L’acidification des océans peut endommager l’audition des poissons

L'acidification des océans peut endommager l'audition des poissons

Dans une nouvelle étude, une équipe de chercheurs de l’Université d’Auckland, en Nouvelle-Zélande, et de l’Université James Cook, en Australie, a utilisé des électrodes et une micro-tomographie pour mesurer les premières preuves de ce qui arrive à l’audition des poissons de récif lorsque les larves développent un océan acidifié. , riche en dioxyde de carbone dissous (CO2).

Ils ont constaté que les spécimens juvéniles de vivaneau australien peuvent être environ 10 fois moins sensibles au son – un coup potentiellement mortel pour les animaux qui dépendent de l’ouïe pour retrouver leur chemin. Le résultat de l’équipe met en évidence un exemple surprenant des effets indirects du changement atmosphérique.

Les poussins de cette espèce naissent en pleine mer et ont besoin de nager pour atteindre les récifs coralliens où ils passeront leur vie adulte. Selon Craig Radford, professeur agrégé à l’Université d’Auckland, en Nouvelle-Zélande, «de nombreuses études montrent que le son est un indice pour eux de s’orienter et de trouver leur chemin». Les dommages à l’audition des poissons constituent donc une menace pour la survie de l’espèce.

L’acidification des océans modifie l’anatomie des poissons. Les études accumulées au cours des 12 dernières années montrent que les pierres dures qui composent les «oreilles» des poissons, appelées otolithes, se développent anormalement lorsque les larves se développent dans des eaux plus acides.

Mais le plus important est que les otolithes perdent leur symétrie et que le cerveau des poissons en dépend pour calculer leur perception de l’ouïe à partir du son brut. Si vous perturbez cette symétrie, le calcul mental change – et l’audition du poisson devient moins sensible.

« Si vous avez des otolithes de formes différentes », dit Radford, « alors une oreille ressentira quelque chose de différent de l’autre, ce qui rendra toute forme de localisation sonore plus difficile. » Si vous avez déjà perdu l’équilibre à cause de l’eau bloquant une oreille, vous avez vécu quelque chose de similaire.

Pour étudier la gravité de la perte auditive, l’équipe de Radford a préparé deux groupes de bébés vivaneaux australiens. Un groupe, le témoin, a grandi dans l’eau avec la même concentration de dioxyde de carbone que l’on trouve aujourd’hui dans les océans. L’autre a grandi dans l’eau à fortes concentrations. Les poissons ont été analysés à 42 jours de vie.

«Nous avons constaté que la sensibilité aux basses fréquences a chuté», déclare Radford. Aux fréquences comprises entre 80 et 200 hertz, la sensibilité auditive a chuté d’environ 10 décibels. La plupart des poissons «vocaux» (qui produisent des sons) communiquent à des fréquences comprises entre 100 et 300 Hz.

Et l’échelle d’intensité sonore en décibels est logarithmique: une diminution de 10 décibels signifie une diminution de dix fois. «Ce sont de mauvaises nouvelles, en particulier pour les poissons, s’ils ne peuvent pas entendre à ces basses fréquences», dit Radford.

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L’acidification de l’eau (en augmentant la quantité de CO2 dissous) a augmenté la taille des «pierres» (otolithes) qui composent les oreilles des poissons (en bleu sur l’image ci-dessus), altérant leur audition. Image: Craig Radford, Université d’Auckland.

Une baisse de l’audition décuplée a été observée chez les poissons exposés à une augmentation de 120% du dioxyde de carbone dissous dans l’eau, passant de 450 à 1000 micro-atmosphères de pression. Cette énorme augmentation de la concentration moyenne ne se produira pas dans les eaux de surface dans les années à venir, même si elle correspond aux tendances à long terme si les émissions de CO2 restent inébranlables.

Mais même une baisse mineure de l’acuité auditive, causée par une acidification plus douce, serait toujours significative. Les jeunes poissons sourds peuvent avoir du mal à trouver des récifs lorsqu’ils migrent après leur éclosion en pleine mer. S’ils ne peuvent pas s’installer, ils ne peuvent pas survivre et frayer.

Et ces poissons jouent un rôle important dans le maintien des récifs. Les poissons de récif prédateurs, par exemple, mangent des herbivores, qui à leur tour contrôlent la croissance des algues. Les algues envahies étouffent les coraux. Le corail meurt et s’érode. Les abris à poissons et les surfaces où les œufs sont piégés disparaissent avec lui.

«Cet écosystème disparaît», explique Yvonne Sadovy, biologiste marine à l’Université de Hong Kong qui n’a pas participé à l’étude. Et l’impact peut nous atteindre, les humains. Dans des endroits comme les Maldives, la population tire 77% des protéines de son alimentation en poissons de récif.

«Beaucoup de gens pensent que les mers sont si grandes et nous sommes si petites que nous ne pouvons pas avoir un impact important sur les espèces et les mers elles-mêmes», dit Sadovy. «Mais, en fait, nous avons ces impacts. Nous le sommes vraiment. Nous savons que. »

La source: Filaire. Image: Fir0002 / Flagstaffotos (CC-BY-NC)

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