Linux arrive sur Mars à bord d’Ingenuity

Linux arrive sur Mars à bord d'Ingenuity

Qui a dit que les pingouins ne volent pas? Si cela dépend de la Nasa, ils volent: Linux a été le système d’exploitation choisi par l’agence pour l’hélicoptère Ingenuity, qui est déjà sur Mars et va bientôt tenter le premier vol à la surface d’une autre planète.

L’information a été mentionnée par Tim Canham, ingénieur logiciel à l’agence spatiale américaine dans une interview avec IEEE Spectrum. «C’est la première fois que nous transportons Linux sur Mars […] Nous n’avons jamais utilisé Linux auparavant, à ma connaissance. Certainement pas dans les rovers précédents », a-t-il déclaré.

L’option pour Linux était le résultat d’un autre choix inhabituel: Ingenuity est basé sur le processeur Snapdragon 801 de Qualcomm, une puce de 2014 équipée de 4 cœurs fonctionnant à 2,5 GHz, qui a déjà été utilisée dans plusieurs smartphones disponibles dans le commerce.

Schéma d'un processeur Qualcomm Snapdragon 801, le même que celui utilisé dans Ingenuity

Schéma d’un processeur Qualcomm Snapdragon 801. Image: Qualcomm / Reproduction

L’hélicoptère ne fait pas partie de la mission principale de Persévérance, mais plutôt une «démonstration de technologie» pour prouver qu’il est possible de voler sur Mars. Pour cette raison, il a été construit avec des composants disponibles dans le commerce («sur étagère», dans le jargon de l’industrie) et à faible coût, au lieu de solutions spécialement développées pour une utilisation dans l’espace.

«Nous voulions un processeur puissant et compact pour l’hélicoptère, et le meilleur candidat était une carte Snapdragon 801 que nous avons trouvée. Mais il n’y a pas de version de VxWorks pour cela », a déclaré Canham. Magazine PC. « C’est certainement une victoire pour Linux. »

VxWorks est un système d’exploitation en temps réel pour les systèmes embarqués, développé par la société nord-américaine Wind River Systems. Il a déjà été utilisé dans plusieurs autres véhicules de la NASA, y compris les rovers précédents.

Ingéniosité lors de l'assemblage au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA.

Ingéniosité lors de l’assemblage au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. Image: NASA / JPL

Plus précisément, le logiciel d’Ingenuity est basé sur FPrime, un framework Open Source développé par la NASA elle-même pour «permettre le développement et le déploiement rapides d’applications logicielles embarquées pour les vols spatiaux».

Aussi puissant que les téléphones Android

L’utilisation du Snapdragon 801 rend Ingenuity plus puissant que le rover Perseverance lui-même. C’est parce que l’hélicoptère a été conçu pour fonctionner de manière autonome, décollant et atterrissant sans intervention humaine. En raison du retard de communication entre la Terre et Mars (actuellement 22 minutes pour un signal vers et depuis un signal), il serait impossible de contrôler directement l’hélicoptère.

La persévérance, quant à elle, est basée sur un ordinateur «durci» et prête à fonctionner dans des environnements à haut niveau de rayonnement, comme la surface de Mars. Le Bae Rad750 est équipé d’un processeur PowerPC 750 200 MHz, 256 Mo de RAM et 2 Go de mémoire interne. Aussi puissant qu’un Apple Powerbook G3 «Wall Street», de 1998, ou les premiers iMac «verts». Le système d’exploitation est VxWorks.

Image de la plaque BAE 750, ordinateur qui est le cerveau de la persévérance

L’ordinateur BAE 750 est le «cerveau» de la persévérance. Image: Artisan Technology Group / Reproduction

La technologie «dépassée» a plusieurs raisons: des projets comme Perseverance prennent des décennies entre la phase de conception et l’atterrissage. La plate-forme matérielle est l’une des premières choses définies et elle ne peut pas changer tout au long du projet car tout le reste, comme les logiciels et les systèmes, est basé sur elle.

De plus, la plate-forme est très similaire à celle utilisée dans le rover Curiosity, qui explore Mars depuis huit ans. Pour la NASA, quelque chose de mieux «plus ancien», mais fiable, vaut mieux qu’un tout nouveau produit qui n’a jamais été testé au-delà de l’atmosphère terrestre.

La source: Spectre IEEE, Magazine PC (1)

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