Requin aux ailes de raie? Un fossile mystérieux intrigue les scientifiques

Requin aux ailes de raie?  Un fossile mystérieux intrigue les scientifiques

Un groupe de paléontologues a trouvé un fossile de la période du Crétacé qui est mystérieux et ne ressemble à rien de ce qui a été vu auparavant. L’individu a des caractéristiques de requin, telles qu’un corps hydrodynamique et de longues nageoires, et des ailes similaires à une raie.

Le fossile a été découvert en 2012 par un travailleur de la carrière au milieu d’un ensemble d’ossements et de couches de pierres datant d’environ 95 millions. Le site est proche de la commune de Vallecillo, dans le quartier mexicain de Nuevo León.

Nommé Aquilolamna milarcae, le fossile mesure 1,83 m de long et appartient à un animal nourri par filtration, différent des espèces connues de requins. «La première chose à laquelle j’ai pensé en voyant le fossile était que cette morphologie était unique», a déclaré Romain Vullo, du musée de Karlsruhe en Allemagne.

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Dans la plupart des cas, les fossiles de requins sont identifiés par les dents ou la colonne vertébrale, qui sont des parties très caractéristiques de ce type d’animal. Cependant, à cette occasion, un squelette complet a été trouvé, ce qui peut aider à l’étude de cet étrange animal.

Bien que les dents de l’animal n’aient pas été retrouvées, Vullo et son équipe pensent qu’il s’agit d’un ancêtre des grands requins blancs, des requins mako et des requins éléphants, mais avec une tête et des ailes plus larges, ce qui suggère qu’Aquilolamna n’était pas un chasseur comme ses descendants.

Ancêtre commun?

L’évolution des rayons s’est produite longtemps après la période du Crétacé. Crédits: Wolfgang Stinnesbeck

Apparemment, Aquilolamna combine les caractéristiques des requins modernes, comme le long corps en forme de tube et un aspect spécifique de nos raies, le large pectoral qui forme de larges ailes sous-marines. Cependant, les raies manta n’ont évolué que longtemps après ce fossile.

« Il est probable qu’Aquilolamna nage relativement lentement, avec de simples mouvements de la nageoire caudale », a déclaré Romain Vullo. « Pendant ce temps, les longues nageoires pectorales ont agi comme un stabilisateur efficace », a-t-il ajouté.

Les requins plus âgés avaient des formes de corps différentes, mais tous les fossiles trouvés à ce jour avaient des formes similaires à celles des requins modernes. Mais l’apparition de ce «requin-raie» met une puce derrière l’oreille des experts.

Ce n’est peut-être pas un requin

Bien que Romain Vullo soit enthousiasmé par la possibilité d’un animal totalement différent de ce que l’on sait, tout le monde n’est pas convaincu qu’il s’agit vraiment d’un requin moderne ressemblant à une raie manta.

« Il existe de nombreuses caractéristiques inhabituelles décrites par les auteurs, et j’ai quelques réserves sur certaines de leurs interprétations », a déclaré Allison Bronson, paléontologue à la Humboldt State University en Californie. « Je serais plus excité de voir de nouvelles enquêtes », a-t-il ajouté.

Les dents n’ayant pas été conservées, les couples auront du mal à déterminer avec certitude ce qu’était l’Aquilolamna milarcae, mais s’il s’agissait vraiment d’un requin filtreur qui nageait avec les requins chasseurs, c’est une indication de l’étrangeté de la vie marine du Crétacé.

Avec des informations de National Geographic