Un robot chinois trouve un rocher étrange à la surface de la lune

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Le robot d’exploration (rover) chinois Yutu 2, qui a atteint l’autre côté de la lune en janvier 2019, a trouvé un rocher qui a dérouté les scientifiques. Coudé et allongé, il dépasse du sol comme un «jalon» utilisé sur les anciennes voies romaines, et se distingue par rapport au terrain environnant.

La roche a été trouvée pendant le 26e jour lunaire (un jour lunaire équivaut à 27 jours terrestres) de la mission du robot. Le 6 février, au matin du 27e jour lunaire, l’agence spatiale chinoise (CNSA, China National Space Administration) a accepté de conduire le rover vers le rocher et d’utiliser un instrument appelé VNIS pour analyser sa composition.

Le spectromètre d’imagerie visible et proche infrarouge (VNIS) est un instrument sensible à la lumière visible et ultraviolette, et peut déterminer la composition d’un objet en analysant la lumière réfléchie par celui-ci.

C’est le même instrument qui a été utilisé pour analyser la «substance semblable à un gel» trouvée sur la surface lunaire en juillet 2019, qui a ensuite été identifiée comme une sorte de verre créé par l’impact d’un météore ou d’une éruption volcanique dans le passé.

Dan Moriarty, membre du programme postdoctoral de la NASA au Goddard Space Flight Center à Greenbelt, Maryland, a expliqué au site Web Space.com l’intérêt des scientifiques pour ce qui ressemble à une simple pierre pointue.

Un robot chinois trouve un rocher etrange a la surface

La roche inhabituelle trouvée par Yutu 2 de l’autre côté de la Lune. Image: CNSA

«Il semble avoir la forme d’un éclat et sort du sol. C’est vraiment inhabituel. Au fil du temps, les impacts multiples, le stress causé par les changements de température et d’autres formes d’usure sur la surface lunaire ont tendance à briser les roches et à leur donner une forme plus ou moins sphérique », a-t-il déclaré.

En d’autres termes, la roche est nouvelle (par rapport au reste de la terre) et n’est probablement pas «originaire» de l’endroit où elle a été trouvée. « Je supposerais certainement une origine comme matériau éjecté d’un cratère voisin », a déclaré Moriarty. Selon le chercheur, il est possible qu’un fragment intact de roche soit projeté depuis la surface près du site d’un impact sans subir le même choc que celui du point d’impact.

Clive Neal, un expert lunaire à l’Université de Notre Dame, convient que, sur la base des images, la roche a été éjectée par un impact et n’est pas une roche matricielle exposée. «La question que je me pose est la suivante: sont-ils locaux? J’espère que les données du VNIS nous permettront d’évaluer son origine comme étant locale ou exotique, c’est-à-dire en dehors de la zone où elle a été trouvée », a-t-il déclaré.

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Vierge, le chemin emprunté par Yutu 2 depuis son arrivée sur la Lune. Le site d’atterrissage de Chang’e 4 se trouve dans le coin inférieur droit de l’image. Image: CNSA

Le robot chinois Yutu 2 a été conçu à l’origine pour ne durer que 90 jours terrestres, un peu plus de trois jours lunaires. Depuis qu’il a atteint la Lune, il a parcouru une distance de 628 mètres. La Chine a récemment achevé avec succès la mission Chang’e 5, qui a prélevé des échantillons du sol lunaire et les a ramenés sur Terre.

La source: Space.com