Le cerveau humain a rétréci et les fourmis aident à comprendre pourquoi

Le Cerveau Humain A Rétréci Et Les Fourmis Aident à

Une étude récemment publiée dans la revue Frontiers in Ecology and Evolution a révélé que le cerveau humain, l’organe le plus complexe de notre corps, a diminué de taille il y a environ 3 000 ans. Et les chercheurs ont étudié les fourmis pour comprendre ce qui s’est passé.

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Le cerveau humain a diminué de taille il y a 3 000 ans et les chercheurs tentent de comprendre pourquoi. Image : Hank Grebe –

Selon les recherches menées par des scientifiques du Dartmouth College et de l’Université de Boston, aux États-Unis, l’hypothèse est que le rétrécissement du cerveau est parallèle à l’expansion de l’intelligence collective dans les sociétés humaines.

La communauté scientifique sait que les cerveaux humains ont augmenté en taille tout au long de notre histoire évolutive. Cependant, moins apprécié est le fait que l’organe a diminué en taille dans la période Holocène. La date exacte de ces changements, ou pourquoi, n’était pas connue jusque-là.

« Un fait surprenant à propos des humains d’aujourd’hui est que notre cerveau est plus petit que celui de nos ancêtres du Pléistocène. Pourquoi notre cerveau a-t-il diminué de taille a été un énorme mystère pour les anthropologues », a expliqué Jeremy DeSilva, co-auteur du Dartmouth College.

Pour percer ce mystère, une équipe de chercheurs de différents domaines universitaires a commencé à étudier les modèles historiques de l’évolution du cerveau humain, en comparant leurs découvertes avec ce qui est connu dans les sociétés de fourmis pour offrir de larges perspectives.

« Un anthropologue biologique, un écologiste comportemental et un neurobiologiste évolutionniste ont commencé à partager leurs réflexions sur l’évolution du cerveau et ont découvert que la recherche sur les liens entre les humains et les fourmis peut aider à identifier ce qui est possible dans la nature », a déclaré le co-auteur James Traniello, de l’Université de Boston.

La réduction du cerveau humain était inattendue

Selon le site Web Phys, les chercheurs ont appliqué une analyse de point de changement à un ensemble de données de 985 fossiles et crânes humains modernes. Ils ont découvert que la taille du cerveau humain avait augmenté en deux périodes : il y a 2,1 millions d’années et il y a 1,5 million d’années pendant le Pléistocène, mais avait diminué il y a environ 3 ans, ce qui est plus récent que les estimations précédentes.

« La plupart des gens sont conscients que les humains ont un gros cerveau – nettement plus gros que ne le prédit la taille de notre corps. Dans notre histoire évolutive profonde, la taille du cerveau humain a considérablement augmenté », a déclaré Traniello. « La réduction de la taille du cerveau humain il y a 3 000 ans était inattendue. »

Selon Traniello, le moment de l’augmentation de la taille coïncide avec ce que l’on savait auparavant sur l’évolution précoce d’Homo et les progrès techniques qui y ont conduit; par exemple, pour une meilleure alimentation et nutrition et pour former des groupes sociaux plus larges.

Le rôle des fourmis dans l’étude

« Nous proposons que les fourmis puissent fournir plusieurs modèles pour comprendre pourquoi les cerveaux peuvent croître ou diminuer en taille en raison de la vie sociale. Comprendre pourquoi les cerveaux grandissent ou rétrécissent est difficile à étudier en utilisant uniquement des fossiles », a expliqué Traniello.

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Au sein d’un groupe social où les connaissances sont partagées, comme chez les fourmis, la taille du cerveau peut diminuer. Image : REMARQUE OMG –

L’étude des modèles informatiques et des modèles de la taille, de la structure et de l’utilisation de l’énergie du cerveau des fourmis ouvrières chez d’autres groupes de fourmis, telles que la fourmi des tissus Oecophylla, les fourmis coupeuses de feuilles Atta ou la fourmi commune des jardins, a montré que la cognition de groupe est la division du travail peut avoir pesé sur la variation adaptative de la taille du cerveau.

Cela signifie qu’au sein d’un groupe social où les connaissances sont partagées ou où les individus sont spécialisés dans certaines tâches, les cerveaux peuvent s’adapter pour devenir plus efficaces et peuvent diminuer en taille.

« Les sociétés humaines et fourmis sont très différentes et ont suivi des chemins différents dans l’évolution sociale », a déclaré Traniello. « Cependant, les fourmis partagent également des aspects importants de la vie sociale avec les humains, tels que la prise de décision en groupe et la division du travail, ainsi que la production de leur propre nourriture. Ces similitudes peuvent nous informer largement sur les facteurs qui peuvent influencer les changements dans la taille du cerveau humain. »

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