Mars «fuit» et perd de l’eau dans l’espace

Mars «fuit» et perd de l'eau dans l'espace

Deux nouvelles études, menées par Anna Fedorova, chercheuse à l’Institut de recherche spatiale de l’Académie des sciences de Russie et Jean-Yves Chaufray, chercheur au Laboratoire Atmospheres Observations Spatiales en France, montrent que Mars «fuit». La planète perd de l’eau dans l’espace à un rythme qui varie en fonction des saisons, de son éloignement du soleil et des phénomènes atmosphériques locaux, tels que les tempêtes de sable.

Dans leurs recherches, les équipes ont utilisé des données de l’instrument SPICAM embarqué sur le satellite ExoMars, ainsi que du satellite Mars Express, tous deux exploités par l’Agence spatiale européenne (ESA).

« Nous avons étudié la vapeur d’eau dans l’atmosphère depuis le sol jusqu’à 100 kilomètres d’altitude, une région qui n’avait pas encore été explorée depuis huit ans martiens », a déclaré Fedorova. Un an sur Mars équivaut à environ deux années terrestres.

Les chercheurs ont découvert que lorsque la planète est la plus éloignée du Soleil, à environ 400 millions de km, il n’y a que de la vapeur d’eau dans l’atmosphère à moins de 60 km de la surface. Cependant, lorsque la planète est la plus proche du Soleil, à environ 333 millions de kilomètres, la vapeur d’eau peut être trouvée jusqu’à 90 km au-dessus de la surface.

Lorsque Mars et le Soleil sont plus éloignés l’un de l’autre, le froid fait geler la vapeur d’eau à une certaine altitude dans l’atmosphère de Mars. La vapeur peut voyager plus loin dans l’atmosphère de Mars pendant les saisons plus chaudes, qui sont également les moments où la planète perd plus d’eau.

« La haute atmosphère est humide et saturée d’eau, ce qui explique pourquoi les taux de fuite augmentent pendant cette saison – l’eau est transportée plus haut, l’aidant à s’échapper dans l’espace », a ajouté Fedorova.

Les tempêtes de sable, qui sur Mars peuvent prendre de grandes proportions, sont un autre facteur qui contribue à la perte d’eau. Ils sont connus pour se réchauffer et perturber l’atmosphère martienne, et pendant des années de tempêtes mondiales, les chercheurs ont trouvé de l’eau à une altitude pouvant atteindre 80 km au-dessus de la surface.

Les scientifiques pensent que la majeure partie de l’eau de Mars est emprisonnée dans les calottes polaires. Image: NASA

« Grâce à la surveillance continue de Mars Express, nous avons pu analyser les deux dernières tempêtes de sable mondiales, en 2007 et 2018, et comparer ce que nous avons découvert pendant des années sans tempêtes pour identifier comment elles ont affecté la perte d’eau sur Mars », a déclaré Fedorova.

Les scientifiques estiment que chaque milliard d’années, Mars perd suffisamment d’eau pour recouvrir la surface de la planète d’une couche de 2 mètres de profondeur. Pourtant, cette fuite n’explique pas la quantité d’eau perdue au cours des 4 derniers milliards d’années.

« Une quantité importante doit avoir existé sur la planète pour expliquer les caractéristiques du paysage créé par l’eau que nous voyons aujourd’hui », a déclaré Chaufray. « Puisque tout n’a pas été perdu dans l’espace, nos résultats suggèrent que cette eau s’est déplacée sous terre ou que les taux de perte d’eau étaient beaucoup plus élevés dans le passé. »

La source: Space.com

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