La NASA confirme : le télescope spatial James Webb sera lancé le 22 décembre

Le Lancement Du Télescope James Webb A De Nouveau été

L’agence spatiale américaine (NASA) a annoncé ce jeudi (25) que ses équipes d’ingénierie ont effectué des tests supplémentaires, et confirment que le télescope spatial James Webb est prêt pour le vol. Le lancement est prévu à 9 h 20 HAE le 22 décembre.

Des tests ont été effectués après qu’un incident avec une pince a provoqué des vibrations dans tout le télescope. La NASA craignait que cela n’ait pu endommager les instruments délicats à bord et a appelé un « conseil d’analyse des anomalies » pour enquêter sur l’incident.

Ce mercredi (24) le conseil a délivré un « consentement pour l’approvisionnement », ce qui signifie que l’observatoire peut déjà être approvisionné. Le processus commence ce jeudi (25) et prendra environ 10 jours.

Un accident lors de l’assemblage du télescope à la fusée a suscité des inquiétudes

Lundi (22), la NASA a annoncé qu’en raison de la nécessité de tests supplémentaires, le lancement du télescope spatial James Webb, qui était prévu pour le 18 décembre, était reporté d’au moins quatre jours. Tel que rapporté par Aspect numérique, le lancement a déjà été retardé auparavant.

Selon l’agence, l’observatoire ne décollera pas avant le 22, jusqu’à ce que les problèmes identifiés dans l’adaptateur du lanceur Arianespace Ariane 5, qui ont été détectés lors des opérations dans les installations de préparation des satellites à Kourou, en Guyane française, menées sous son responsabilité, sont résolus.général d’Arianespace.

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Le télescope spatial James Webb de la NASA lors d’opérations de test au parc spatial Northrop Grumman en Californie. Image : Nasa / Chris Gunn

Selon un communiqué publié par la NASA, des techniciens s’apprêtaient à fixer le télescope spatial à l’adaptateur du lanceur, qui sert à intégrer l’observatoire à l’étage supérieur de la fusée Ariane 5, lorsqu’un incident s’est produit. La rupture soudaine et imprévue d’une pince – qui fixe Webb à l’adaptateur du lanceur – a provoqué une vibration dans tout l’observatoire.

Qu’est-ce que le télescope spatial James Webb ?

Le télescope spatial James Webb (JWST, James Webb Space Telescope) est un télescope spatial développé en partenariat entre la NASA et d’autres agences spatiales, conçu pour observer les objets et événements les plus éloignés de l’univers, tels que la formation des premières galaxies, et détailler et caractériser la composition de l’atmosphère des exoplanètes potentiellement habitables, à la recherche d’informations sur l’origine de la vie.

Contrairement à Hubble, qui orbite à environ 500 km au-dessus de la surface de notre planète, James Webb se trouvera à 1,5 million de km de la surface, dans une région de l’espace connue sous le nom de Lagrange Point L2 dans le système formé par la Terre et le Soleil au-delà de l’orbite terrestre.

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Arianespace Ariane 5 sera la fusée chargée de lancer le télescope James Webb dans l’espace. Image : PRILL –

Les points de Lagrange, du nom de l’astronome français Joseph-Louis Lagrange, qui en découvrit deux en 1772, sont des points dans l’espace où l’attraction gravitationnelle exercée par deux corps (dans notre cas, la Terre et le Soleil) annule l’accélération centripète. En conséquence, les petits objets qui y sont placés, comme les satellites, peuvent naturellement rester dans une position stable par rapport à eux, avec peu de corrections d’orbite nécessaires pour cela.

L’emplacement a été déterminé, en partie, par les instruments utilisés dans le JWST. Parce qu’il a été créé pour observer l’univers à la fréquence infrarouge, son miroir et ses instruments doivent être maintenus très frais, à -223°C, afin qu’ils puissent fonctionner sans interférence.

Découvrez les instruments de l’observatoire

Le JWST porte le module d’instruments scientifiques intégrés (ISIM) avec quatre instruments :

NIRCam (Near InfraRed Camera) : Une caméra capable de détecter la lumière à des longueurs d’onde allant de la limite de la lumière visible (0,6 micromètre) aux ondes infrarouges courtes (5 micromètres).

NIRSpec (Near InfraRed Spectrograph) : un spectromètre capable d’analyser la lumière aux mêmes fréquences que celles utilisées par la NIRCam. L’analyse spectrographique permet de déterminer les éléments qui composent un objet, comme une galaxie ou l’atmosphère d’une exoplanète.

MIRI (Mid-InfraRed Instrument) : une combinaison caméra et spectromètre qui analysera la lumière infrarouge à des longueurs moyennes et longues, entre 5 et 27 micromètres.

FGS/NIRISS (Fine Guidance Sensor and Near Infrared Imager and Slitless Spectrograph) : ce sont en fait deux instruments. Le premier (FGS) est utilisé pour stabiliser la ligne de visée du télescope lors des observations. Ses données sont utilisées pour contrôler l’orientation de l’engin spatial et le miroir responsable des réglages fins du miroir de direction, utilisé dans le mécanisme de stabilisation d’image. Le NIRISS (Near Infrared Imager and Slitless Spectrograph) est un module de photographie astronomique et de spectroscopie capable d’enregistrer la lumière à une fréquence de 0,8 à 5 micromètres.

Le NIRCam et le MIRI sont tous deux équipés de coronographes, utilisés pour bloquer la lumière directe d’une étoile afin que la lumière de sa couronne et des objets moins brillants à proximité puissent être étudiées.

Mais « l’instrument » le plus visible de James Webb est son miroir principal, composé de 18 miroirs hexagonaux plus petits en béryllium et recouverts d’or. Berilio a été utilisé car c’est une substance qui combine rigidité, stabilité de conductivité thermique et faible densité. Autrement dit, il est résistant, léger et efficace pour conduire et dissiper la chaleur, caractéristiques très recherchées dans une mission spatiale.

Une autre caractéristique est le « bouclier » argenté qui, vu d’en bas, ressemble à un Imperial Star Destroyer, les immenses vaisseaux spatiaux de la franchise Star Wars. Ce bouclier sera toujours pointé vers le Soleil, protégeant les délicats instruments de la lumière et de la chaleur émises par notre étoile.

Apprenez-en plus sur le télescope James Webb dans cet article de notre chroniqueur Marcelo Zurita.

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