Star Vega pourrait héberger l’une des exoplanètes les plus chaudes jamais découvertes

Star Vega pourrait héberger l'une des exoplanètes les plus chaudes jamais découvertes

Les astronomes ont découvert de nouvelles preuves d’une planète géante (et très chaude) en orbite autour de Vega, l’étoile la plus brillante de la constellation de Lira et la 5e plus brillante du ciel nocturne. La recherche qui a identifié une possible exoplanète a été publiée dans le Le journal astronomique, et était dirigé par l’étudiant Spencer Hurt de l’Université du Colorado à Boulder (États-Unis).

À seulement 25 années-lumière, Vega a une masse deux fois supérieure à celle du Soleil. Sa distance et sa luminosité en font un excellent candidat pour la recherche. «Il est suffisamment lumineux pour que vous puissiez le regarder au crépuscule, lorsque d’autres étoiles sont cachées par la lumière du soleil», explique le co-auteur de l’étude Samuel Quinn, astronome à Harvard and Smithsonian Center for Astrophysics (CfA).

Malgré cela, les chercheurs n’ont pas encore trouvé de planète en orbite autour de Veja – jusqu’à présent. Sur la base de données collectées sur une décennie d’observations, Hurt, Quinn et leurs collègues ont découvert un signe curieux qui pourrait être le premier monde connu de l’étoile.

Si elle existe vraiment, cette exoplanète serait en orbite si près de Vega que ses années dureraient moins de deux jours et demi sur Terre. À titre de comparaison, la planète la plus proche de notre Soleil, Mercure, prend 88 jours pour terminer une orbite.

Elle serait également classée comme la deuxième planète la plus chaude connue de la science – avec des températures de surface en moyenne de 2976 degrés Celsius. Le plus chaud est le KELT-9b, avec une température moyenne de 4300 ° C.

Représentation artistique de KELT-9b, actuellement l’exoplanète connue la plus chaude. Image: Nasa / JPL-Caltech

La recherche peut encore aider à identifier d’autres exoplanètes dans les environs de Vega. «C’est un système massif, bien plus grand que notre propre système solaire», dit Hurt. «Il peut y avoir d’autres planètes dans tout le système. Il s’agit simplement de savoir si nous pouvons les détecter », ajoute-t-il.

Vega est une jeune étoile, qui tourne autour de son axe une fois toutes les 16 heures – beaucoup plus rapidement que le Soleil, avec une période de rotation qui atteint 27 jours terrestres. Ce rythme rapide rend difficile la collecte de données sur le mouvement de l’étoile et, par extension, des planètes en orbite.

Pour trouver des exoplanètes dans le système, les chercheurs ont dû utiliser des méthodes différentes des méthodes traditionnelles – en particulier, l’équipe recherchait des signes d’oscillation de la vitesse de l’étoile. «Si vous avez une planète autour d’une étoile, elle peut la tirer d’avant en arrière», explique Quinn.

Les données recueillies par les scientifiques indiquent que Vega peut héberger ce que les astronomes appellent un « Neptune chaud » ou peut-être un « Jupiter chaud ». « Ce serait au moins la taille de Neptune, potentiellement aussi grand que Jupiter et serait plus proche de Vega que Mercure du soleil », a déclaré Hurt.

La température de la planète ferait même fondre le fer en gaz dans son atmosphère. Les chercheurs vont donc maintenant examiner le système directement pour rechercher la lumière émise par une planète si chaude et brillante. Mais la recherche devra attendre le lancement du télescope spatial James Webb de la NASA, dont le lancement est prévu en octobre prochain.

Via: Space.com