la Terre par un phénomène spatial inconnu. En fait, ils sont là depuis des milliards d’années et ont toujours frappé la Terre, générant de beaux météores et, finalement, une catastrophe mondiale. Ce n’est que maintenant que l’humanité s’est efforcée de découvrir et de cartographier ces petits objets du système solaire.

On estime qu’il y a environ 1 million d’astéroïdes susceptibles d’avoir un impact sur la Terre, et même avec tous nos efforts au cours des dernières décennies, nous n’en avons découvert qu’un peu plus de 1%. Cela peut être clairement vu lorsque nous regardons la carte qui montre les impacts de petits astéroïdes sur l’atmosphère terrestre détectés par le réseau mondial de capteurs d’infrasons. Sur les 840 boules de feu détectées depuis 1988, seulement 4 d’entre elles provenaient d’astéroïdes encore détectés dans l’espace.

Impacts des petits astéroïdes sur l'atmosphère terrestre détectés par le réseau mondial de capteurs d'infrasons depuis 1988 - Source: JPL / Nasa
Impacts des petits astéroïdes sur l’atmosphère terrestre détectés par le réseau mondial de capteurs d’infrasons depuis 1988 – Source: JPL / Nasa

Ce qui se passe, c’est que chaque année qui passe, nous avons de nouveaux observatoires à la recherche d’astéroïdes et de nouvelles technologies qui augmentent notre capacité à détecter des objets de plus en plus petits. De même, les réseaux de surveillance des météores, tels que BRAMON, se développent chaque année et, en 2020, un partenariat avec Clima ao Vivo a pratiquement doublé la capacité de détection des météores dans le ciel du Brésil.

Meteor éclairant le ciel à Patos de Minas, MG – Crédits: Ivan Soares / BRAMON

L’année dernière, le principal responsable du record d’astéroïdes découverts était le Catalina Sky Survey, qui utilise 3 grands télescopes en Arizona et qu’à lui seul, ce programme a découvert 1546 objets proches de la Terre en 2020.

Sur le site du programme Catalina, ils rappellent qu’en 2020, ils ont dû interrompre brièvement les activités des observatoires en raison de la pandémie et pour une période plus longue, en raison des incendies de forêt. Pourtant, ils ont réussi à détecter une quantité record d’astéroïdes grâce aux récents changements dans les logiciels et les stratégies de recherche. Cette justification est confirmée lorsque l’on observe que les autres programmes de recherche, qui ne se sont pas arrêtés dans la pandémie ni n’ont mis à jour leurs technologies, n’ont pas connu de changements significatifs dans le nombre d’astéroïdes découverts en 2020.

Nombre d’astéroïdes proches de la Terre découverts depuis 1995 par chaque programme de recherche; Catalina a connu une forte croissance tandis que d’autres programmes sont restés stables

Ainsi, nous ne pouvons que conclure que nous découvrons de plus en plus d’astéroïdes et voyons de plus en plus de météores, non pas parce qu’ils sont de plus en plus nombreux, mais parce que nous avons de plus en plus d’yeux regardant l’univers. Et croyez-moi: nous devons en voir encore plus.