L’action humaine a empêché les éléphants de développer des défenses, révèle une étude

L'action Humaine A Empêché Les éléphants De Développer Des Défenses,

Entre les années 1970 et 1990, l’action humaine prédatrice a poussé les éléphants d’Afrique à cesser de développer leurs défenses, selon une nouvelle étude publiée jeudi dernier (22) dans la revue scientifique. science.

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Menée par des chercheurs d’une équipe internationale dirigée par Shane Campbell-Staton, biologiste à l’Université de Princeton, en collaboration avec des experts de la faune africaine, l’étude a analysé la période de 1977 à 1992 – le pic des guerres civiles au Mozambique et une augmentation du volume de la chasse aux animaux – ainsi que l’effet de ces actions dans le présent, pour parvenir à la conclusion.

Durant cette période, les deux camps des conflits armés ont commencé à chasser les éléphants de manière effrénée, afin d’extraire leurs défenses d’ivoire et de les vendre sur le marché parallèle. Ils utiliseraient plus tard l’argent obtenu pour financer plus d’armes et embaucher des mercenaires pour les guerres.

Selon les données recueillies, environ 90 % des éléphants qui vivaient dans l’actuel parc national de Gorongosa sont morts aux mains des chasseurs.

L'image montre un groupe d'éléphants.  Selon une étude, l'action humaine a poussé certains éléphants à cesser de créer des défenses
Une étude montre que seuls les éléphants d’Afrique mâles ont conservé leurs défenses, tandis que les femelles n’ont pas créé les outils en réponse à la chasse prédatrice humaine (Image : Michael Potter11/)

Les femelles qui ont survécu, dit Campbell-Staton, ont simplement cessé de reproduire des proies, et ce trait génétique a été transmis de génération en génération. Avant les conflits, estime le scientifique, seulement moins d’un cinquième des éléphants ne produisaient pas l’outil.

L’adaptation génétique était si grande que non seulement les mères ont transmis des caractéristiques « sans ventilateur » pour la progéniture, mais aussi la plupart de ces descendants – environ 50% – étaient des femelles, de sorte qu’elles, lorsqu’elles ont atteint la maturité, ont continué à « ne pas créer » proies et préserver l’espèce.

« Les années d’incertitude armée ont changé l’évolution de cette population », a déclaré le biologiste.

Les défenses d’éléphants leur sont très utiles à plusieurs égards : avec elles, les animaux peuvent creuser le sol pour trouver de l’eau, gratter le bois des arbres pour se nourrir, voire combattre d’autres éléphants. Cependant, ils sont faits d’ivoire, un matériau extrêmement précieux.

Afin de comprendre l’influence de l’action humaine sur la création des éléphants à défenses, Campbell-Staton a fait appel à Dominique Gonçalves et Joyce Poole, deux biologistes locales qui travaillent dans le parc national, observant les quelque 800 éléphants qui vivent dans la structure de conservation. . . .

Grâce à ces observations, l’équipe s’est rendu compte que les éléphants à défenses étaient majoritairement des femelles. Comme nous les humains, les genres d’éléphants peuvent également être différenciés par les caractéristiques de leurs chromosomes – en d’autres termes, les éléphants avec des chromosomes « XX » sont des femelles, tandis que « XY » sont des mâles. Cela a donné à l’équipe un point de départ.

Le fait que les femelles aient transmis ce trait leur a également fait soupçonner qu’un gène dominant était responsable de l’ordre biologique de ne pas développer de proies. Au moment de l’accouplement, lorsque ce gène dominant était transmis aux embryons mâles. « Cela finit probablement par provoquer des fausses couches », a déclaré Brian Arnold, un autre biologiste de Princeton et co-auteur de l’étude.

L’évolution naturelle, en soi, est un processus relativement lent, qui prend des milliers – voire des millions – d’années pour adapter les espèces à des conditions de vie modifiées. Cependant, le facteur humain peut accélérer cela : « Le fait est que cette sélection dramatique sur l’action humaine pour que les éléphants ne créent pas de défenses a été exercée sur une période de 15 ans – c’est une découverte impressionnante », a déclaré Samuel Wasser, biologiste à l’Université. de Washington, qui n’est pas impliqué dans l’étude.

Les recherches vont maintenant se poursuivre, avec l’évaluation de l’impact que l’absence de défenses a sur la routine des éléphants : selon l’équipe, certains changements ont déjà été constatés, comme le régime alimentaire. Les femelles sans crocs ne grattent plus le bois des arbres et déplacent le «menu» vers la végétation basse dans les savanes africaines.

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