Animaux préhistoriques : l’Amérique centrale avait des chiens domestiqués il y a 12 000 ans

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Les chiens sont les meilleurs amis de l’homme, dit la sagesse populaire (bien que les amoureux des chats contestent cette affirmation). Mais depuis quand cette amitié existe-t-elle ? En Amérique centrale, c’est préhistorique. Du moins, c’est ce qu’indique une étude du Costa Rica, qui a trouvé un fossile canin vieux d’environ 12 000 ans.

Selon le site Phys, le fossile provient d’un os mandibulaire, qui a été trouvé lors d’une fouille effectuée au début des années 1990 à Nacaome, au nord-est du Costa Rica.

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Les chercheurs pensent que ce fossile d’os de mâchoire trouvé au Costa Rica appartient à un chien qui a vécu il y a 12 000 ans. Image : Guilhermo Vargas

Des restes osseux y ont été découverts, datant du Pléistocène supérieur, appartenaient à un cheval, un tatou, un mastodonte et, d’abord cru, un coyote.

« Nous avons trouvé très étrange d’avoir un coyote au Pléistocène, c’est-à-dire il y a 12.000 ans », a déclaré à l’AFP le chercheur costaricain Guillermo Vargas. Selon Vargas, les coyotes ne sont arrivés au Costa Rica qu’au 20e siècle, de sorte que les ossements ont suscité des soupçons.

« Quand nous avons commencé à examiner les fragments d’os, nous avons commencé à voir des caractéristiques qui pourraient provenir d’un chien. Nous avons donc continué à chercher et à scanner, jusqu’à ce que nous voyions qu’il s’agissait d’un chien qui vivait avec les humains. »

Vargas dit que le chien mange les restes de la nourriture humaine et que ses dents ne sont pas aussi décisives pour sa survie. « Il chasse de grosses proies avec ses compagnons humains. Cet échantillon reflète cette différence », explique le chercheur.

On pense que les humains ont migré vers les Amériques à travers le détroit de Béring au cours de la dernière grande période glaciaire. (Cette thèse a cependant été contestée).

« Les premiers chiens domestiqués sont entrés sur le continent il y a environ 15 000 ans, un produit de la migration des Asiatiques à travers le détroit de Béring », a déclaré Raul Valadez, biologiste et zooarchéologue à l’Université nationale autonome du Mexique. « Il n’y a jamais eu de chiens sans humains » ».

La présence de l’homme au Pléistocène a été attestée au Mexique, au Chili et en Patagonie, mais jamais en Amérique centrale, jusqu’à présent. « C’est peut-être le chien le plus vieux des Amériques », a déclaré Vargas.

Avant cela, les restes les plus anciens de chiens étaient des spécimens trouvés en Alaska, âgés de 10 150 ans.

L’Université d’Oxford a proposé d’effectuer des tests de datation ADN et au carbone sur l’échantillon pour obtenir plus d’informations génétiques sur l’animal et son âge réel. « Cette découverte canine serait la première preuve d’humains au Costa Rica pendant une période beaucoup plus tôt qu’on ne le pensait », a déclaré Vargas. « Cela nous montrerait qu’il y avait des sociétés qui pouvaient garder des chiens, qu’ils avaient des restes de nourriture, qu’ils avaient des chiens par désir, et que ce n’étaient pas des chiens de guerre qui pouvaient faire du mal. »

Actuellement, le fossile est conservé au Musée national du Costa Rica, mais il ne peut être définitivement identifié comme un chien sans la publication de l’étude par une revue scientifique.

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