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La grande procession des météores de 1913

Par Pierre, le 17 février 2021 — espace, états-unis — 5 minutes de lecture
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Vous avez probablement vu un météore. J’espère que vous avez peut-être vu un bolide, qui est un météore très brillant. Mais c’est sûr, vous n’avez jamais vu une procession de météores comme celle qui a eu lieu en 1913.

Impression de Gustav Hahn représentant la grande procession des météores de 1913. Image: Wikimedia Commons / Reproduction

Vers 21 heures le 9 février 1913, un phénomène, au moins intriguant, a surpris les résidents de l’Ontario, au Canada. Une boule de feu rougeâtre est apparue dans le ciel, au nord-ouest. Il avait une longue queue et se déplaçait lentement jusqu’à ce qu’il disparaisse à l’horizon sud-est. Avant que l’étonnement généré par ce premier météore ne se soit calmé, d’autres émergeaient du nord-ouest, se déplaçant à la même vitesse et dans la même direction. Enfin, un météore beaucoup plus brillant a traversé le ciel en suivant la même trajectoire.

Les météores sont généralement rapides et ne durent pas plus de quelques secondes. Mais cette nuit-là, chacun de ces météores a mis environ 5 minutes à traverser le ciel. De plus, ils sont apparus les uns après les autres, dans une formation presque parfaite. Pendant environ 10 minutes, des dizaines d’entre eux ont été vus lors de l’événement qui est devenu connu sous le nom de Grande procession des météores en 1913.

Une autre caractéristique frappante, qui différencie ce cas de tout autre événement connu, est l’énorme distance parcourue par les météores. Dans une enquête effectuée à l’époque, l’astronome canadien Clarence Chant a recueilli les rapports d’une centaine de témoins sur une bande de 4 500 kilomètres du sud du Canada aux îles Bermudes dans l’océan Atlantique.

Mais dans une étude publiée en 2013, les chercheurs Don Olson, de la Texas State University, et Steve Hutcheon, de la Queensland Astronomical Association en Australie, ont passé au peigne fin une énorme collection de journaux de bord de navires de l’époque. Ils ont découvert des rapports jusque-là inconnus, ce qui a encore élargi la plage de visibilité de cet événement. Selon eux, la grande procession des météores de 1913 a été observée par des centaines de personnes à travers le sud du Canada, le nord et le nord-est des États-Unis, dans les îles Bermudes, à bord de navires dans l’océan Atlantique jusqu’à la côte nord-est du Brésil. Une bande qui totalise plus de 11 mille kilomètres d’extension, soit plus d’un quart de la circonférence de la Terre.

Des pages du journal de bord du voilier JC Vinnen de février 1913 enregistrent chaque jour les positions du navire. Au moment de la procession des météores, le navire se trouvait à environ 1 500 km à l’est de Salvador, BA. La colonne de commentaires à droite décrit plus de 100 météores cette nuit-là, tous suivant le même chemin dans le ciel, d’Orion à la Croix du Sud. Image: Deutscher Wetterdienst
Carte avec la trajectoire approximative de la procession de météores et avec des points rouges marquant l’emplacement de chaque rapport connu. Image: Sky & Telescope / Université d’État du Texas

La lenteur relative, la longue durée et la longue trajectoire sont caractéristiques des terrassiers, météores qui atteignent l’atmosphère de pâturage et retournent généralement dans l’espace après avoir parcouru d’énormes distances. Mais il n’y a pas de cas connus de météores Earthgrazer qui ont même approché 11 000 km.

Pas encore d’explication scientifique

Passage d’un météore Earthgrazer à travers l’atmosphère. Image: Bramon / Reproduction

Plus de cent ans se sont écoulés et à ce jour il n’y a pas d’explication scientifique définitive à cet événement. La faible vitesse et la longueur de la trajectoire suggèrent que, cette nuit-là, la Terre a été touchée par quelque chose qui était, pendant un certain temps, en orbite autour de notre planète.

Plusieurs astronomes se sont efforcés d’expliquer le phénomène depuis lors. Certains suggèrent qu’elle a été causée par un petit satellite naturel de la Terre, une mini lune, qui a fini par frapper notre planète. D’autres proposent qu’ils seraient des fragments restants d’un anneau qui entourait la Terre.

Mais la théorie qui semble la plus cohérente est que la procession a été générée par un astéroïde capturé sur l’orbite terrestre, et qu’elle s’était fragmentée, quelques jours plus tôt, par l’action des forces de marée.

Les événements qui se sont déroulés cette nuit-là, le 9 février 1913, intriguent toujours les astronomes et sont étudiés par des chercheurs sur le terrain. Un événement sans précédent dans l’histoire, mais qui n’a été enregistré qu’à travers les rapports des observateurs et un tableau de Gustav Hahn. Tout cela rend l’histoire de la grande procession des météores de 1913 encore plus fascinante.

Texte de Marcelo Zurita, président de l’Associação Paraibana de Astronomia – APA; membre de la SAB – Sociedade Astronômica Brasileira; directeur technique de Bramon – Réseau brésilien d’observation des météores – et coordinateur régional (Nord-Est) de Asteroid Day Brasil

Pierre

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“Parce que la science nous balance sa science, science sans conscience égale science de l’inconscience.” Derrière cette phrase qui vous a sans doute fait un nœud au cerveau, je vous promets de vulgariser au possible les sujets que je traite. La vulgarisation est la clé du partage et vous êtes au bon endroit.

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