Des scientifiques vont forer un volcan en Islande pour installer un observatoire de magma souterrain

Des Scientifiques Vont Forer Un Volcan En Islande Pour Installer

Une équipe de chercheurs internationaux s’apprête à forer au cœur du volcan Krafla, dans le nord de l’Islande, pour créer le premier observatoire de magma souterrain au monde. Avec son grand cratère d’eau turquoise, ses nuages ​​de fumée et son bouillonnement intense de boue et de gaz, la structure géologique est l’une des merveilles naturelles les plus impressionnantes de la planète.

Des scientifiques vont forer un volcan en Islande pour installer
Volcan Krafla, dans la vallée géothermique de Leirhnjukur, en Islande. Image : Smit –

Lancé en 2014 et le premier forage devant commencer en 2024, le projet de 100 millions de dollars implique des scientifiques et des ingénieurs de 38 instituts de recherche et entreprises dans 11 pays, dont les États-Unis, la Grande-Bretagne et la France.

Selon l’agence de presse AFP, l’équipe du « Krafla Magma Testbed » (KMT) – quelque chose comme le « Krafla Magma Testbed » – espère forer jusqu’à 2 km de roche pour atteindre une couche inconnue du volcan. Contrairement à la lave expulsée au-dessus du sol, la substance fondue sous la surface reste un mystère.

Le KMT sera crucial pour la prévision des éruptions et les calculs de risque

Selon Paolo Papale, volcanologue à l’Institut national italien de géophysique et de volcanologie (INGV), le KMT est le premier observatoire de magma au monde. « Nous n’avons jamais observé de magma souterrain, à part des rencontres fortuites lors de forages dans des volcans à Hawaï et au Kenya, et à Krafla même, en 2009 », a-t-il révélé.

Les scientifiques espèrent que le projet apportera des avancées dans la science fondamentale et la soi-disant « énergie géothermique des roches super chaudes ». Ils espèrent également mieux comprendre les prévisions et les risques du volcan.

« Savoir où se trouve le magma est essentiel pour se préparer à une éruption. Sans cela, nous sommes presque aveugles », dit Papale.

Comme de nombreuses avancées scientifiques, l’observatoire du magma est le résultat d’une découverte inattendue. En 2009, alors que les ingénieurs agrandissaient la centrale géothermique de Krafla, un foret a accidentellement heurté une poche de magma à 900°C à une profondeur de 2,1 kilomètres.

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En 2009, un foret a accidentellement heurté une poche de magma à 900°C à une profondeur de 2,1 kilomètres dans le volcan Krafla. Image : AFP

Apparemment, beaucoup de fumée s’est élevée du puits et de la lave a coulé à trente pieds au-dessus, endommageant le matériel de forage. Mais, il n’y a pas eu d’éruption et personne n’a été blessé. Les volcanologues se sont rendu compte qu’ils étaient à portée d’une poche de magma estimée à environ 500 millions de mètres cubes.

Ils ont dit qu’ils étaient surpris de trouver du magma si peu profond, car ils s’attendaient à ce qu’il soit nécessaire de forer à une profondeur d’au moins 4,5 kilomètres avant que cela ne se produise.

Des études ont par la suite montré que le magma détecté avait des propriétés similaires à celles d’une éruption de 1724, ce qui signifie qu’il avait au moins 300 ans. « Cette découverte a le potentiel d’être un énorme pas en avant dans notre capacité à comprendre de nombreuses choses différentes, allant des origines des continents à la dynamique des volcans et des systèmes géothermiques », a déclaré Papale.

Le forage des volcans est un défi

La découverte fortuite était également importante pour Landsvirkjun, l’agence nationale de l’électricité qui gère le site. Si proche du magma liquide, la roche atteint des températures si extrêmes que les fluides sont « supercritiques », un état intermédiaire entre le liquide et le gaz.

Selon Landsvirkjun, l’énergie qui y est produite est cinq à dix fois plus puissante que dans un puits conventionnel. Au cours de l’incident, la vapeur qui a remonté à la surface était de 450 °C, la température de vapeur la plus élevée jamais enregistrée pour un volcan.

Deux puits supercritiques suffiraient à générer la capacité de 60 mégawatts de l’usine, actuellement desservie par 18 puits. « Nous espérons que le projet KMT conduira à de nouvelles technologies pour forer plus profondément et exploiter cette énergie que nous ne pouvions pas faire auparavant », a déclaré Vordis Eiriksdottir, chef des opérations géothermiques et gestionnaire des ressources de Landsvirkjun.

Cependant, le forage dans un environnement aussi extrême est techniquement difficile. « Les matériaux doivent pouvoir résister à la corrosion causée par la vapeur surchauffée, et la possibilité que l’opération déclenche une éruption volcanique est quelque chose qui nous concerne naturellement », a déclaré John Eichelberger, géophysicien à l’Université d’Alaska à Fairbanks et un des fondateurs du projet KMT.

« Mais c’est piquer un éléphant avec une aiguille », a déclaré Eichelberger. « Au total, une douzaine de crevaisons ont touché du magma à trois endroits différents dans le monde et rien de grave ne s’est produit. »

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