2022 pourrait être l’année des « super fusées »

2022 Pourrait être L'année Des « Super Fusées »

2021 a été une année intense pour les fans d’exploration spatiale. Au cours des 12 derniers mois, nous avons eu pas moins de 132 lancements de fusées, dont 50 par la Chine, 48 par les USA, 15 par la Russie, 15 par le consortium européen Arianespace, 3 par le Japon et 1 par l’Inde.

L’année a commencé « doucement », avec seulement 7 sorties en janvier, mais le rythme s’est accéléré et en décembre nous avons eu pas moins de 18 sorties. Dans l’ensemble, vous entendez une augmentation de plus de 25 % par rapport à l’année précédente, 2020, où 104 sorties avaient été réalisées.

Cependant, parmi plusieurs Falcon 9, Soyouz, Ariane 5 et Long March 7, pour n’en citer que quelques-uns, nous n’avons pas eu une seule sortie d’une nouvelle génération de « super fusées » actuellement en développement, qui promettent d’augmenter considérablement la capacité d’envoyer des charges utiles en orbite terrestre et de réduire le coût des lancements. Avec cela, ils ouvriront la voie à des projets ambitieux comme le retour sur la Lune, la colonisation de Mars ou la construction de nouvelles stations spatiales.

Cela pourrait changer bientôt. Pas moins de cinq nouvelles « machines » sont prévues, ou estimées, pour un lancement en 2022. Mais avant d’en parler, une mise en garde s’impose : le développement d’une fusée à grande échelle, c’est… c’est-à-dire quelque chose d’extrêmement complexe.

Les retards de quelques années (voire des décennies) sont assez fréquents, et les dates sont souvent plus une « estimation » qu’un engagement sur papier, en particulier au début du développement. Alors, ne soyez pas surpris si certaines des fusées de cette liste finissent par aller jusqu’en 2023. Un jour, elles montent, ayez confiance.

Super lourd, par SpaceX

Capable de transporter jusqu’à 150 tonnes en orbite terrestre basse (LEO, Low Earth Orbit), le Super Heavy est la « chère moitié » de Starship, un vaisseau spatial en cours de développement par SpaceX qui pourrait, un jour, emmener des astronautes sur la Lune. ou lancer la colonisation de Mars.

Nous avons eu plusieurs tests de lancement de Starship en 2021, beaucoup d’entre eux avec des résultats, disons, « spectaculaires ». Mais tous étaient des tests à basse altitude et aucun d’entre eux n’impliquait un Super Heavy. La fusée sera nécessaire pour les lancements orbitaux, car ses 33 (oui, trente-trois) propulseurs Raptor seront chargés de fournir la majeure partie de la poussée nécessaire pour amener un vaisseau spatial dans ou au-delà de l’orbite terrestre.

L'image montre la fusée Super Heavy montée sur sa rampe de lancement

Super Heavy et Starship (la partie noire) empilés lors des tests à la base SpaceX de Boca Chica, Texas, États-Unis. Image : SpaceX/Divulgation

Tout au long de cette année, SpaceX a assemblé le premier prototype d’un Super Heavy et a même empilé un Starship dessus, mais n’a pas testé la fusée au-delà du tir statique rapide, lorsque les propulseurs sont tirés pendant quelques secondes avec la fusée ancrée au terre.

L’estimation actuelle de SpaceX est que le premier « vrai » test du Super Heavy aura lieu en janvier ou février de cette année. Mais gardez à l’esprit que la société a déjà dépassé l’échéance à plusieurs reprises : au début de 2021, elle a estimé que le premier test orbital d’un Starship + Super Heavy aurait lieu d’ici juillet, date qui a ensuite été modifiée pour « jusqu’à la fin du an ».

Système de lancement spatial de la NASA

Le Space Launch System (SLS) sera la fusée utilisée par la NASA dans les premières missions du programme Artemis, qui entend ramener des astronautes sur la Lune dans les prochaines années. Capable de transporter 95 tonnes pour LEO, il a subi un test statique (pas de décollage) en mars de cette année.

A l’époque, on estimait que le premier « vrai » lancement de la mission Artemis I serait effectué en novembre 2021, emmenant une capsule Orion dans un voyage sans pilote autour de la Lune. avril » en raison d’une panne de l’ordinateur contrôlant l’un des quatre moteurs RS-25.

Ni 2024 ni 2025 la Nasa reporte une nouvelle

Le SLS sera utilisé dans les premières missions du programme Artemis de retour sur la Lune.Image : Nasa/Publishing

En fait, l’ensemble du programme Artemis a été ajusté, pas seulement à cause des retards de SLS. Le premier alunissage habité sur la Lune, initialement prévu pour 2024, aura désormais lieu « pas avant 2025 », et pourrait prendre encore plus de temps.

