Le télescope spatial de chasse aux rayons gamma de la NASA passe en mode sans échec

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Mardi, l’observatoire Neil Gehrels Swift de la NASA, un télescope spatial de chasse aux rayons gamma, a temporairement interrompu ses observations scientifiques, passant en mode sans échec. Selon l’agence, la manœuvre était nécessaire en réponse à une défaillance de la roue de réaction, sur laquelle l’équipe de la mission continue d’enquêter.

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Vue d’artiste du vaisseau spatial Swift avec un sursaut gamma en arrière-plan. Image : Spectre Astro – NASA

Initialement appelé Swift Gamma-Ray Burst Explorer (renommé en l’honneur de son chercheur principal, le scientifique Neil Gehrels, décédé en 2003), l’observatoire utilise un total de six roues de réaction pour se diriger de manière autonome vers d’éventuels sursauts gamma (GRB).

La NASA déclare qu’il s’agit du premier échec de l’observatoire en 17 ans

Lorsque le télescope a détecté le problème, il a automatiquement éteint la roue problématique. Selon la NASA, il s’agit de la première défaillance de la roue de réaction en 17 ans de fonctionnement de l’équipement dans l’espace.

Alors que les membres de l’équipe continuent de travailler pour essayer d’identifier ce qui a pu causer la panne, ils ont dit qu’ils espéraient que les instruments scientifiques reviendraient à fonctionner avec seulement cinq roues.

Swift a été lancé dans l’espace en 2004, décollant pour une mission d’étude des rayons gamma, des sursauts incroyablement énergétiques dans les galaxies lointaines. Selon l’agence spatiale américaine, les courtes rafales sont la forme de lumière la plus énergétique et peuvent durer de quelques millisecondes à des heures, n’importe où.

Pour les astronomes, les rayons gamma peuvent provenir d’explosions de supernovae ou de collisions entre étoiles à neutrons, les restes denses de supernovae. Swift a été envoyé pour observer et étudier ces phénomènes brillants, que les scientifiques s’efforcent toujours de comprendre.

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