La NASA choisit un nouveau télescope pour étudier l’origine de la Voie lactée

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L’agence spatiale américaine (NASA) a annoncé ce mercredi (20) la sélection d’une nouvelle proposition de télescope spatial qui étudiera l’histoire récente de la naissance et de la mort des étoiles et de la formation des éléments chimiques dans la Voie lactée. Appelé Compton Spectrometer and Imager (COSI), le télescope à rayons gamma devrait être lancé en 2025.

COSI est le résultat du programme Astrophysics Explorer de la NASA, qui a reçu 18 propositions de télescopes en 2019 et en a sélectionné quatre pour des études de concept de mission. Après une analyse détaillée de ces études par un panel de scientifiques et d’ingénieurs, la NASA a sélectionné COSI pour poursuivre le développement.

« Depuis plus de 60 ans, la NASA offre des opportunités de missions inventives et à plus petite échelle pour combler les lacunes dans les connaissances dans des domaines où nous cherchons toujours des réponses », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé du Science Mission Directory de l’agence à Washington. « COSI répondra aux questions sur l’origine des éléments chimiques dans notre propre galaxie, la Voie lactée, les ingrédients essentiels à la formation de la Terre elle-même. »

La NASA choisit un nouveau telescope pour etudier lorigine de

Illustration de la Voie lactée, notre maison dans l’univers. COSI étudiera la naissance et la mort des étoiles et la formation d’éléments chimiques en elles. Image : NASA

COSI étudiera les rayons gamma des atomes radioactifs produits lors de l’explosion d’étoiles massives pour cartographier l’endroit où les éléments chimiques se sont formés dans la Voie lactée. La mission enquêtera également sur l’origine mystérieuse des positons de notre galaxie, également connus sous le nom d’anti-électrons, des particules subatomiques qui ont la même masse qu’un électron mais une charge positive.

L’équipe COSI a passé des décennies à développer sa technologie grâce à des vols scientifiques en ballon. En 2016, ils ont testé une version de l’instrument à rayons gamma à bord d’un ballon super-pressurisé de la NASA, conçu pour les longs vols et les charges lourdes.

Le chercheur principal de COSI est John Tomsick de l’Université de Californie à Berkeley (UCB). La mission coûtera environ 145 millions de dollars, sans compter les coûts de lancement. La société responsable du lancement sera sélectionnée et annoncée ultérieurement.

Explorers est le plus ancien programme en cours de la NASA et est géré par le Goddard Space Flight Center de Greenbelt, dans le Maryland. Il offre un accès fréquent et peu coûteux à l’espace grâce à la recherche spatiale menée par des chercheurs de premier plan pertinents pour les programmes d’astrophysique et d’héliophysique.

Depuis le lancement d’Explorer 1 en 1958, qui a découvert les ceintures de radiation de la Terre, le programme a lancé plus de 90 missions. En 2006, le Cosmic Background Explorer (COBE), une autre mission d’Explorers, a remporté le prix Nobel de physique à ses principaux chercheurs.

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