Après tout, Vénus a-t-elle déjà eu des océans ? Une étude veut démêler le passé de notre (presque) jumelle

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Si aujourd’hui Vénus peut être considérée comme une sorte de « jumelle maléfique » pour la Terre, des études indiquent qu’il n’en a peut-être pas toujours été ainsi. La planète, désormais totalement hostile, avec une atmosphère très chargée en CO2 épais, ainsi que des températures et pressions de surface extrêmes et des nuages ​​d’acide sulfurique, aurait pu avoir autrefois un profil totalement différent, même en comptant sur des océans d’eau liquide.

Comme le souligne le site Phys, les similitudes avec notre planète se limitent à sa masse et à sa taille proches, sa surface rocheuse et le fait qu’elle possède une atmosphère, contrairement aux autres.

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Les conditions atmosphériques de Vénus, ainsi que sa température extrême, ne sont pas propices à la rétention d’eau liquide. Plusieurs études veulent savoir si cela a toujours été le cas. Image : Limbitech –

Plusieurs études ont suggéré que Vénus aurait pu être un endroit beaucoup plus hospitalier dans le passé. Cependant, une équipe d’astrophysiciens dirigée par l’Université de Genève (UNIGE) et le Centre national de compétence en recherche (NCCR) PlanetS, Suisse, a cherché à savoir s’il avait vraiment des règles plus douces. Les résultats, qui ont été publiés dans un article de la revue Nature, suggèrent que non.

Les missions d’exploration spatiale sur Vénus sont essentielles à la réalisation des études

Vénus est récemment devenue un sujet de recherche important pour les astrophysiciens. L’ESA et la NASA ont décidé cette année d’envoyer pas moins de trois missions d’exploration spatiale au cours de la prochaine décennie sur la deuxième planète la plus proche du Soleil. L’une des principales questions auxquelles ces missions visent à répondre est de savoir si Vénus a déjà hébergé des océans primitifs.

Les recherches menées par les astrophysiciens dirigés par Martin Turbet, chercheur au Département d’astronomie de la Faculté des sciences de l’UNIGE et membre du PRN PlanetS, ont tenté de répondre à cette question avec les outils disponibles sur Terre.

« Nous avons simulé le climat de la Terre et de Vénus au début de leur évolution, il y a plus de quatre milliards d’années, lorsque la surface des planètes était encore fondue », explique Turbet. « Les températures élevées associées signifiaient que toute eau serait présente sous forme de vapeur, comme dans un gigantesque autocuiseur. »

À l’aide de modèles tridimensionnels sophistiqués de l’atmosphère, similaires à ceux que les scientifiques utilisent pour simuler le climat actuel et l’évolution future de la Terre, l’équipe a étudié comment les atmosphères des deux planètes ont évolué au fil du temps et si des océans pourraient se former dans le processus.

« Grâce à nos simulations, nous avons pu montrer que les conditions météorologiques ne permettaient pas à la vapeur d’eau de se condenser dans l’atmosphère de Vénus », a déclaré Turbet.

Cela signifie que les températures n’ont jamais été assez basses pour que l’eau de son atmosphère forme des gouttes de pluie qui pourraient tomber à sa surface. Au lieu de cela, l’eau est restée sous forme de gaz dans l’atmosphère et les océans ne se sont jamais formés.

« L’une des principales raisons à cela sont les nuages ​​qui se forment de préférence du côté nocturne de la planète. Ces nuages ​​provoquent un effet de serre très puissant qui a empêché Vénus de se refroidir aussi vite qu’on le pensait auparavant », explique le chercheur.

La Terre aurait pu avoir un autre destin

Étonnamment, les simulations des astrophysiciens révèlent également que la Terre aurait facilement pu subir le même sort que Vénus. Si notre planète était un peu plus proche du Soleil, ou si notre étoile brillait aussi fort dans sa « jeunesse » qu’aujourd’hui, tout serait très différent. C’est-à-dire qu’il est probable que le rayonnement relativement faible du jeune Soleil soit ce qui a permis à la Terre de se refroidir suffisamment pour condenser l’eau qui compose nos océans.

Pour Emeline Bolmont, professeur à l’UNIGE, membre de PlaneS et co-auteur de l’étude, « c’est un renversement complet du regard porté sur ce qu’on a longtemps appelé le Weak Young Sun Paradox ».

Si le rayonnement solaire était beaucoup plus faible qu’il ne l’est aujourd’hui, il aurait transformé la Terre en une boule de glace hostile à la vie. « Mais il s’avère que, pour la Terre jeune et très chaude, ce Soleil faible a peut-être en réalité été une opportunité inattendue », poursuit le chercheur.

«Nos résultats sont basés sur des modèles théoriques et constituent une base importante pour répondre à la question de l’histoire de Vénus», explique le co-auteur de l’étude David Ehrenreich, professeur au Département d’astronomie de l’UNIGE et membre du PRN PlanetS.

« Mais nous ne pourrons pas trancher définitivement la question sur nos ordinateurs. Les observations de trois futures missions spatiales vénusiennes seront essentielles pour confirmer – ou réfuter – notre travail », a expliqué Ehrenreich.

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