Un bombardement massif d’astéroïdes a retardé l’émergence d’une vie complexe sur Terre

Un Bombardement Massif D'astéroïdes A Retardé L'émergence D'une Vie Complexe

L’Eon archéen est une période avant que la vie complexe, qui dépend de l’oxygène, n’émerge sur Terre. A cette époque, il y a entre 2,5 et 4 milliards d’années, la planète était bombardée sans relâche depuis l’espace. Il s’agissait d’astéroïdes ou de comètes de plus de 9 km de large. Ils n’ont pas seulement fait d’énormes cratères, ils ont modifié la chimie de l’atmosphère primitive de la planète.

Ce sont toutes des connaissances standard pour les géologues. Ce qui n’était pas si clair, c’est à quelle fréquence ces gros astéroïdes entreraient en collision et comment cela affectait exactement l’atmosphère. En particulier, les niveaux d’oxygène.

10 fois plus de bombes

La réponse a peut-être été donnée par l’équipe de Nadja Drabon, professeure adjointe de sciences terrestres et planétaires à Harvard. Ils ont analysé les traces d’anciens astéroïdes et modélisé les effets de leurs collisions pour montrer que les attaques se produisaient plus souvent qu’on ne le pensait auparavant. Et parce qu’ils sont si fréquents, ils ont été retardés lorsque l’oxygène a commencé à s’accumuler sur la planète. Et, par conséquent, l’émergence de la vie.

« L’oxygène libre dans l’atmosphère est essentiel pour tout être vivant qui utilise la respiration pour produire de l’énergie », a déclaré Drabon. « Sans l’accumulation d’oxygène dans l’atmosphère, nous n’existerions probablement pas. »

Le travail est décrit dans Nature Geoscience et a été dirigé par Simone Marchi, scientifique au Southwest Research Institute de Boulder, Colorado (États-Unis). Les chercheurs ont découvert que les modèles de bombardement planétaire existants sous-estiment la fréquence des collisions. Selon le nouveau calcul, des impacts importants frappent la planète tous les 15 millions d’années, environ 10 fois plus que prévu par les modèles actuels.

Pluie de pierres causée par des astéroïdes

Les scientifiques s’en sont rendu compte après avoir analysé des billes d’impact, des objets qui se formaient à chaque fois que de gros astéroïdes ou comètes frappaient la planète. Lors d’impacts importants, le matériau des roches fond ou se vaporise, formant un nuage. Quand « il pleut », les gouttes se solidifient, formant de petites particules de la taille de grains de sable, qui sont finalement recouvertes par le sol.

Ces vieux signets sont difficiles à trouver. « En gros, vous faites de longues promenades et regardez toutes les roches que vous pouvez trouver parce que les particules d’impact sont si petites », a déclaré Drabon. « Ils sont facilement perdus Ces dernières années, des preuves ont été trouvées d’un certain nombre d’impacts supplémentaires qui n’avaient pas été reconnus auparavant. »

Ce sont les billes qui ont permis aux scientifiques de refaire les calculs pour découvrir que le taux de collision avait été sous-estimé. Les chercheurs ont ensuite modélisé comment tous ces impacts auraient influencé l’atmosphère. Ils ont découvert que les effets cumulatifs des impacts de météorites par des objets de plus de neuf kilomètres ont probablement créé un réservoir qui a aspiré la majeure partie de l’oxygène de l’atmosphère.

Il y en a 2,4 milliards, les bombardements spatiaux ont ralenti. La Terre a ensuite subi un changement majeur dans la chimie de surface, déclenché par l’augmentation des niveaux d’oxygène, connu sous le nom de Grand événement d’oxydation. « Au fil du temps, les collisions sont devenues de moins en moins fréquentes et trop petites pour modifier de manière significative les niveaux d’oxygène », a déclaré Marchi dans un communiqué. « La Terre était sur le point de devenir la planète actuelle. »

Via SciTechDaily

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