Quoi qu’il en soit, le SLS sera de courte durée. Tout au long du programme Artemis, la NASA espère le remplacer par le duo Super Heavy + Starship de SpaceX, utilisant le Starship comme véhicule d’atterrissage pour emmener les astronautes directement sur la surface lunaire.

Ariane 6, d’Arianespace

Par rapport au Super Heavy et au SLS, l’Ariane 6 est « faible » et ne peut emporter que 22 tonnes pour LEO, ce qui en fait un concurrent direct du Falcon 9 « Full Thrust » (la version la plus puissante).

Or, la fusée est cruciale pour la survie d’Arianespace, qui était autrefois un acteur majeur du marché des lancements, mais qui perd du terrain face à SpaceX, plus agile et moins cher.

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La fusée Ariane 5 transportant le télescope spatial James Webb sur une rampe de lancement à Kourou, en Guyane française, le 23 décembre 2021. (Crédit image : ESA – S. Corvaja)

Le développement d’Ariane 6 a été entaché de retards, avec un vol imprévu initialement prévu pour 2020 et désormais prévu pour le second semestre 2022. Si tout se passe bien.

Mais le PDG d’Arianespace, Stéphane Israël, est confiant. Lors d’un panel à l’Euroconsult World Satellite Business Week, un événement organisé à Paris mi-décembre, il a déclaré qu’« il n’y aura pas de retard sur Ariane 6 car nous sommes maintenant dans la dernière ligne droite du lancement ». Sera?

Vulcan Centaur de la United Launch Alliance (ULA)

Avec une capacité de 27 tonnes pour LEO, le Vulcan Centaur est un autre concurrent du Falcon 9 qui a un processus de développement « enroulé ». Cette fois, c’est la faute de Blue Origin, qui n’a pas encore livré à ULA les propulseurs BE-4 qui seront utilisés dans la fusée.

Le problème, c’est que cela ne devrait pas arriver avant le printemps (hémisphère nord, automne par ici) de 2022, ce qui laisse très peu de temps à l’ULA pour les intégrer dans la fusée et faire un test en milieu d’année, comme prévu.

Maquette du lancement d'un Vulcan Centaur, de la United Launch Alliance (ULA).  Image : Alliance de lancement unie

Maquette du lancement d’un Vulcan Centaur, de la United Launch Alliance (ULA). Image : Alliance de lancement unie

Le retard a entraîné un échange de barbes bon enfant entre Tory Bruno, PDG d’ULA, et Elon Musk de SpaceX. Musk a demandé au concurrent « quand les moteurs arriveront », et Bruno a répondu en proposant une visite des installations de l’entreprise. « Bientôt disponible. Vous voulez une visite à leur arrivée ? »

Ce à quoi Musk a répondu : « Devrais-je prendre des moteurs supplémentaires ? » Bruno ne lâche pas le ballon : « Non merci. J’ai entendu dire que votre fusée vole avec beaucoup et je ne voudrais pas m’en passer », en référence aux dizaines de moteurs du Super Heavy.

Nouveau Glenn de Blue Origin

Et en parlant de Blue Origin, nous avons terminé la liste avec New Glenn. Une fois prête, la fusée pourra placer une charge utile de 45 tonnes en orbite terrestre basse, soit le double des 22 tonnes d’un Falcon 9 « Full Thrust », mais moins que les 65 tonnes d’un Falcon Heavy.

Insistez sur « quand vous êtes prêt ». Le premier test de la fusée, qui utilise également des boosters BE-4, était initialement prévu pour fin 2021, mais en février, il a été repoussé à un « quatrième trimestre 2022 » incertain. Officiellement, l’une des raisons du changement était le fait que New Glenn n’a pas été sélectionné pour un contrat avec l’US Space Force pour lancer des « missions de sécurité nationale ».

Le contrat commencerait au début de 2022, il y avait donc une pression pour terminer le développement et les tests avant cette date. Mais sans cela, le calendrier a été ajusté pour « répondre à la demande » des clients commerciaux de Blue Origin.

Illustration d'une fusée Blue Origin New Glenn sur la rampe de lancement

Illustration d’une fusée Blue Origin New Glenn sur la rampe de lancement. Image : Origine bleue

New Glenn ne doit pas être confondu avec New Shepard, qui est déjà en activité. Il s’agit d’une petite fusée conçue pour les vols touristiques suborbitaux, c’est-à-dire les vols qui n’entrent pas en orbite autour de notre planète.

Ils durent un peu plus de 10 minutes, la fusée s’élevant en ascension directe à une altitude d’un peu plus de 100 km, avant que la capsule du passager ne se détache et ne revienne sur Terre à l’aide de parachutes. La fusée atterrit verticalement comme le Falcon 9 de SpaceX, permettant sa réutilisation.

Jusqu’à présent, Blue Origin a effectué 19 lancements de New Shepard, dont quatre avec équipage, tous terminés avec succès.

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