Un crâne d’enfant trouvé en Afrique du Sud pourrait être lié à un ancien rituel de mort

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Des scientifiques ont découvert des fossiles au fond d’une grotte sud-africaine qui faisaient partie du crâne d’un enfant hominidé. Selon les chercheurs, tout indique que le crâne a été laissé dans un compartiment interne de la grotte par d’autres membres de son espèce, il y a quelque chose d’il y a 250 000 ans, dans un possible rituel de mort.

Publiée dans deux articles dans la revue PaleoAnthropology, l’étude a impliqué 21 chercheurs de l’Université de Witwatersrand, en Afrique du Sud, et 13 autres institutions à travers le monde.

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Une reconstitution du crâne de Leti, le premier enfant Homo naledi dont les restes ont été retrouvés dans une grotte de la région du Cradle of Humanity à Johannesburg. Image : Université du Witwatersrand

La découverte du crâne infantile est un grand mystère

Selon le site Phys, cette découverte contribue à l’énigme entourant Homo naledi – une espèce d’hominidé de l’âge de pierre identifiée il y a moins d’une décennie dans une région appelée le berceau de l’humanité – en référence aux impressionnants fossiles qui s’y trouvent.

Déclaré site du patrimoine mondial de l’UNESCO en 1999, le berceau autoproclamé de l’humanité se compose d’un complexe de grottes calcaires à environ 50 kilomètres au nord-ouest de Johannesburg.

« Le vrai mystère à propos de cette enfant est de savoir pourquoi elle a été retrouvée là où elle était », a déclaré Lee Berger, le scientifique qui a dirigé le projet. « Quelque chose d’incroyable se passait dans cette grotte il y a entre 200 000 et 300 000 ans. »

Bien que les chercheurs appellent l’enfant « elle », ils ne savent toujours pas s’il s’agissait d’un garçon ou d’une fille.

Rarement, des restes fossilisés d’enfants sont trouvés, car leurs os sont trop minces et fragiles pour survivre pendant des éons. Cela renforce l’idée que l’os peut avoir subi un rituel.

On sait que l’enfant n’avait probablement qu’entre quatre et six ans lorsqu’il est décédé, en raison de dents de lait intactes et de dents permanentes commençant à apparaître. En raison de sa distance par rapport aux autres découvertes, les enquêteurs ont surnommé l’enfant Leti, abrégé du mot setswana « lethimela », qui signifie « le perdu ».

Les scientifiques ont trouvé près de 2 000 fossiles sur le site

Selon les scientifiques impliqués dans la recherche, près de 2 000 fossiles ont été trouvés dans des grottes au total, qui ont été reconstitués en squelettes partiels de plus de deux douzaines d’individus.

Vingt-huit fragments de crâne et six dents ont été trouvés encore plus profondément dans le complexe de la grotte, à 12 mètres de la découverte principale, à laquelle on accède par de petites fissures qui obligeaient les explorateurs à se faufiler entre les parois rocheuses. Certaines parties du passage ne mesurent que 10 centimètres de large.

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Accéder à la grotte Rising Star s’est avéré être un défi pour les scientifiques qui n’étaient pas des explorateurs expérimentés. Image : Université du Witwatersrand

Selon l’exploratrice Mathabela Tsikoane, une section obligeait les chercheurs à s’allonger et à se tirer les mains tendues devant eux, puis à gravir une élévation appelée la côte du dragon. « Pour une personne qui ne cède pas, c’est très, très difficile », a-t-il déclaré. « Il faut littéralement faire un effort. »

Cependant, pour Homo naledi, le voyage dans la grotte aurait pu être beaucoup plus facile que pour les chercheurs, car ils étaient plus petits que les humains modernes.

« Leurs corps semblaient également bien adaptés à l’escalade », a déclaré Tebogo Makhubela, l’un des scientifiques du projet. « Homo naledi était de meilleurs grimpeurs que nous. Ce qui est difficile pour nous ne l’a pas nécessairement été pour eux. »

La découverte peut changer l’origine connue des enterrements

Quant au crâne de Léti, aucun autre os n’a été retrouvé, pas même une mâchoire, et le crâne ne montrait aucun signe de dommage – comme une attaque par un carnivore.

Selon Berger, les chercheurs pensent que d’autres membres de l’espèce pourraient y avoir placé le crâne de Leti pour des raisons qui pourraient être liées aux rituels autour des morts. Selon cette ligne de pensée, l’endroit serait utilisé pour les enterrements.

Si plus de preuves étayent cette théorie, cela marquerait une refonte dramatique de l’odyssée humaine. En effet, jusqu’à présent, les premiers rituels hominidés connus associés à la mort datent d’il y a 50 000 à 100 000 ans.

Et cette découverte récente pourrait apporter des preuves de ce comportement – ​​un signe de chagrin et peut-être de croyance – bien avant cela.

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