Des astronomes amateurs aident les scientifiques à localiser des exoplanètes

Des Astronomes Amateurs Aident Les Scientifiques à Localiser Des Exoplanètes

« Si j’étais un serpent, je mordrais » – avez-vous déjà entendu ou utilisé cette expression ? C’est quand quelque chose est là devant vous, mais que vous ne le voyez pas. Un astronome de l’Université de Californie Riverside (UCR) et un groupe de scientifiques citoyens américains – également appelés astronomes amateurs – ont découvert une planète gazeuse géante cachée à la vue des outils d’observation des étoiles typiques, c’est pourquoi elle n’avait pas été identifiée auparavant. .

Des astronomes amateurs aident les scientifiques a localiser des

Le détecteur de planète automatisé de l’observatoire Lick, utilisé pour aider à calculer la masse et l’orbite de la nouvelle planète. Crédit : Laurie Hatch/Observatoire Lick

Appelée TOI-2180 b, l’exoplanète a le même diamètre que Jupiter mais près de trois fois plus massive que la géante de notre système solaire. Les chercheurs pensent également qu’elle contient 105 fois la masse de la Terre en éléments plus lourds que l’hélium et l’hydrogène. Il n’y a rien de tel autour de notre Soleil.

Les détails de la découverte ont été publiés dans le Journal astronomique et présenté jeudi à l’événement de presse virtuel de l’American Astronomical Society.

« TOI-2180 b est une planète tellement excitante à avoir trouvée », a déclaré l’astronome de l’UCR Paul Dalba, qui a aidé à confirmer l’existence du corps planétaire. « Il atteint le tiercé gagnant : 1- avoir une orbite de plusieurs centaines de jours ; 2- être relativement proche de la Terre (379 années-lumière est considérée comme proche pour une exoplanète) ; et 3- pouvoir le voir transiter devant son étoile. Il est très rare que les astronomes découvrent une planète qui vérifie simultanément ces trois caractéristiques.

Dalba a également expliqué que la planète est spéciale car il faut 261 jours pour effectuer un voyage autour de son étoile, un temps relativement long par rapport à de nombreuses géantes gazeuses connues en dehors de notre système solaire. Sa proximité relative avec la Terre et la luminosité de l’étoile autour de laquelle elle orbite permettent également aux astronomes d’en apprendre davantage à son sujet.

Les chercheurs ont utilisé les données du TESS de la NASA

Lancé en 2018 dans le but d’identifier de petites planètes autour des étoiles voisines les plus proches du Soleil, le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) a jusqu’à présent découvert 172 exoplanètes confirmées et compilé une liste de 4 703 candidates.

TESS trouve un mysterieux objet poussiereux en orbite autour dune
Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) a jusqu’à présent découvert 172 exoplanètes confirmées et compilé une liste de 4 703 candidats. Image : Yéti pointillé –

En regardant les données TESS, Tom Jacobs, membre du groupe et ancien officier de la marine américaine, a vu la faible lumière de l’étoile TOI-2180, une seule fois. Son groupe a alerté Dalba, qui se spécialise dans l’étude des planètes qui mettent beaucoup de temps à orbiter autour de leurs étoiles.

« La règle générale est que nous avons besoin de voir trois » creux « ou transits avant de croire que nous avons trouvé une planète », a déclaré Dalba. Un seul événement de transit peut être causé par un télescope nerveux ou une étoile déguisée en planète. Pour ces raisons, TESS ne se concentre pas sur ces événements de transit uniques. Cependant, un petit groupe de scientifiques citoyens l’est.

À l’aide du télescope automatisé de recherche de planètes de l’observatoire Lick, Dalba et ses collègues ont observé le remorqueur gravitationnel de la planète sur l’étoile, ce qui leur a permis de calculer la masse de TOI-2180 b et d’estimer une gamme de possibilités pour son orbite.

Espérant observer un deuxième événement de transit, Dalba a organisé une campagne utilisant 14 télescopes différents d’astronomes amateurs sur trois continents de l’hémisphère nord. Au cours de 11 jours en août 2021, l’effort a abouti à 20 000 images de l’étoile TOI-2180, bien qu’aucune d’entre elles n’ait détecté la planète de manière fiable.

Cependant, la campagne a conduit le groupe à estimer que TESS verra à nouveau la planète transiter par son étoile en février, alors qu’ils prévoient une étude de suivi.

Le financement des recherches de Dalba est assuré par le programme postdoctoral en astronomie et astrophysique de la National Science Foundation.

Le groupe Citizen Planet Hunter prend des données accessibles au public à partir de satellites de la NASA tels que TESS et recherche des événements de transit uniques. Alors que les astronomes professionnels utilisent des algorithmes pour numériser automatiquement de nombreuses données, le Visual Survey Group utilise un programme qu’ils ont créé pour inspecter manuellement les données télescopiques.

« L’effort qu’ils ont déployé est vraiment important et impressionnant, car il est difficile d’écrire du code capable d’identifier de manière fiable des événements de transit uniques », a déclaré Dalba.

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