La fusée Falcon 9 de SpaceX touchera la Lune en mars

Les Scientifiques Indiquent Qu'il Existe Des Enregistrements Du Champ Magnétique

Parfois, en scrutant le ciel à la recherche de comètes et d’astéroïdes, les astronomes rencontrent des objets artificiels dans l’espace. Et nous ne parlons pas de vaisseaux spatiaux extraterrestres, mais d’artefacts produits par l’homme, tels que des satellites, des fusées et d’autres objets utilisés dans nos missions spatiales.

Certains d’entre eux sont « perdus » depuis de nombreuses années, comme c’est le cas d’une fusée SpaceX Falcon 9 retrouvée cette semaine. Ce serait une procédure très courante : compiler les observations, identifier l’objet, son orbite et partager les données avec les autres observatoires. Mais, selon les calculs effectués par les astronomes, cette fusée a une autre destination : elle percutera la Lune.

La fusée en question est le deuxième étage du Falcon 9 lancé le 11 février 2015 par SpaceX depuis le John Kennedy Space Center de Cap Canaveral, aux États-Unis. Il a emmené le satellite DSCOVR (Deep Space Climate Observatory) au point de Lagrange L1, qui est à 1,5 million de kilomètres, vers le Soleil DSCOVR est un satellite du gouvernement américain pour l’observation de la Terre et du « climat » spatial.

La fusee Falcon 9 de SpaceX touchera la Lune en
Lancement de la fusée Falcon-9 de SpaceX qui a emmené le DSCOVR dans l’espace en 2015.
Image : NASA

Après avoir rempli sa mission, la fusée SpaceX, de 14 mètres et d’environ 4 tonnes, a été abandonnée dans l’espace et est restée en orbite autour du Soleil sans pouvoir être observée. Jusqu’au début de 2022, il a été retrouvé par les caméras d’un observatoire, quelques instants avant une approche de la Lune le 5 janvier. Au début, on pensait qu’il s’agissait d’un astéroïde, mais avec d’autres observations effectuées dans les nuits suivantes, il a été conclu qu’il s’agissait du deuxième étage du Falcon 9, identifié comme NORAD 40391.

1642895286 488 La fusee Falcon 9 de SpaceX touchera la Lune en
Vue d’artiste du deuxième étage de la fusée Falcon 9
Image : Space X

Chaque fois qu’un objet artificiel est identifié lors de recherches d’astéroïdes proches de la Terre, les données de ces observations sont envoyées au projet Pluton, qui conserve et partage ces données avec d’autres observatoires pour éviter qu’elles ne soient à nouveau confondues avec des astéroïdes à l’avenir.

Ce mardi 21 janvier, une circulaire publiée par Pluto Project annonce que le 3 mars, cette fusée devrait percuter la Lune, l’impact étant prévu à 12:25:39 Temps Universel (09:25:39 heure de Brasilia). Selon Project Pluto, qui a également publié les coordonnées lunaires où la fusée devrait être « enterrée », l’impact est certain, et la marge d’erreur dans ces calculs n’est que de quelques secondes et quelques kilomètres.

Un impact sans précédent dans l’histoire ne sera pas visible depuis la Terre

Ce sera la première fois qu’un débris spatial heurtera accidentellement notre satellite naturel. La Lune avait déjà été touchée par une fusée auparavant : c’est en 2009, lors de la mission LCROSS de la NASA, qu’elle a lancé une fusée et une sonde spatiale contre sa surface pour tenter d’y prouver l’existence d’eau.

Mais à ce moment-là, l’impact était prémédité et surveillé par le vaisseau spatial LRO en orbite autour de la Lune. Désormais, cet impact sera complètement accidentel, et on ne sait pas encore s’il sera possible de le surveiller de quelque manière que ce soit.

1642895287 500 La fusee Falcon 9 de SpaceX touchera la Lune en
Conception d’artiste représentant le moment d’un impact sur la surface de la Lune
Image : NASA

C’est parce qu’il doit se produire de l’autre côté de la Lune, donc il ne peut tout simplement pas être observé ici depuis la Terre. Seuls le Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA et l’Indien Chandrayaan-2 pourront enregistrer les effets de cet impact, mais seulement s’ils survolent le site au moment où la fusée SpaceX percute la Lune.

En fait, nous pouvons faire quelques réflexions philosophiques sur l’ampleur de la pollution de notre voisinage cosmique et sur l’importance de développer une élimination plus digne et plus sûre de nos artefacts spatiaux. Imaginez si, au lieu de toucher la Lune, cette fusée heurtait un astéroïde, déviant dangereusement son orbite vers la Terre.

Cependant, sachant qu’il n’y a pas de risque dans ce cas précis, nous pouvons profiter de cet impact pour étudier un peu plus notre satellite naturel. Certes, s’il se produisait sur la face visible de la Lune, il pourrait être observé et étudié par des centaines de télescopes ici sur Terre, y compris des astronomes amateurs.

Comme il n’y a pas d’atmosphère sur la Lune (en fait il y en a, mais elle est très raréfiée), la fusée percutera directement sa surface à une vitesse de plus de 9 000 km/h, creusant et vaporisant instantanément quelques mètres du sol lunaire. Avec les bons instruments, il est possible d’étudier la composition chimique de la surface et du sous-sol de la Lune. Mais pour ce faire, il faudrait utiliser des instruments spatiaux qui ont une vision pour cette zone de l’autre côté de la Lune où l’impact devrait se produire.

Il n’y a pas beaucoup de sondes capables de faire cela. Nous avons déjà mentionné LRO et Chandrayaan-2, mais comme ils sont sur des orbites lunaires très basses, ils dépendent soit de leur passage sur le site au moment de l’impact, soit d’un certain ajustement de leur orbite, ce qui nécessite une dépense supplémentaire de carburant que nous ne savons pas si les agences américaines et indiennes sont prêtes à l’avoir.

Fait intéressant, le satellite DSCOVR lui-même, lancé par la fusée qui va maintenant frapper la Lune, est un autre qui a la possibilité d’enregistrer l’impact avec ses instruments de précision. Au moment prévu de l’impact, la Lune sera proche de sa phase Nova, ce qui signifie que sa face cachée fera face au Soleil et, par conséquent, au DSCOVR. Mais encore une fois, cela dépendra d’une manœuvre pour changer l’orientation du satellite. Le coût du carburant dans ce cas ne serait pas significatif, mais la manœuvre détournerait le DSCOVR de sa fonction première qui est d’observer la Terre.

La fusee Falcon 9 de SpaceX touchera la Lune en
Passage de la Lune (affichant sa face cachée) devant la Terre enregistré par le satellite DSCOVR en juillet 2015
Image : NASA/EPIC

Les astronomes espèrent que nous pourrons d’une manière ou d’une autre enregistrer cet impact, et ainsi en apprendre un peu plus sur notre satellite naturel. Mais toutes ces limitations diminuent grandement les possibilités. De cette façon, les seules données que nous aurons probablement de cet impact seront les calculs du projet Pluton et les photos du cratère, prises par des sondes en orbite autour de la Lune, alors qu’elles passent à l’endroit où la fusée Falcon 9 de SpaceX a touché la surface.

Avez-vous regardé nos nouvelles vidéos sur Youtube? Abonnez-vous à notre chaîne !