L’ADN le plus ancien du monde révèle de nouvelles espèces de mammouths

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Une équipe de 22 scientifiques a écrit l’histoire en étudiant l’origine du mammouth laineux, le cousin éteint de l’éléphant. Dans un article publié dans la revue scientifique La nature, les chercheurs ont annoncé la récupération et le séquençage de l’ADN ancien à partir de spécimens qui existaient il y a plus d’un million d’années, établissant un nouveau record et découvrant une nouvelle lignée de l’animal dans le processus.

Malgré la dégradation due au temps, il a été possible d’extraire des fragments d’ADN d’échantillons de dents de mammouth laineuses. Le code génétique n’a pu être obtenu que grâce aux progrès récents des techniques de séquençage et d’analyse des données.

Les racines molaires de trois mammouths, récupérées en Sibérie dans le pergélisol (ou pergelisol, un type de sol qui reste gelé dans les régions polaires), ont été examinées. Les spécimens ont été fournis par des collaborateurs russes, selon Love Dalén, du Center for Paleogenetics de l’Université de Stockholm.

Le scientifique a expliqué que la recherche risquait de ne pas être effectuée, car plus l’ADN vieillit, plus il se dégrade. «Il commence à être difficile de voir la différence entre l’ADN du mammouth, des bactéries, des humains et des plantes», rapporte Dalén.

Après 1,5 million d’années, il est pratiquement impossible de reconstituer les données génétiques. L’échantillon le plus ancien obtenu par les chercheurs, nommé Krestovka, date de 1,65 million d’années. Les deux autres, Adycha et Tchoukotchya, sont plus récents, vieux de 1,34 million d’années et 870 000 ans, respectivement.

Double découverte

Les génomes d’éléphants d’aujourd’hui ont été utilisés pour aider à assembler le «puzzle» avec des morceaux des trois spécimens de mammouth laineux. Cela montra cependant que Krestovka, le plus ancien échantillon, appartenait à une nouvelle lignée de mammouths.

«Nous pensions qu’il y a un million d’années, il n’y avait que des ancêtres du mammouth laineux. En fait, il y avait deux types de mammouths », explique Dalén. Bien qu’il n’ait pas été possible d’obtenir suffisamment de données pour décrire l’apparence du nouvel animal, les chercheurs ont pu confirmer que le spécimen de Krestkova avait une origine différente.

Cette nouvelle lignée s’est séparée du prédécesseur du mammouth laineux il y a deux millions d’années. Au fil des ans, les deux souches se sont peut-être croisées, donnant naissance au mammouth colombien, une espèce qui existait en Amérique du Nord.

ADN: progrès de la paléogénétique

En plus des découvertes faites par l’équipe de Love Dalén, la recherche contribuera également à l’avancement de la Paléogénétique, l’étude de l’ADN d’espèces éteintes. Du moins, c’est ce que pense Sally Wassef, une ancienne chercheuse en ADN (ADNa) à l’Université Griffith en Australie.

Bien qu’elle travaille dans une région dont le climat ne contribue pas à la préservation du matériel génétique, elle affirme que les techniques utilisées pour isoler et séquencer l’ADN du mammouth peuvent être utilisées dans son travail.

La source: La nature, CNET